De speeltijd is voorbij. Na zeven maanden intensieve voorbereiding begint Kim Clijsters (26) over vier dagen aan haar comeback op de WTA-tour. Het Premier Event van Cincinnati (2.000.000 dollar) wordt de vuurdoop. De verwachtingen zijn hooggespannen. Analisten noch tennisleken lijken eraan te twijfelen dat de Limburgse weer met haar oude successen gaat aanknopen. Meer zelfs: door toedoen van het moederschap - dochtertje Jada is ondertussen zeventien maanden oud en zal als mascotte mee de toernooien aandoen - wordt het relativeren van tegenslagen en nederlagen een koud kunstje. Overbelasting en de daarmee gepaard gaande blessurelast lijken door het uitgebalanceerde programma ook uitgesloten. Bovendien heeft Clijsters net een zeven maanden durende voorbereiding gekend die ze lang niet meer heeft meegemaakt. Ze voelt haar lichaam beter aan en heeft twee emotionele jaren aan maturiteit gewonnen. Wat nog meer is: het vrouwentennislandschap is weinig tot niets veranderd sinds haar afhaken in mei 2007. De dames Williams domineren nog steeds de boel, gevolgd door een hele hoop Oostblokspeelsters die onderling inwisselbaar zijn en waarvoor Clijsters niet bang hoeft te zijn. Jonge talenten als Viktoria Azarenka en Caroline Wozniacki zijn veelbelovend, maar hebben niet de allesomvattende gaven waarmee Clijsters en Justine Henin begin deze eeuw de absolute top bestormden. Niets zal Clijsters ervan weerhouden weer aan te knopen met het succes van weleer dat haar 34 titels opleverde waaronder de US Open in 2005 en de nummer één ranking in 2003. Maar we leggen het graag nog wat beter uit.
...

De speeltijd is voorbij. Na zeven maanden intensieve voorbereiding begint Kim Clijsters (26) over vier dagen aan haar comeback op de WTA-tour. Het Premier Event van Cincinnati (2.000.000 dollar) wordt de vuurdoop. De verwachtingen zijn hooggespannen. Analisten noch tennisleken lijken eraan te twijfelen dat de Limburgse weer met haar oude successen gaat aanknopen. Meer zelfs: door toedoen van het moederschap - dochtertje Jada is ondertussen zeventien maanden oud en zal als mascotte mee de toernooien aandoen - wordt het relativeren van tegenslagen en nederlagen een koud kunstje. Overbelasting en de daarmee gepaard gaande blessurelast lijken door het uitgebalanceerde programma ook uitgesloten. Bovendien heeft Clijsters net een zeven maanden durende voorbereiding gekend die ze lang niet meer heeft meegemaakt. Ze voelt haar lichaam beter aan en heeft twee emotionele jaren aan maturiteit gewonnen. Wat nog meer is: het vrouwentennislandschap is weinig tot niets veranderd sinds haar afhaken in mei 2007. De dames Williams domineren nog steeds de boel, gevolgd door een hele hoop Oostblokspeelsters die onderling inwisselbaar zijn en waarvoor Clijsters niet bang hoeft te zijn. Jonge talenten als Viktoria Azarenka en Caroline Wozniacki zijn veelbelovend, maar hebben niet de allesomvattende gaven waarmee Clijsters en Justine Henin begin deze eeuw de absolute top bestormden. Niets zal Clijsters ervan weerhouden weer aan te knopen met het succes van weleer dat haar 34 titels opleverde waaronder de US Open in 2005 en de nummer één ranking in 2003. Maar we leggen het graag nog wat beter uit. De demonstratiewedstrijd ter inauguratie van het uitschuifbare dak boven het centercourt van Wimbledon was de rechtstreekse oorzaak voor de comeback van Clijsters naar het professionele tennis. Op 17 mei was ze uitgenodigd om Steffi Graf partij te geven op de All England Club. "Na drie weken training voor dat evenement kwam het gevoel opzetten", zei Clijsters twee weken terug nog eens. "Ik vertelde het eerst zelfs niet tegen mijn coach. Daarna zei ik hem dat ik misschien toch enkele exhibitiewedstrijden kon spelen na Wimbledon. En toen ik meer begon te tennissen, werd dat gevoel om in competitie aan te treden en matchen te spelen sterker." Clijsters versloeg op die feestelijke opening in Londen de 40-jarige Graf met 6-4. Belangrijker was haar volgende rendez-vous op het gras van Rosmalen waar ze haar noorderbuur Michaëlla Krajicek partij gaf. Met 6-1, 6-3 walste ze in een uurtje over het Hollandse talent. "Deze overwinning doet deugd", klonk Clijsters achteraf opgelucht. "Als ik zo verder blijf spelen, komt het wel goed." Dat bewees ze opnieuw de afgelopen weken. De tegenstand was niet van dien aard om 'hosanna' te kraaien maar degelijke zeges op Vania King (5-4) en Madison Keys (5-3) in het World Team Tennisvehikel laten toch het beste verhopen. Het is haast geen toeval dat Clijsters haar rentree maakt in de Verenigde Staten. Ze heeft nooit onder stoelen of banken gestoken dat ze zich als een vis in het water voelt op het Amerikaanse hardcourt en kende ook haar grootste successen aan de overkant van de Atlantische Oceaan. Daarenboven heeft ze er samen met haar echtgenoot BrianLynch een tweede thuis gevonden. De afgelopen anderhalve maand resideerde ze bij zijn familie in New Jersey waarbij iedereen gewoon kon worden aan de nieuwe verhoudingen. Trainer en sparringpartner Wim Fissette heeft bijna de hele voorbereiding gestuurd. Neef Tim Clijsters zal als kine dienst doen terwijl osteopaat Sam Verslegers al het lichamelijke wel en