Het eerste jaar in het post-Maestijdperk werd er eentje met veel turbulenties. De ontslagsaga rond Peeters liet op bestuursniveau sporen na, te veel transfers vielen tegen (Ghadir, Starzynski, Ninaj, Ticinovic, Rassoul, Enoh, Melnjak) en het contingent aan geïmporteerde spelers uit het voormalige Oostblok tastte de groepssfeer aan. Plots leek Lokeren weer even op de identiteitsloze ploeg van voor het Maestijdperk.
...

Het eerste jaar in het post-Maestijdperk werd er eentje met veel turbulenties. De ontslagsaga rond Peeters liet op bestuursniveau sporen na, te veel transfers vielen tegen (Ghadir, Starzynski, Ninaj, Ticinovic, Rassoul, Enoh, Melnjak) en het contingent aan geïmporteerde spelers uit het voormalige Oostblok tastte de groepssfeer aan. Plots leek Lokeren weer even op de identiteitsloze ploeg van voor het Maestijdperk. Met zijn kenmerkende combinatie van positivisme en organisatorisch talent wist Leekens aanvankelijk het tij te keren, maar in de terugronde verviel de ploeg in steriel voetbal. Om van Lokeren opnieuw een gevreesd team te maken mikt de ex-bondscoach op een stevige organisatie en direct voetbal op z'n Brits. In die optiek was het binnenhalen van een targetspits deze zomer prioriteit nummer een. Met De Sutter werd de trainer op zijn wenken bediend. Verhulst is sinds vorig seizoen de onbetwiste nummer een, Copa (36) legt zich neer bij een rol als doublure. Op linksachter zorgt het vertrek van Odoi voor een serieuze aderlating: zijn snelheid, polyvalentie en regelmaat zullen gemist worden. Als vervanger komt de IJslandse international Skúlason: geen fijnzinnige voetballer, maar net als Odoi wel strijdlustig. Ticinovic depanneerde tijdens de oefencampagne, maar kan, ondanks zijn goede wil, op weinig vertrouwen rekenen. Op rechts is de tijdens de winterstop teruggehaalde Galitsios een zekerheid. Centraal achterin kiest Leekens wellicht voor de ervaring van Maric en João Carlos. Al valt te voorspellen dat de stilaan uitgebluste Braziliaan op (korte) termijn baan zal moeten ruimen voor de jongere benen van Ingason - met IJsland nog mee naar het EK - of Ninaj, die zich na een mislukt seizoen herpakt heeft. Allen zijn verdedigend betrouwbaar, maar in opbouwend opzicht een pak minder secuur. Boegbeeld Overmeire zal ook nu weer de lijnen uitzetten, hij is zowat de enige certitude op het middenveld. Een linie waar Leekens over veel opties beschikt, maar nagenoeg geen enkele die kan overtuigen. In de voorbereiding lieten Rassoul en Terki de beste indruk aan de zijde van Overmeire. Bovendien passen ze met hun fysieke présence en grote spelvolume bij de voetbalfilosofie van Leekens. In afwachting van Persoons, door een knieoperatie nog enkele weken out, zullen zij onderling uitmaken wie start. Starzynski - ondanks een sterke uitleenbeurt bij Lubin en een EK-selectie voor Polen - en Ngolok mochten beschikken. Zij passen niet in het systeem van Leekens. Op de flanken speurt Lokeren nog naar versterking: vooral snelheid en diepgang zijn nodig. Miric, Patosi en Bolbat zijn spelers die graag naar de bal toekomen. In de voorbereiding wist jeugdtalent Straetman zich te tonen, verwacht wordt dat hij zich in de rotatie kan mengen. Bolbat en Patosi zijn ook een mogelijkheid op de nummer tien, indien Coelho in zijn zelfde gezapige tempo van de voorbije maanden blijft voetballen. Aanwinst Jambor kon in zijn eerste weken niet imponeren. Hij beschikt over een goede techniek, maar komt fysiek nog te kort. De Sutter moet de spil van de ploeg worden. Door zijn kaatswerk moet hij spelers uit de tweede linie laten renderen en met zijn balvastheid moet hij de ploeg rust gunnen. Dat was hét grote manco vorig seizoen, een leemte die Vanaken naliet. In Lokeren houden ze hun vingers gekruist dat het lichaam van hun steraankoop blessurevrij blijft. In het andere geval kan Coelho - ook blessuregevoelig - die rol vervullen, net zoals hij dat in zijn eerste maanden deed. Enoh is back-up, Dessers vertrok naar Nederland. Leekens begint met een pak vraagtekens. De voorbereiding was een zoektocht naar automatismen, maar telkens met dezelfde obstakels: de ploeg komt flankspelers en scorend vermogen tekort. Harbaoui is weg en De Sutter is geen doelpuntenmachine, waardoor het offensieve gewicht komt te liggen op de schouders van Coelho (3), Patosi (7), Miric (5) en Bolbat (3). Vorig seizoen samen 'goed' voor 18 goals op 36 wedstrijden. Vindt Leekens een manier om hen beter te laten renderen of wordt eind augustus afgewacht om nog een slag te slaan op de transfermarkt? DOOR MATTHIAS STOCKMANS