De jongere lezers van dit blad moeten het haast uitgelegd krijgen. Dat België in 2000 samen met Nederland het EK organiseerde en de helft van de winst investeerde in een nieuw oefencentrum. De Nederlanders hadden toen Zeist en de Fransen Clairefontaine, maar de Belgen oefenden in die dagen nog in Kraainem, in de rand van Brussel, op een terrein dat hen ter beschikking werd gesteld door het Gemeentekrediet, later Dexia en nog later Belfius. Een paar eenvoudige kleedkamers waren dat, genre de betere tennisclub-amateurvereniging, met op de bovenste verdieping een zeer gezellige bar waar pers, staf en spelers na de training verbroederden en verhalen uitwisselden. De tijden zijn niet altijd ten g...

De jongere lezers van dit blad moeten het haast uitgelegd krijgen. Dat België in 2000 samen met Nederland het EK organiseerde en de helft van de winst investeerde in een nieuw oefencentrum. De Nederlanders hadden toen Zeist en de Fransen Clairefontaine, maar de Belgen oefenden in die dagen nog in Kraainem, in de rand van Brussel, op een terrein dat hen ter beschikking werd gesteld door het Gemeentekrediet, later Dexia en nog later Belfius. Een paar eenvoudige kleedkamers waren dat, genre de betere tennisclub-amateurvereniging, met op de bovenste verdieping een zeer gezellige bar waar pers, staf en spelers na de training verbroederden en verhalen uitwisselden. De tijden zijn niet altijd ten goede veranderd. Rendabel, zo vertelde de inmiddels overleden bondsvoorzitter van toen Jan Peeters, moest dat trainingscentrum niet zijn. 'Het mag ons alleen niet te veel kosten.' Rendabel kon het ook niet zijn, omdat het belangrijkste element ontbrak: een hotel. Om subsidieredenen kwam het centrum in Tubeke te liggen, de stad van burgemeester Raymond Langendries. Het Waalse Gewest en de provincie Waals-Brabant bleken bereid om te investeren, en de voetbalbond besteedde ook vijf miljoen euro. Maar Tubeke, dat was een beetje een vergeten uithoek in hotelland. Een stek waar vooral landbouwers thuis waren en de staalindustrie in Clabecq een herinnering uit een ver verleden. Hier had men geen nood aan hotels en dus bleef het nationaal oefencentrum vaak onder de radar. Af en toe kregen we een glimp op tv van het complex. René Vandereycken trainde er met de A-ploeg, de nationale jeugdploegen gebruikten het voor trainingen en selectiewedstrijden, en de voetbalclub uit Tubeke gebruikte ook de installaties, als in de winter de eigen velden te slecht lagen. Maar een deal met een hotelketen bleef ontbreken, zodat er nooit een ploeg op stage kon en trainingssessies van de A-ploeg altijd werden gevolgd door geïmproviseerde persconferenties in de kantine, waar iedereen dan op een hoopje stond. Aan zo veel improvisatiecultuur deden Dick Advocaat en later Marc Wilmots niet mee. De A-ploeg liet het oefencomplex links liggen. Zo'n drie jaar geleden kreeg het project een nieuwe dynamiek. Het nationaal centrum moest nieuw leven worden ingepompt in een eerste fase door een nieuwe eigen investering in een administratief gebouw en daarna in een hotel, verhuurd aan keten John Martin, die het uitbaat. Hoeveel het center of excellence uiteindelijk heeft gekost, kon de bond vrijdag bij de opening niet kwijt. Ergens 'tussen de 12 en 15 miljoen euro', schatte directeur communicatie Bob Madou. Dat het moeilijk te berekenen valt, heeft met subsidies te maken. Wie iets doet voor het voetbal, kan terugbetaling van een deel van de kosten krijgen bij de UEFA of de FIFA. Wat er staat - en waar de Rode Duivels nu voor het eerst logeren - is mooi. Geen overdreven luxe, eerder een sport- en zakenhotel, met niet al te grote kamers, zeg gerust wat spartaans, en vooral veel oog voor techniek en moderne communicatie. Het hotel is ook open voor het publiek. Eerder zakenmensen, want op het nabije Hallerbos na, prachtig in de lente, valt er voor de toerist in die uithoek weinig te beleven. De grote uitdaging wordt het rendabel krijgen. Daarvoor mikt de bond vooral op sportploegen. KV Mechelen, met een voorzitter die binnen de bond een voortrekker is, geeft alvast het goeie voorbeeld en is geïnteresseerd om er zijn komende winterstage door te brengen. DOOR PETER T'KINT - FOTO'S BELGAIMAGE - VIRGINIE LEFOUR