Even terugspoelen naar eind april 2017. Toen raakte bekend dat Jonathan David, aanvaller bij Ottawa Int. SC, na de CONCACAF Cup voor de U17 naar Gent zou komen voor een nieuwe testperiode. In 2016 passeerde de Canadese jeugdinternational ook al eens in de Oost-Vlaamse hoofdstad, nadat hij door Luc Dhaenens was ontdekt, via een tip van een makelaar. David, die werd geboren in Brooklyn (New York City), maar opgroeide in Haïti en op zijn zesde definitief verhuisde naar Canada, werd midden dat jaar door Nikos Mavromaras aangeboden. De makelaar toonde beelden van de partij tegen de VS aan Gunther Schepens, destijds hoofd scouting bij KAA Gent. Hij schermde ook nog met interesse van VfB Stuttgart. De oud-international, die nu bij de Buffalo's fungeert als teammanager, gaf zijn goedkeuring voor deze mogelijke buitenkans door de uitstekende ervaringen met Bryan Ruiz en Roberto Rosales.
...

Even terugspoelen naar eind april 2017. Toen raakte bekend dat Jonathan David, aanvaller bij Ottawa Int. SC, na de CONCACAF Cup voor de U17 naar Gent zou komen voor een nieuwe testperiode. In 2016 passeerde de Canadese jeugdinternational ook al eens in de Oost-Vlaamse hoofdstad, nadat hij door Luc Dhaenens was ontdekt, via een tip van een makelaar. David, die werd geboren in Brooklyn (New York City), maar opgroeide in Haïti en op zijn zesde definitief verhuisde naar Canada, werd midden dat jaar door Nikos Mavromaras aangeboden. De makelaar toonde beelden van de partij tegen de VS aan Gunther Schepens, destijds hoofd scouting bij KAA Gent. Hij schermde ook nog met interesse van VfB Stuttgart. De oud-international, die nu bij de Buffalo's fungeert als teammanager, gaf zijn goedkeuring voor deze mogelijke buitenkans door de uitstekende ervaringen met Bryan Ruiz en Roberto Rosales. 'Pas vanaf zijn achttiende verjaardag, op 14 januari vorig jaar dus, konden we hem een contract voorschotelen', zegt Dhaenens. Als hoofd van de sociale ondersteuning ving hij David op en bracht hij hem onder in Hotel Lepelbed. 'Daarvoor hadden we hem al vier keer uitgenodigd, om tijdens de schoolvakanties mee te trainen en oefenduels af te werken met onze beloften. Tijdens de zomer bleef hij ruim anderhalve maand. Zijn Haïtiaanse papa kwam mee als begeleider. Dat bevorderde zeker de integratie.' In eerste instantie werd David ondergebracht in de B-kern van Bart Van Renterghem. De huidige coach van Eendracht Aalst was meteen onder de indruk van het potentieel van David. 'Ik herinner me vooral de big smile en de volle goesting', zegt de licentiaat lichamelijke opvoeding die verbonden is aan de Gentse Topsportschool. 'Ik zag snel een raspaardje met veel honger. Maar er was wel een belemmering. Van drie trainingen per week in Canada, tijdens de winter vaak enkel indoor, kwam Jonathan bij ons naar een rustig regime van dagelijkse oefensessies. In de eerste week, en dat is echt uitzonderlijk, meldde ik al aan Luc Dhaenens dat we Jonathan niet mochten laten schieten. Op sommige vlakken was hij buitengewoon. Bij een minderheidssituatie, zoals 3 tegen 8, moesten er tien ballen worden verwerkt in de zestien meter. Jonathan scoorde er meteen 3. Dat hoge rendement was opvallend. Een doorsneespeler, die geeft het bij wijze van spreken al op van bij het begin. Bij dat soort van weerstandsoefening zie je echter meteen het doorzettingsvermogen, de balbehandeling en -afscherming van een spits. Echt topklasseniveau.' 