Het was een extra editie van de Copa América, dat zijn honderdjarige bestaan vierde. De VS vormden het decor voor die feestelijkheden. Grote favoriet op eindwinst was andermaal het Argentinië van Lionel Messi: zowel in 2014 (WK) als 2015 (Copa América) speelden de Albiceleste de finale van een groot toernooi. Messi etaleerde zijn prima vorm door vijf keer te scoren, waaronder een meesterlijke vrije trap in de halve finale tegen de VS. In de finale tegen Chili - een potige wedstrijd waarbij beide ploegen al voor rust tot tien herleid werden - liep het echter mis na de strafschoppenreeks. Opnieuw. Vorig jaar ...

Het was een extra editie van de Copa América, dat zijn honderdjarige bestaan vierde. De VS vormden het decor voor die feestelijkheden. Grote favoriet op eindwinst was andermaal het Argentinië van Lionel Messi: zowel in 2014 (WK) als 2015 (Copa América) speelden de Albiceleste de finale van een groot toernooi. Messi etaleerde zijn prima vorm door vijf keer te scoren, waaronder een meesterlijke vrije trap in de halve finale tegen de VS. In de finale tegen Chili - een potige wedstrijd waarbij beide ploegen al voor rust tot tien herleid werden - liep het echter mis na de strafschoppenreeks. Opnieuw. Vorig jaar ontspon zich een zelfde scenario toen Chili het toernooi in eigen land organiseerde. In deze heruitgave van die finale miste Messi de eerste penalty voor Argentinië, nadien miste ook Lucas Biglia de zijne. Voor Chili kroonden drie oude bekenden van de Jupiler Pro League zich tot held van de natie: Nicolás Castillo trapte de tweede strafschop binnen, Jean Beausejour de vierde en Gato Silva de beslissende vijfde. Castillo en Silva waren vorige zomer nog overbodig bij Club Brugge, Beausejour speelde in 2006 even voor AA Gent. Chili ging trouwens met alle prijzen lopen, want Claudio Bravo (beste keeper), Eduardo Vargas (topschutter met zes goals) en Alexis Sánchez (beste speler) namen elk een individuele trofee mee naar huis. De nederlaag kwam hard aan bij Messi, die zijn tranen de vrije loop liet en verklaarde dat hij stopt als international. 'Vier finales heb ik gespeeld, alle vier verloren. Ik denk niet dat je mij nog in het shirt van de nationale ploeg ziet. Ik geef altijd het beste van mezelf, maar het lijkt niet voor mij weggelegd', aldus de Barçaster. Een impulsieve beslissing of is er meer aan de hand? Messi leeft al een tijdje in onmin met de Argentijnse voetbalbond (AFA). Drie dagen voor de finale van de Copa América liet hij zich nog maar eens kritisch uit, ditmaal op Instagram: 'Eens te meer wachten op ons vliegtuig om op onze bestemming te geraken. Wat een ramp zijn ze bij de AFA toch!' Iemand die bij FC Barcelona de hoogste standaard gewend is, ergert zich sneller aan een gebrekkige organisatie. Ook Javier Mascherano, ploegmaat van Messi bij Barça, gaf trouwens te kennen niet langer uit te komen voor de nationale elf. Als spreekwoordelijke druppel is er de eeuwige druk op de schouders van Messi, die vaak op de korrel wordt genomen in eigen land. Door zowel pers als publiek: ze eisen dezelfde topprestaties als bij zijn club. Die frustratie werd recent nog verwoord door Diego Maradona, wiens schaduw altijd boven Messi blijven hangen is. 'Hij mist het karakter en de persoonlijkheid om een leider te zijn', aldus Pluisje. Een mens zou bijna vergeten dat niet alles kommer en kwel is tussen Messi en de Argentijnse nationale ploeg. In 2005 werd hij met de U20 wereldkampioen en in 2008 won hij olympisch goud. Met 55 goals is hij bovendien Argentijns topschutter aller tijden. Volgend jaar is er al een nieuwe editie van de Copa América en in 2018 het WK in Rusland. Daadwerkelijk zonder Messi? DOOR MATTHIAS STOCKMANS