Volgend weekend staat met FC Se- villa - Barcelona een onvervalste topper op het programma in de Primera Divi-sión. De ploeg van Ivica Dragutinovic moet winnen om de aansluiting met de Catalanen niet te verliezen. Technisch directeur Ramón Rodríguez, beter gekend als Monchi, en trainer Juan de la Cruz Ramos toverden de club om tot een hecht en compact team. Daarvoor deden zij een beroep op heel wat miskende en onderschatte spelers.
...

Volgend weekend staat met FC Se- villa - Barcelona een onvervalste topper op het programma in de Primera Divi-sión. De ploeg van Ivica Dragutinovic moet winnen om de aansluiting met de Catalanen niet te verliezen. Technisch directeur Ramón Rodríguez, beter gekend als Monchi, en trainer Juan de la Cruz Ramos toverden de club om tot een hecht en compact team. Daarvoor deden zij een beroep op heel wat miskende en onderschatte spelers. Dat was onder andere het geval voor de twee Fransen Frédéric Kanouté en Julien Escudé. Genegeerd in de Ligue 1, trokken beide spelers naar respectievelijk Engeland en Nederland, waar FC Sevilla hen wegplukte. In de Andalusische hoofdstad ontpopten zij zich tot de belangrijkste pionnen van het team. De in de voorsteden van Lyon geboren Malinees Kanouté kwam in 2005 de rangen versterken. Daar moest hij de naar Real Madrid vertrokken Julio Baptista vervangen. Hoewel Kanouté overkwam van Tottenham, verwachtte niemand dat hij de Braziliaan zo waardig zou opvolgen. De spits is nog steeds in de running voor de Trofeo Pichichi, de prijs voor de beste doelschutter. Zelfs de grootste criticasters moesten hun mening herzien. "Bij mijn aankomst vertelden de mensen dat ik een dure transfer was, dat ik mijn prijs niet waard was en dat ik geen torinstinct had", herinnert Kanouté zich nog levendig. "Zelf voelde ik mij onmiddellijk thuis in het team. Ik wist dat mijn aanpassing slechts een kwestie van tijd zou zijn." Escudé deemsterde weg op de invallersbank bij Ajax na een conflict met toenmalig trainer Danny Blind. Tijdens zijn eerste seizoen haalde de verdediger de titel binnen en was hij zelfs aanvoerder. Maar na een schouderblessure vergat Blind hem opnieuw op te stellen. "Ik wilde graag nog enkele andere avonturen meemaken alvorens naar Frankrijk terug te keren", legt de broer van tennisspeler Nicolas Escudé uit. "Ik koos voor FC Sevilla omdat het een gereputeerde club is én de transfers mij kwaliteitsvol leken. Maar eerlijk : een dergelijk succes had ik niet verwacht." In de heenwedstrijden van de halve finales voor de Copa del Rey namen zowel Barcelona (5-2 tegen Getafe, met een sublieme treffer van Lionel Messi) als een dominant voetballend FC Sevilla (3-0 tegen Deportivo La Coruña) een stevige optie op de finale. Juliano Belletti, de Braziliaanse rechterverdediger van Barcelona, blijft op de sukkel. Bij zijn wederoptreden, na een maand afwezigheid, tegen Mallorca liep hij een nieuwe blessure op, ditmaal aan de rechterhamstring. Ook middenvelder Edmilson (31) haakte opnieuw af. Hij kampt met een letsel aan zijn rechterbovenbeen en is minstens twee weken buiten strijd. Ondertussen raken Javier Saviola en het bestuur het maar niet eens over een nieuwe verbintenis, waardoor de kans groot is dat de Argentijnse spits straks vertrekt. Julián López (20) kreeg voor zijn goede optredens een nieuw vierjarig contract aangeboden bij Espanyol. José Carlos de Araujo Nunes (29), een Portugese verdediger van Mallorca, verlengde zijn overeenkomst tot 2009. Rafael Benítez (Liverpool) heeft net als afgelopen zomer een aanbod om trainer van Real Madrid te worden categoriek afgeslagen. Villarreal wil graag de Griekse international Kostas Katsouranis (27) binnenhalen. Hij ligt wel nog tot 2008 onder contract bij Benfica. DANIEL DEVOS