"Ik was opgelucht dat iemand anders dan Kevin Van Impe vorig jaar Belgisch kampioen werd", zegt Serge Baguet (36). "En dat ik die andere persoon mocht zijn, ja, dat maakte me natuurlijk blij." Alsof hij een jaar geleden in Saint-Hubert eerder spurtte om zijn elf jaar jongere trainingsmaat, die in een zinderende finale luttele fracties van een seconde na hem tweede werd, voor een zege te behoeden dan om zelf te winnen.
...

"Ik was opgelucht dat iemand anders dan Kevin Van Impe vorig jaar Belgisch kampioen werd", zegt Serge Baguet (36). "En dat ik die andere persoon mocht zijn, ja, dat maakte me natuurlijk blij." Alsof hij een jaar geleden in Saint-Hubert eerder spurtte om zijn elf jaar jongere trainingsmaat, die in een zinderende finale luttele fracties van een seconde na hem tweede werd, voor een zege te behoeden dan om zelf te winnen. "Op mijn leeftijd kan je een dergelijke trui dragen," zegt Baguet, "weet je hoe je met die druk moet omgaan en ben je in staat om dat allemaal op een goede manier te verwerken. Mocht Kevin het afgelopen jaar kampioen geweest zijn, dan was een enorme last op zijn schouders beland. Alle ogen zouden op hem gericht geweest zijn en als zijn seizoen minder goed was geweest, dan had iedereen hem direct afgebroken. Nu kon hij rustig verder groeien. Er rest hem nog tien jaar om Belgisch kampioen te worden. Zeker weet je het nooit, maar ik ben er sterk van overtuigd dat het hem wel eens lukt.""Misschien was die tricolore trui voor mij inderdaad een vergiftigd geschenk geweest", beaamt Van Impe. "De mensen verwachten veel van een renner die de driekleur draagt. En eigenlijk is er maar één jonge gast die zo'n druk aankan : Tom Boonen. Maar dat is een fenomeen. Voor mij is het waarschijnlijk beter als ik elk jaar op het gemak een beetje kan verbeteren." Om in alle kalmte die progressie te kunnen boeken ruilde Van Impe Chocolade Jacques voor Quick-Step-Innergetic. Ook Baguet deed dit seizoen zijn intrede in het team van Patrick Lefevere. De protagonisten van het BK van 2005 verschijnen in Antwerpen dan ook als ploegmaats aan de start van de editie van dit jaar. Kevin Van Impe : "Een kampioenschap is een rare koers. Je kan vooraf vijftig scenario's vooropstellen, maar het is onmogelijk om in te schatten welk het juiste wordt. Het kan snel gebeurd zijn. Vorig jaar viel de wedstrijd vroeg in een beslissende plooi." Van Impe : "Dat hangt af van hoe Boonen zich voelt. Iedereen weet dat hij favoriet is. Misschien kan een andere Quick-Steprenner daarvan profiteren. Het BK is voor ons geslaagd als iemand van de ploeg wint." Serge Baguet : "We gaan ervan uit dat Tom de kopman is, maar tijdens de koers kan er nog veel veranderen. Op een dergelijk vlak parcours is het heel moeilijk om alles op hem te zetten. Zeventig procent van het peloton kan zondag winnen." Baguet : "Nee. Dit jaar kan ook een renner die het minder verdient, de titel binnenrijven. Een kampioen moet een mooie kampioen zijn, vind ik. Ik ben altijd bang dat dat niet zo zal zijn en dus heb ik liever dat het lastig is. De winnaar moet iemand zijn die op alle terreinen zijn mannetje kan staan, niet alleen in vlakke koersen." Van Impe : "Mogelijk haalt een favoriet het zondag. Maar voor hetzelfde geld is het een verrassing, iemand die we een heel jaar niet zullen zien. Vorig jaar was dat minder waarschijnlijk. En de jongens die toen vooraan zaten, heb je de afgelopen maanden dan ook op tv gezien." Baguet : "Ja, en ik merk dat iedereen in de ploeg ook tevreden is. Vooral op wat ik in de Ronde van Vlaanderen kon doen, blik ik met fierheid terug. In die fase van de wedstrijd, in voor mij nog altijd de mooiste klassieker van het jaar, in mijn streek. "Misschien ontbreekt er voorlopig nog een overwinning, voor mezelf dan. Maar je moet er rekening mee houden dat ik niet meer