Reikhalzend kijkt heel de natie uit naar donderdag 25 mei. Dan staat een op het eerste gezicht totaal onbelangrijke oefeninterland van Engeland B tegen Wit-Rusland op de kalender. In principe een niemendalletje, een flauwe opwarming voor het betere oefenwerk, op 30 mei tegen Hongarije en op 3 juni tegen Jamaica. Maar door de perikelen rond de Engelse spitsen en hun blessures wordt de match plots iets om naar uit te kijken. Sven-Göran Eriksson wil er immers de fysieke paraatheid van Michael Owen testen. Owen brak op Oudejaarsavond een beentje in zijn voet en heeft amper competitieritme, 29 minuutjes om precies te zijn, in de benen. De afscheidswedstrijd van Alan Shearer tegen Celtic liet de international op vraag van de bondscoach aan zich voorbijgaan. Deze match wordt dus een grote test.
...

Reikhalzend kijkt heel de natie uit naar donderdag 25 mei. Dan staat een op het eerste gezicht totaal onbelangrijke oefeninterland van Engeland B tegen Wit-Rusland op de kalender. In principe een niemendalletje, een flauwe opwarming voor het betere oefenwerk, op 30 mei tegen Hongarije en op 3 juni tegen Jamaica. Maar door de perikelen rond de Engelse spitsen en hun blessures wordt de match plots iets om naar uit te kijken. Sven-Göran Eriksson wil er immers de fysieke paraatheid van Michael Owen testen. Owen brak op Oudejaarsavond een beentje in zijn voet en heeft amper competitieritme, 29 minuutjes om precies te zijn, in de benen. De afscheidswedstrijd van Alan Shearer tegen Celtic liet de international op vraag van de bondscoach aan zich voorbijgaan. Deze match wordt dus een grote test. Dat is het ongetwijfeld ook voor Theo Walcott, de zeventienjarige verrassing in de kern van de Engelse nationale ploeg. Het talent van Arsenal, dat met zijn eerste contract al anderhalf miljoen euro per jaar verdient, zat tegen Birmingham 90 minuten op de bank en werd ook meegenomen in de selectie voor de Champions Leaguewedstrijd tegen Real, maar speelde nog geen minuut voor het A-elftal. Hij was er ook niet bij in Parijs. Op vraag van Eriksson mocht Walcott mee naar Portugal, om er te wennen aan de sfeer van een Engels trainingskamp. Hij voetbalde wel al voor de Engelse -19-jarigen, waar hij scoorde (op strafschop) bij zijn debuut tegen Slovakije. Carl Hoefkens voetbalde er dit jaar tegen, toen Walcott nog voor Southampton speelde. Zijn herinnering ? "Een enorm snelle, maar niet zo snuggere kerel, die tegen ons tientallen keren voor buitenspel werd afgevlagd." Toch nam Eriksson hem op in zijn selectie, hij verkoos hem zelfs boven Tottenhamspits Jermaine Defoe. Allicht krijgt Walcott, op het WK nummer 23, tegen Wit-Rusland zijn eerste speelminuten. Heel veel aandacht gaat donderdag ook naar Manchester waar WayneRooney onder de scanner gaat. Daar wordt uitgemaakt of hij überhaupt Duitsland haalt. Manchester United, waar hij vorige week revalideerde terwijl het gros van de Engelse squad onder de Portugese zon trainde, wil hem liever weghouden van het WK, een fitte Rooney is immers een sleutelpion bij de vicekampioen, die Europees wat recht te zetten heeft. Maar heel Engeland wil hem in Duitsland, zelfs al lijkt de kans onbestaande dat Rooney de eerste ronde haalt, want nu is er aanvallend wel heel veel onzekerheid. Logisch, want in Owen, Walcott of Peter Crouch hebben de Britten weinig vertrouwen. Zo weinig dat men vorige week Steven Gerrard naar voren schoof als kandidaat-spits. Gerrard maakte dit jaar vanuit de tweede lijn 23 doelpunten, twee meer dan Frank Lampard. Vooral zijn inspanningen tijdens een nu al legendarische Cup Final charmeerden de Engelsen. Eriksson beloonde de pas vader geworden Gerrard met een weekje vakantie, hij mocht thuisblijven van de Portugese stage. In de hoop dat hij straks als tweede spits rendeert ? Het Engelse aanvalsplan moet dan het volgende worden : Michael Owen als diepe spits en daarachter Joe Cole en een infiltrerende Gerrard. Lukt het niet om daarmee gaten te trekken, dan is Crouch het breekijzer van dienst en hoopt Eriksson op Liverpoolautomatismen. Play-offs. Niet Leeds maar Watford promoveert als laatste Engelse tweedeklasser naar de Premier League. Het won in Cardiff de barragewedstrijd met 3-0. Didier Drogba mag van José Mourinho onder geen beding Chelsea verlaten. Michael Ballack wordt met zijn nieuwe contract de best betaalde voetballer in Engeland. Ballack gaat volgens de kranten ongeveer 180.000 euro per week krijgen. Thierry Henry heeft de knoop doorgehakt : de spits van Arsenal verlengde zijn contract met vier seizoenen. Henry krijgt wekelijks zo'n 170.000 euro. Volgens de Britse pers is dat iets meer dan Ronaldinho. Tottenham contracteerde de Bulgaarse spits Dimitar Berbatov. Berbatov is 25 en maakte vorig seizoen 21 goals in 34 wedstrijden bij Bayer Leverkusen. Als international was hij al goed voor 31 goals in 50 interlands. Met Mansion, een internetcasinogroep werd een vierjarige deal voor shirtsponsoring gesloten. Die levert meer dan 50 miljoen euro op. Een eerste bod op PascalChimbonda (Wigan) werd afgewezen. Glenn Roeder (50) blijft manager bij Newcastle, waar Alan Shearer sportief ambassadeur wordt. Roeder heeft geen pro license maar gaat die cursus volgend seizoen volgen. De vorige lessenreeks moest de man in april 2003 onderbreken door een hersentumor. Doelman Given tekende vijf jaar bij. Nu Crystal Palace niet promoveert, is er veel vraag naar spits Andy Johnson. Bolton, Wigan en Everton willen hem alle drie. Johnson moet minstens 10,5 miljoen euro kosten. Billy Davies, met Preston tot in de play-offs geraakt, mag van zijn voorzitter praten met Charlton over een contract als manager. PTK