Tweeëntwintig jaar al organiseert de vzw De Witte Molen haar kersttoernooi, het Volley Gala Vlaanderen zoals het sinds 1996 officieel heet. In die jaren groeide het uit tot een van de belangrijkste volleybalhappenings in België, terwijl ook internationaal het aanzien toenam. Al tijdens de vijfde editie, in 1985, won met Modena een Italiaanse topclub en later slaagden ook teams uit onder meer de Sovjet-Unie, Japan, Cuba en Brazilië erin het toernooi op hun naam te schrijven.
...

Tweeëntwintig jaar al organiseert de vzw De Witte Molen haar kersttoernooi, het Volley Gala Vlaanderen zoals het sinds 1996 officieel heet. In die jaren groeide het uit tot een van de belangrijkste volleybalhappenings in België, terwijl ook internationaal het aanzien toenam. Al tijdens de vijfde editie, in 1985, won met Modena een Italiaanse topclub en later slaagden ook teams uit onder meer de Sovjet-Unie, Japan, Cuba en Brazilië erin het toernooi op hun naam te schrijven. Na de eerste overwinning van Modena duurde het zelfs tot in 2000 vooraleer een Belgische club zich weer de sterkste toonde. Zestien jaar na Ibis Kortrijk was het Knack Roeselare dat Paris Volley versloeg in de finale. Elke keer nodigden de organisatoren officieel de nationale ploeg uit, maar de voorbije jaren was dat door de toenemende clubbelangen telkens tevergeefs. Zo betekende het Volley Gala Vlaanderen voor de deelnemende Belgische club meer en meer de ideale voorbereiding op wat komen moest. Sinds Noliko Maaseik besliste zijn eigen Fortis Cup in dezelfde periode te organiseren - dit jaar vond die zoals vroeger opnieuw voor aanvang van het seizoen plaats - was het Roeselare dat in Sint-Niklaas de vaderlandse eer verdedigde. Knack deed dat meer dan behoorlijk, want net als twee jaar eerder speelde Roeselare ook twaalf maanden geleden bijzonder sterk. Na de verrassende finalezege tegen het Braziliaanse Wizard Suzano, tipten veel waarnemers Roeselare zelfs als titelpretendent nummer één. Het gekende blessureleed bij de West-Vlamingen maakte al snel een einde aan die status. Elk jaar weer vormt het Volley Gala Vlaanderen voor de Belgische media een sportieve blikvanger in een periode waarin er naast dit toernooi en het veldrijden weinig topsportactualiteit is. Door de vlucht van verscheidene Cubaanse volleyballers haalde De Witte Molen in 2001 ook de hoogtepunten van het algemene nieuws. Twee van die Cubanen zijn van vrijdag 26 tot en met zondag 28 december eerstkomend opnieuw te bewonderen in Sint-Niklaas. Osvaldo Hernández en Leonell Marshall spelen immers bij de Italiaanse topclub Piacenza, een van de trekpleisters van het 23e Volley Gala Vlaanderen. Een andere ploeg die bij de circa zesduizend volleyballiefhebbers die gedurende drie dagen het toernooi bezoeken, ongetwijfeld in de smaak zal vallen, is het Braziliaanse Ulbra (Universidade Luterana do Brasil). Geen enkel land kan putten uit zoveel talent als de huidige wereldkampioen en met Ulbra komt bovendien de kampioen van de vorige superliga, de Braziliaanse topklasse. Titelverdediger Knack Roeselare zal in de openingswedstrijd van het toernooi meteen de sterkte van de Brazilianen kunnen inschatten. Dinamo Kazan, momenteel derde in de Russische competitie achter Belgorod en Dinamo Moskou, telt in zijn rangen dan weer een grootheid van het internationale volleybal. Dmitry Fomin won in zijn carrière zowat alle individuele onderscheidingen en werd met Sisley Treviso, waar hij van 1996/97 tot 2001/02 volleybalde, drie keer kampioen van Italië. Voor de andere twee deelnemers geldt het Volley Gala Vlaanderen als voorbereiding op de olympische kwalificatietoernooien. Onder de namen Ibéricos en Canadians TCMW gaan de nationale ploegen van Spanje en Canada aan de slag. Kortom, sporthal De Witte Molen maakt zich weer op voor drie dagen volleybalspektakel. door Roel Van den broeck