Met gemengde gevoelens keek Martin Winterkorn, de baas van Volkswagen, toe hoe VfL Wolfsburg in de eerste wedstrijd na de winterstop Bayern München demonteerde. De voetbalclub is een dochteronderneming van de autoconstructeur, het kapitaal dat op het veld staat, is eigendom van Volkswagen. Toch liet hij zich achteraf na de 4-1-zege niet onderdompelen in de feestvreugde. Winterkorn maakt namelijk ook deel uit van de raad van bestuur van... Bayern München. Telkens als Wolfsburg tegen de recordkampioen speelt, ziet hij zich geconfronteerd met een dilemma. Hij is de uitzondering op de regel in een fabriek die leeft op het ritme van de voetbalclub.
...

Met gemengde gevoelens keek Martin Winterkorn, de baas van Volkswagen, toe hoe VfL Wolfsburg in de eerste wedstrijd na de winterstop Bayern München demonteerde. De voetbalclub is een dochteronderneming van de autoconstructeur, het kapitaal dat op het veld staat, is eigendom van Volkswagen. Toch liet hij zich achteraf na de 4-1-zege niet onderdompelen in de feestvreugde. Winterkorn maakt namelijk ook deel uit van de raad van bestuur van... Bayern München. Telkens als Wolfsburg tegen de recordkampioen speelt, ziet hij zich geconfronteerd met een dilemma. Hij is de uitzondering op de regel in een fabriek die leeft op het ritme van de voetbalclub. Als weinig anderen weet Martin Winterkorn hoeveel Volkswagen in VfL Wolfsburg pompt. Tijdens deze voetbaljaargang zou dat 95 miljoen euro zijn geweest, een cijfer dat nooit officieel werd bevestigd. En de resultaten van dit seizoen, gekoppeld aan sprankelend voetbal, wakkeren de ambities aan. Wolfsburg heeft nu nagenoeg zekerheid over de tweede plaats, het wil in de toekomst de gigantische kloof met het oppermachtige Bayern München verkleinen. Dat dit veel geld gaat kosten lijkt voor de autoconstructeur een voetnoot. Volkswagen is een van de gezondste bedrijven van Duitsland, de sporen van de economische crisis zijn daar allang verdreven. Geld is er de afgelopen jaren trouwens veel uitgegeven. Sinds de club in 2009 verrassend kampioen werd precies 216 miljoen euro aan de komst van nieuwe spelers. Dat is 100 miljoen euro minder dan hetgeen Bayern München in dezelfde periode voor nieuw materiaal uittrok. Dat VfL Wolfsburg niet meer naar achtervolgers als Bayer Leverkusen en Schalke 04 kijkt maar zich spiegelt aan de grootmacht uit Beieren, is tekenend voor de nieuwe hiërarchische verhoudingen binnen het Duitse voetbal. Ook al is de huidige selectie - met een waarde van 165,3 miljoen euro - voorlopig slechts de op vier na duurste uit de Bundesliga. Na Bayern München (544,2 miljoen), Borussia Dortmund (349,9 miljoen), Schalke 04 (228,3 miljoen) en Bayer Leverkusen (179,3 miljoen). Toen Dieter Hecking, de vijftigjarige trainer van Wolfsburg, na de memorabele zege tegen Bayern München naar huis reed, luisterde hij naar de radio. Hij hoorde de euforische commentaren na de zege van zijn club. Er werd gesproken over wervelend voetbal en een tactisch meesterstuk. Pas toen realiseerde de trainer zich dat zijn team een buitengewone prestatie had geleverd. Hij werd overspoeld door gevoelens van vreugde en verdriet. Het tragische ongeluk van Junior Malanda spookte door zijn hoofd - het trieste nieuws dat hij zijn spelersgroep had moeten vertellen en dat hij als het moeilijkste moment uit zijn leven beschouwt. Hij dacht ook terug aan de dag dat hij bij de club uit Nedersaksen arriveerde, medio 2012, en een spelerskader trof van 49 spelers. En hij mijmerde