van de jongste ben."Baguet : "Iedereen herkent je van ver, dat geeft een heel speciaal gevoel. Binnen het peloton uiten renners ook meer waardering. En je krijgt nog extra respect door met prestaties te bewijzen dat je die trui waard bent. Grote renners komen dan met je praten, iets dat anders zelden gebeurt. "Als je aanvalt, verschilt de reactie van collega's natuurlijk ook. Je raakt niet zo snel meer weg. De driekleur is voor renners wat een rode lap is voor stieren. Dat maakt hem zwaar om te dragen."Baguet : "Als je goed genoeg bent om daarmee om te gaan, is het een cadeau. Iets unieks. Ik zal dat nooit vergeten. Die trui heeft mij vooruit geholpen. Ik weet niet of ik nu bij deze ploeg had gezeten als ik in Saint-Hubert niet had gewonnen." Van Impe : "Ik was blij toen Serge me liet weten dat ook hij naar dit team zou komen. Met ons tweeën in een nieuwe ploeg, dat vergemakkelijkte het allemaal een beetje. Het is altijd leuk om iemand van je beste vrienden bij te hebben als je nieuwe mensen moet leren kennen. Maar dat laatste lukte eigenlijk sowieso vlot. "Ik was bij Chocolade Jacques een lossere aanpak gewend. Hier zou het er wat serieuzer aan toegaan, dacht ik vooraf. En dat bleek ook. Maar dat veroorzaakte geen problemen, ik pas me makkelijk aan."Baguet : "Ook voor mij verliep alles goed. Grote verschillen tussen Davitamon-Lotto en Quick-Step zijn er eigenlijk niet. Hier ligt het budget misschien iets hoger en tellen we Boonen en Bettini in de gelederen. Met die jongens in de ploeg is het allicht iets makkelijker werken, je weet dat je sowieso wedstrijden gaat winnen." Baguet : "Relaxed ? Bijlange niet. De jongens die hen helpen, dienen 200 procent fit te zijn. Bij Quick-Step moet je al een halve kopman zijn om in de ploeg te belanden. Hier is het net iets moeilijker om in de selectie voor de kasseiklassiekers te raken dan bij Davitamon-Lotto. De lat ligt een tikkeltje hoger." Van Impe : "Net daarom ben ook ik redelijk tevreden over wat ik dit seizoen al gepresteerd heb. Ik behaalde nog geen supergoede uitslagen, maar behoorde altijd tot het groepje uitverkorenen dat voor Tom mocht rijden. Tussen de ronde van Qatar en Parijs-Roubaix miste ik geen enkele klassieker." Baguet : "Wat mij betreft heel goed. Hier wordt elke renner gerespecteerd volgens zijn mogelijkheden, volgens zijn waarde. Je hoeft niet Boonen of Baguet te heten. Van iedereen wordt gewoon verwacht dat hij zich ten volle inzet. Dat is het belangrijkste. Als dat gebeurt, zijn ze tevreden." Baguet : "Toch niet. Maar ik ga me niet wagen aan vergelijkingen." Van Impe : "Als ze hier zien dat je je volledig inspant, krijg je schouderklopjes. Dat doet deugd." Van Impe : "Ik heb Lefevere al heel veel gezien dit seizoen, de grote baas maakt tijd voor zijn renners." Baguet : "Hij maakte een goede keuze. Hier kan hij zich volledig ontplooien in de schaduw van Boonen en komt ongetwijfeld de kans om van de grote rondes te proeven. Dat laatste is heel belangrijk voor een jonge renner, om sterker te worden. "In dienst rijden van Boonen belemmert Kevins ontwikkeling niet. Hij gaat daar veel van leren. En zoals Nick Nuyens van Boonen gebruikmaakte in Kuurne-Brussel-Kuurne, zo kan Kevin dat ook. Natuurlijk moet je je in topkoersen als de Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix volledig opofferen voor Tom. Maar in de wedstrijden die een trapje lager staan, kan je niet beter zitten dan in zijn schaduw. "Boonen was heel vroeg rijp, andere jongens hebben iets meer tijd nodig. Als je hen van in het begin druk oplegt en kopman maakt, gaan ze niet lang koersen. Stel dat Kevin bij Chocolade Jacques was gebleven, dan had hij er stilletjes progressie gemaakt. Maar voor dat team zou die vooruitgang er waarschijnlijk niet snel genoeg gekomen zijn. De verwachtingen zouden in de grote