'Mentaal was het niet altijd eenvoudig om te moeten testen', zegt de minzame David, die in het Frans werd opgevoed maar ook vlot Engels spreekt. 'Eerder gebeurde dat al bij RB Salzburg. Daar werd echter constant Duits gesproken. Ik beperkte mij dus tot kijken en volgen. Soms moest ik gissen wat er bedoeld werd, want directe feedback was daar onmogelijk. Bij Gent bestond die taalbarrière totaal niet. Ik voelde me hier meteen thuis, omdat er snel een band werd gesmeed. Ze volgden ook consequent alles op. Luc Dhaenens was constant in de buurt om te helpen en te adviseren. Het ultieme doel van elke Canadese voetballer blijft natuurlijk een mooie profloopbaan uitbouwen in Europa.' Vader David, zelf een ex-voetballer die blijkbaar nog cooler is qua denken en handelen dan zijn zoon, wilde echter zeker zijn. Hij vroeg een gesprek met Van Renterghem op het jeugdcomplex. 'Het was een onderhoud van meer dan twee uur', zegt de coach. 'Zo wilde hij weten of er vanuit de clubwerking ook psychologische begeleiding was voorzien. Een noodzakelijke voorwaarde voor hem. Gelukkig konden we meteen de naam van Eva Maenhout naar voor schuiven. Vader en zoon streefden naar een optimaal professioneel klimaat.' Tweemaal in dezelfde val trappen, dat wilden de Davids dus vermijden. 'De realiteit kan hard zijn', beseft Jonathan. 'Die mislukte poging in Salzburg en die tijdelijke terugkeer naar Canada, dat was mentaal zwaar. Zeker omdat je jong bent en je door je ambitie altijd positief bent ingesteld over je slaagkansen. Meer dan ooit was ik vastberaden om bij KAA Gent wel die kans te grijpen. Bij de eerste ploeg geraken, dat moest en zou gebeuren. Van Bart moest ik leren meedenken in zijn voetbalfilosofie. Samen met Ward Diricks stimuleerde hij me constant. Om een hoger niveau te bereiken en tactisch te verbeteren.' ( lacht) Van Renterghem moet lachen met de woorden van David. 'Ik had altijd het gevoel dat die jongen zich amuseerde', poneert hij. 'Jonathan, dat is één brok gedrevenheid en veel spelintelligentie. Bij de beloften voerde hij altijd precies uit wat je van hem verlangde. Net zoals destijds bij Eendracht Aalst met Laurent Depoitre merk je snel dat hij overschot heeft. Niets is hem te veel gevraagd. Voor een coach is dat natuurlijk fantastisch.' De polyvalentie van David beoordeelde Van Renterghem als een ongelofelijke troef. Aanvankelijk begon de Canadees als linksvoor, later speelde hij als diepste spits of als meest vooruitgeschoven pion in de rug van een targetman. 'Wij vonden dat Jonathan veel in zijn mars had, hij herkent - net als Depoitre - veel situaties', poneert zijn ex-trainer. 'Daarom mocht hij niet als typische 'buteur' voorin staan en wachten op de kansen. Jonathan is daarvoor veel te waardevol. Als nummer tien keek hij op geen inspanning. Zijn surplus komt er door zijn overzicht, kaatsen, loopvermogen én opportunisme voor doel. Met het hoofd is Jonathan iets minder, dat blijft een werkpunt.' In Canada werkte David bij de jeugd van Ottawa altijd met dezelfde coach. 'Die wilde dat ik als aanvaller constant in het midden stond bij de positiespelletjes', stelt de speler. 'Aangezien daar het meeste volk stond, wilde hij dat ik de korte ruimte leerde te gebruiken en in te schatten. Ik moest de flexibele factor zijn in al zijn aanvallende opties. Het fysieke aspect van het Belgisch voetbal vergde de grootste aanpassing, want de verdedigers hier spelen hun duelkracht graag uit. Maar je krijgt me niet snel gek. Ik probeer onder alle omstandigheden nuchter te blijven en rationeel te denken. Dat zie je ook aan mijn speelstijl: ik leerde vooral mijn lichaam te gebruiken om de bal af te schermen. Het kan nog beter, maar ik merk een toegenomen efficiëntie. Dat is een prettige vaststelling.' Die opvatting wordt gedeeld door Van Renterghem. 