even over het scepticisme dat er hier en daar rond zijn aanstelling was. Want Hecking, vader van vijf kinderen, werkte ooit bij de politie, hij gold als een man van de discipline en stiptheid. Insiders kenden een andere Dieter Hecking: iemand met een natuurlijke autoriteit die een goed contact onderhoudt met de spelers, maar de confrontaties niet schuwt. Maar vooral: een trainer die spelers beter maakt, die voortdurend achter de veren van jonge voetballers zit om hen in te prenten dat het leven van een profvoetballer veel meer is dan twee uur per dag trainen. Is het ook daarom dat Kevin De Bruyne in Wolfsburg zo explodeert? Zelfs José Mourinho kijkt vanuit Londen verbaasd naar de ontwikkeling van de Rode Duivel. Acht doelpunten en twaalf assists staan er in 22 competitiematchen achter zijn naam, hij loopt en wroet, hij flitst en slalomt, hij scoort en regisseert, hij spreekt alleen geen... Duits. Toch is het in alle opzichten De Bruyne über alles in Wolfsburg. En toen hij na zijn galawedstrijd tegen Bayern een truitje van de tegenstander aantrok, meende iedereen te weten: volgend seizoen speelt Kevin De Bruyne in München. Het rood-wit-blauw leek hem goed te staan, hij zou met zijn techniek, beweeglijkheid en snelheid goed passen bij Bayern, dat bovendien ook nog een keer met een vertrouwde politiek zou kunnen uitpakken: de tegenstander verzwakken. Maar Klaus Allofs, de manager van VfL Wolfsburg, maakt zich nergens zorgen over. Het contract van de Rode Duivel loopt nog tot medio 2019 en er staat geen opstapclausule in. Allofs weet wel waarom hij gerust is: sponsor Volkswagen koestert met de voetbalclub hoge ambities. Zoals bleek toen ex-international André Schürrle tijdens de winterstop voor 32 miljoen euro bij Chelsea werd losgeweekt, een gigantisch bedrag voor iemand die bij Chelsea op een zijspoor was beland. Tot dusver heette het dat de club met kleine stappen vooruitgang wilde boeken en er vooral een koers van bezonnenheid en standvastigheid gevaren zou worden, maar met deze investering leken de maskers af te vallen. Wolfsburg kwam zelfs in het vizier van de UEFA, die met zijn Financial Fair Play wil verhinderen dat clubs te afhankelijk zouden zijn van investeerders. Maar een mogelijk onderzoek werd meteen van tafel geveegd: Volkswagen liet horen dat de voetbalclub onderdeel is van een marketingapparaat en dat de prestaties van de vereniging het identificatiegevoel met de stad verhoogden. Zo hoeft Kevin De Bruyne zich voorlopig over zijn toekomst geen zorgen te maken. De middenvelder vertelt constant hoe goed hij zich in Noord-Duitsland voelt en zijn manager Patrick De Koster voegt eraan toe dat er tot dusver nog geen enkel concreet aanbod is binnengekomen. Ook vanuit het directiecomité van Volkswagen laat men horen dat De Bruyne meer dan ooit het uithangbord moet zijn van de club die naar de Europese top wil doorstoten. Daarvoor zal er meer geld ter beschikking worden gesteld. Geld dat op een verstandige manier zal worden gebruikt. Niet zoals in de periode onder de met antieke methodes werkende trainer Felix Magath toen de club in 2009 kampioen werd maar er in de uitgaven geen concept te ontdekken viel. Dat is er nu wel. Hoewel de Nederlander Bas Dost - hij onderhandelde tijdens de winterstop met Feyenoord dat hem echter niet kon betalen - de afgelopen weken ontplofte, staat de komst van een internationale topspits voor komende zomer helemaal bovenaan op de verlanglijst. Tenzij de verbazende Dost, hij kwam midden 2012 