wedstrijden niet onmiddellijk ingelost zijn, wat voor extra druk had gezorgd. Op den duur blijf je als renner niet enkel voor die ploeg hangen, maar ook voor de grotere ploegen. Dan beginnen ze te twijfelen, te fluisteren : 'Hij kan het toch niet.'"Van Impe : "En als je niet op tv komt of niet opvalt in de uitslagen, merken ze je zelfs niet eens op." Baguet : "Door de stap naar een Pro Tourploeg te zetten, waar ze hem de tijd gunnen om stilletjesaan te groeien, is de situatie voor hem ideaal geworden. "Hetzelfde merk je bij Jurgen Van Den Broeck van Discovery Channel. Ik zie heel veel in hem, een groot talent. Hij kan uitstekend tijdrijden, heel goed klimmen. Ze laten die jongen gewoon zijn gang gaan, verwachten er niks van. Alles wat hij doet, is goed. In mijn ogen zijn ze daar heel goed mee bezig. Dat wordt in de toekomst een van onze beste renners op zijn terrein. Sommige ploegen kunnen het, andere niet. Bij Quick-Step loopt het prima. De kopmannen dragen de druk, de rest groeit in de schaduw." Van Impe : "Ik hoop dat ik nog veel kan versterken. Ik denk inderdaad dat ik als jonge renner eens een grote ronde nodig heb, dat zou ik heel graag doen." Van Impe : "Ik vind van wel. Dat wordt ook van je verwacht op het moment dat je in de spits van een wedstrijd belandt en de opportuniteit zich aanbiedt. Als ik een mogelijkheid zie, ga ik die niet laten liggen. Daarvoor ben ik bij de jeugd te veel een winnaar geweest. Ik ben dat nu misschien wat afgeleerd, maar dat zit er wellicht nog in. Als het in je hoofd goed gaat, komt de rest vanzelf. Bij Chocolade Jacques zat het goed, hier zit het nog iets beter." Baguet : "Ik ben blij. Voor mij was het een nieuwe uitdaging. Ik had daar nood aan. Na al die jaren bij Lotto, kende ik er iedereen vanbinnen en vanbuiten. Alles werd routine. Als ik niet naar hier was gekomen, was dit misschien mijn laatste seizoen geweest. Nu kon ik nog een jaar bijtekenen bij Quick-Step." Baguet : "Lotto is niet meer het Lotto van vroeger. Nu is het Davitamon. Een belangrijk verschil. Marc Coucke pompt veel geld in het team en wil dat dat niet voor 100, maar voor 200 procent rendeert. Vroeger waren ze vlugger tevreden. "Ik heb alle respect voor Coucke. Als ik zie hoe zijn bedrijf het doet, neem ik daar mijn petje voor af. Maar in zijn visie kon ik niet meer renderen wegens te oud."Baguet : "Veel. Bijvoorbeeld in de Ronde van Italië : voeding afwegen. Dat had ik nog nooit gedaan. Elke dag je bloeddruk meten, je gewicht noteren, de hartslagmeter doorgeven. Allemaal gegevens verzamelen die een zicht bieden op elke renner, dat is Quick-Step." Van Impe : "Zo kan je je zwakkere punten vinden en merk je het als je nog niet volledig gerecupereerd bent van bepaalde inspanningen. Je kan op die manier vermijden dat je je forceert. Ik voel me daardoor heel goed." Baguet : "De wielersport begint eigenlijk meer en meer op formule 1 te lijken." Baguet : "Wat verschilt met vroeger, is dat de jeugd nu mondiger is." Van Impe : "De jonge garde durft al sneller eens iets terugzeggen." Baguet : "Ik vind dat goed. Soms hebben ze gelijk. Kevin wijs ik er ook steeds op dat hij niet klakkeloos moet overnemen wat mensen hem zeggen. Wat hij van mij en van anderen hoort, dient hij allemaal aan elkaar te knopen. Er het beste uit filteren. Zo ga je vooruit. "Tegen mannen als Bruyneel of Criquielion deden wij vroeger onze mond niet open. En tegen sportdirecteurs nog veel minder. Dat was de toen heersende mentaliteit. Renners waren de dwangarbeiders van de weg. Een jaar of vijf geleden zag ik dat stilaan veranderen. Er zal nu sneller een actie of een staking op poten gezet worden, en gelukkig maar. Het peloton heeft zich te lang laten doen als er iets verkeerd liep. De jonge renners moeten niet met zich laten sollen, zoals wij vroeger." KRISTOF DE RYCK