'Jonathan scoort bijzonder gemakkelijk', bevestigt hij. 'Een gave van de natuur. Het meest frappante bij David is de rust die daarmee gepaard gaat. Het maakt zijn bewegingen onvoorspelbaar. Vermoedelijk heeft dat te maken met zijn opleiding. Zijn rendement als koele killer voor doel zal alleen maar toenemen. David heeft dat afwerkingsgevoel al. In het vakjargon bestempelen ze dat als ' deliberate play', vrij kunnen spelen. Wanneer je dat toelaat in je vorming, zal je sneller aansluiten bij straatvoetbal. Je mag het dus stimuleren, die gave. Niet te veel programmeren op voorhand, maar zelf laten oordelen, beslissen en voelen.' David zelf is verbaasd door de snelheid waarmee hij bepaalde etappes aflegde, ook al kreeg hij al af te rekenen met de (logische) terugval. 'Nooit had ik durven te vermoeden dat het zo vlot zou verlopen', zegt de Canadees. 'Het is voor mij een echte rollercoaster.' Ondanks zijn jeugdige leeftijd is de international vooral streng voor zichzelf. 'Ik mis nog te veel kansen en moet beter omgaan met de druk', oordeelt hij. 'Ik streef naar het hoogst haalbare tijdens wedstrijden. Perfectionisme bestaat niet op een voetbalveld. Alles begint met het plezier, wat ik vroeger bijvoorbeeld bewonderde bij Ronaldinho. Maar ook belangrijk is dat je een goede steun bent voor je ploeggenoten. Vadis is een uitstekende gids. Hij stuurt me en roept als ik een individuele actie moet maken of de bal in de ploeg moet houden. Door mijn beweeglijkheid en grote loopvermogen kan ik voor een toegevoegde waarde zorgen.' De lookalike van NBA-basketprof Jimmy Butler, althans toch volgens ploegmaat Brecht Dejaegere, kijkt veel naar FC Barcelona. 'Vooral Lionel Messi, Luis Suárez en Ousmane Dembélé houd ik sterk in de gaten', vervolgt David. 'En ook de koelbloedigheid van aanvallers als Sergio Agüero, Pierre-Emerick Aubameyang en Alexandre Lacazette. Hoe topspitsen zich plaatsen voor doel in de Bundesliga, snel combineren of voor diepgang zorgen, ik probeer het allemaal op te volgen. Altijd interessant studiemateriaal, hé. Je moet willen bijleren.' Van Renterghem vindt dat een gezond uitgangspunt. 'Jonathan moet nu vooral gefocust blijven. Body kweken om zijn duelkracht te verhogen. Hij staat qua gewicht ook wat scherper', gaat hij verder. 'Jonathan moet goed aan die echte vervolmaking werken. Net als Tsjakvetadze nog meer proberen zijn stempel te drukken. Ik ben benieuwd waar zijn grenzen liggen.' David grijnst eens na deze opmerking, ook als we hem voorschotelen dat ploegmaat Birger Verstraete zijn fenomenaal verhaal met ' wa ne zot!' samenvat. 'Ik ben momenteel heel tevreden als mens en voetballer', besluit het talent. 'Want ik heb vertrouwen. En ik weet dat het beste nog moet komen. Dit is een uitzonderlijke droom die die uitkomt. Ik speel veel en maak belangrijke doelpunten. Tegen KRC Genk in december was papa - die elke wedstrijd kijkt of volgt via de radio en die ik telkens bel bij mijn thuiskomst - erbij in het stadion. We kijken naar een geschikt moment voor play-off 1. Hopelijk kan ik dan ook eens scoren in zijn aanwezigheid. Maar over dat geschenk zal God beslissen. Elke dag ga ik bidden om een mooi parcours te kunnen realiseren. Hopelijk volgt de juiste beloning.'