wee zal opvolgen. Man Brian mag zich de nanny van dienst noemen. "Ik voel dat ik een goede groep mensen rond mij heb die niet alleen individueel sterk zijn in hun beroep, maar die ook vrienden zijn die me kunnen motiveren. Ik kijk ernaar uit om te zien hoe ik zal starten want ik heb nu toch al enkele maanden training achter de rug en ik wil weten hoe de wedstrijden gaan verlopen." Met de Western & Southern Financial Group Women's Open in Cincinnati heeft Clijsters niet voor de eenvoudigste opener gekozen. Acht van de beste tien speelsters ter wereld hebben ingetekend voor het vooraanstaande toernooi in de voorbereiding op de US Open. Daarna volgt nog het eveneens hoog gedoteerde Toronto, waarna alle ogen gericht worden op Flushing Meadows in New York. Vier jaar geleden kende Clijsters haar grootste triomf op de US Open - twee weken daarvoor had ze haar aartsrivale Henin nog geklopt in de finale van Toronto. Een jaar later was er evenwel haar desastreuze passage op het toernooi van Montréal waar ze een zware polsblessure opliep. Die zette min of meer het einde van het eerste deel van haar carrière in. "Ik kijk geweldig uit naar de US Open, zeker ook omdat ik nooit mijn titel heb kunnen verdedigen", aldus Clijsters. "Ik hoop dat ik alle goeie herinneringen aan dat toernooi kan herbeleven." Haar afscheid in de lente van 2007 werd mede veroorzaakt door een nooit aflatende stroom van blessures en lichamelijke akkefietjes. De laatste twee jaar heeft Clijsters - buiten haar zwangerschap - de tijd gehad om haar lijf te laten rusten én om het opnieuw competitieklaar te maken. "Mijn slagen kwamen vrij snel terug", vertelde Clijsters over haar eerste trainingen. "Maar fysiek was het zwaarder omdat ik besefte hoe ik moest bewegen maar mijn hoofd en mijn lichaam tegelijkertijd niet echt verbonden waren. Dat was het moeilijkste moment. Die knop omdraaien na een week training en zeggen: je gaat niet dezelfde speelster zijn als op het eind van je eerste carrière. Ik moest echt opnieuw van nul af aan beginnen en stap per stap nemen. Niet te negatief worden over dingen die ik niet meer kon. Maar nu lijkt het alsof dat allemaal nooit gebeurd is. Ik voel me weer in uitstekende vorm." Ook al wil Clijsters opnieuw een fulltimeprofspeelster worden, een overladen programma zal ze zichzelf niet opleggen. Veelal zal ze de toernooien aandoen die haar het nauwst aan het hart liggen - zie Luxemburg op het eind van dit jaar - gecombineerd met de grootste evenementen en hun voorbereidingstoernooien. Overbelasting lijkt daarbij uitgesloten. "Als ik terugkom op de tour, is het niet om in de eerste ronde te verliezen." Een veelbetekende quote op de persconferentie die haar terugkeer aankondigde eerder dit jaar. Laat u niet van de wijs brengen. Clijsters is niet op het WTA-circuit om aan sightseeing of vriendjesbezoeken te doen. De honger is groot om onmiddellijk met het succes aan te knopen. "Ik wil zien hoe ik het er tegen die toppers ga afbrengen." Eenmaal een meedogenloze kampioene leer je dat niet snel af. Als voorbeeld kan Clijsters naar het parcours van Lindsay Davenport en Martina Hingis kijken. Beide grote dames namen na hun pauzes relatief eenvoudig de draad weer op. Met dien verstande dat de Amerikaanse niet genoeg toernooien aandeed om opnieuw volledig aan de top te komen terwijl de Zwitserse fysieke kracht te kort kwam om het veranderde vrouwentennis helemaal bij te benen. Clijsters heeft het voordeel dat ze met haar betere benen dan Davenport en moderner tennis dan Hingis weinig nadelen heeft ten opzichte van de huidige generatie. Met veel meisjes van die huidige generatie heeft Clijsters nog de kleedkamers gedeeld. Het vrouwentennis is de laatste jaren niet meer geëvolueerd, eerder gestagneerd. Justine Henin viel weg, Maria Sharapova raakte geblesseerd en de zusjes Williams presteerden - tot voor kort - te onregelmatig. Dinara Safina - het gecontesteerde nummer één van de wereld - profiteerde met veel wilskracht maar weinig mooi tennis van het gecreëerde vacuüm. De Servische meisjes JelenaJankovic en AnaIvanovic bekwamen ondertussen van hun nieuwe status terwijl 'oudere' Russinnen Elena Dementieva en Vera Zvonareva nog steeds de wacht uitmaken. Niets nieuws onder de zon dus voor Clijsters. Of toch. De afwezigheid van Henin lijkt een detail maar zou wel eens een prominentere rol in de terugkeer van onze landgenote gespeeld kunnen hebben dan ze zelf wil toegeven. Zonder haar rivale lijkt een belangrijk obstakel naar welslagen uitgeschakeld. Het moet Clijsters nog een tikkeltje extra gemoedsrust geven om haar nu al indrukwekkende palmares op korte termijn nog meer uitstraling te bezorgen. Competitieritme wordt voor Clijsters het sleutelwoord in de volgende weken. Gezien haar natuurlijke talent en de aanwezige snedigheid lijkt het evenwel maar een kwestie van dagen alvorens ze genoeg baankilometers in de benen zal hebben. U weet wat u daarna te wachten staat: die Belgische vlag opdiepen en gladstrijken. Clijsters is back, God bless Belgium! door filip dewulf - beelden: belgaHet relativeren van nederlagen wordt een koud kunstje. Ik wil zien hoe ik het er tegen die toppers af ga brengen. Kim Clijsters