voor 7 miljoen euro over van Heerenveen, op zijn huidige elan zou doorgaan. Kevin De Bruyne zal het graag horen. Hij liet al weten niet in Wolfsburg te spelen om Bayern München kampioen te laten worden. Dit seizoen zal dat niet meer kunnen, al heeft Wolfsburg een ander doel gesteld: het wil de beker winnen. In de achtste finales speelt het op 4 maart op het veld van tweedeklasser RB Leipzig. Nadien moeten nog twee etappes volgen alvorens het op 30 mei voor de finale naar Berlijn gaat. En ook aan het Europese avontuur kan een vervolg worden gebreid: Wolfsburg won vorige week donderdag in de Europa League met 2-0 van Sporting Lissabon. Een voordeel voor een club als VfL Wolfsburg is dat niemand hoge eisen stelt. In deze relatief kleine stad (120.000 inwoners) kun je je in een sfeer van rust ontwikkelen. Er bestaat geen boulevardpers die met opgezwollen teksten uitpakt. En binnen de club wordt er geen oppositie gevoerd. Volkswagen heeft de touwtjes stevig in handen en waakt erover dat het niet tot interne machtsspelletjes komt. Zo verwerft de club een eigen identiteit, waarbij de nadruk op de jeugdwerking essentieel is. Ooit was er een tijd dat er oudere en verbrande sterren werden gekocht, nu horen de jeugdploegen van VfL Wolfsburg bij de beste van Duitsland. Ieder seizoen stroomt er een aantal spelers door, zodat de ploeg nu uit een ideale mengeling bestaat van jong en oud. Die ook nu, als de nummer twee in de Bundesliga, zonder een al te grote druk voetbalt. Ook dat speelde in de kaart van Kevin De Bruyne, het is geen toeval dat hij zijn ontwikkelingsproces versnelde in een klimaat van rust. Terwijl hij bij Chelsea in de vuurlijn van de kritiek lag, zette in Wolfsburg niemand vraagtekens toen De Bruyne aanvankelijk bleef hangen. Ook trainer Dieter Hecking niet, die zich alleen verbaasde over de gevoeligheid waarmee de Rode Duivel op kritiek reageerde. Nu vindt de trainer dat De Bruyne op de jonge Stefan Effenberg lijkt, de voormalige international die voor Borussia Mönchengladbach, Bayern München, Fiorentina en... VfL Wolfsburg voetbalde. Maar later wel rebelleerde. Dat is aan Kevin De Bruyne niet besteed. Haast geruisloos gedraagt de Rode Duivel zich in Wolfsburg buiten het veld. Hij valt alleen op door zijn roodblonde haar. Toen hij haast in zijn eentje Bayern München had vermorzeld, sloop hij uit het stadion in een oude jeans en met een dikke rugzak op de rug. Hij leek niet op een triomfator, maar op iemand die net boodschappen was gaan doen voor zijn grootmoeder. Zo heeft Kevin De Bruyne het graag. Een opvallend onopvallend leven. Het kan in Wolfsburg. Meer dan bij al die andere clubs die zich de komende weken in de strijd om Kevin De Bruyne zullen gooien. Best mogelijk dat hij daarom blijft. In het licht van de spetterende prestaties die hij de afgelopen weken leverde, liet de club horen binnenkort met hem aan de onderhandelingstafel te willen zitten en zijn salaris, dat nu 5 miljoen euro per jaar zou bedragen, fors te verhogen. Zo wil Volkswagen het. Het is voor de club een droomfabriek. VfL Wolfsburg moet in de toekomst tot veel meer uitgroeien dan de eerste achtervolger van Bayern München. Het is de bedoeling de kloof stelselmatig te verkleinen. Twee jaar geleden bedroeg die op het einde van het seizoen nog 48 punten. Vorig seizoen was er een verschil van 30 punten. Nu zijn het er nog 8. DOOR JACQUES SYS - FOTO'S: BELGAIMAGE"Het is geen toeval dat Kevin De Bruyne zich in Wolfsburg ontwikkelde in een klimaat van rust."