Ver weg zijn ze, de - vaak giftige - rookpluimen vanuit Olusosun, ten noordwesten van Lagos. Daar zorgt de tienduizend ton aan afval er dagelijks voor dat de lucht potzwart ziet en het vaak niet klaar wordt, vanwege het opbranden van het goedje. In deze buitenwijk van de dichtstbevolkte stad en het economische centrum van Nigeria groeit Victor Osimhen op, als jongste van zeven kinderen.

Op de rug van zijn moeder sjokt hij als baby mee, wanneer zij automobilisten achterna holt om zakjes (drink)water te verkopen. Een toestand die de schrijnende staat weergeeft van zijn opgroeien in de moeilijke buurt met een kwalijke reputatie. Ook Victor wordt gedwongen om water te verkopen. Door het overlijden van zijn mama op amper tienjarige leeftijd zijn er inkomsten nodig om te overleven.

Stortplaats

Gelukkig is er het voetbal als uitlaatklep. Door de nabijheid van de stortplaats bieden er zich vaak onverwachte buitenkansen aan. Zo herinnert zijn ontdekker Shira Yussuf zich de anekdote dat Osimhen voetbalschoenen zocht en vond op de vuilnisbelt, ze meenam naar huis en daar op maat liet zetten. Het was ook Yussuf die de toenmalige speler van Synergie Ultimate Strikers en de staatsploeg van Lagos aanprees bij ex-Barcelonaprof Emmanuel Amunike. Hij fungeerde toen als bondscoach van de U17 bij de Nigeriaanse nationale ploeg.

Eén enkele test volstond om de oud-flankspeler te overtuigen. Hij lanceert de knaap van Olusosun, die op het WK U17 van 2015 in Chili ook internationaal aan de oppervlakte verschijnt. Naast de wereldtitel voor de Golden Eaglets, de bijnaam voor de nationale U17-ploeg, is er ook een individuele bekroning. Want Osimhen wordt met 10 doelpunten de topschutter van het toernooi. Bij de 2-0-zege tijdens de eindstrijd tegen Mali staat de 1,85 meter grote aanvaller aan het kanon. Hij wordt plots het doelwit voor heel wat Europese topclubs. 'Zes maanden voor het WK had ik Victor nog voorgesteld aan heel wat ploegen', rakelt zijn makelaar Jean-Gérard Benoit Czajka onlangs op in L'Equipe. 'Ze konden hem krijgen voor ongeveer 300.000 tot 400.000 euro. Maar amper enkele dagen na die finale stopte mijn smartphone niet met rinkelen. Iedereen wou Victor. Alleen lag de vraagprijs toen tienmaal hoger.'

Begin 2016 is het VfL Wolfsburg, via zijn toenmalig sportief directeur Klaus Allofs, die het kortst op de bal speelt en gaat lopen met de aanvaller. Daarmee bevestigt de oud-spits zijn reputatie als gewiekste onderhandelaar. 'Normaal gezien konden wij geen spelers van dat genre contracteren', kijkt Allofs terug in L'Equipe. 'Omdat clubs in Engeland, Italië of Spanje meer dan wij investeerden in zulke jonge talenten. We probeerden het toch. Na een bezoek aan de stad en onze infrastructuur namen we veel tijd om te praten. Ook met onze toenmalige trainer Dieter Hecking erbij. En uiteindelijk konden we Victor overtuigen.'

Trainerswals

In januari 2017 komt Osimhen, die maar een contract moet tekenen als meerderjarige, definitief naar de Volkswagenclub. Maar Allofs en Hecking zijn inmiddels weg, een artroscopie aan de knie bevordert zijn integratie niet echt. Bovendien volgt snel daarop een trainerswals en de Nigeriaan slaagt er niet in om achtereenvolgens de Fransman Valérien Ismaël, de Nederlander Andries Jonker, de Zwitser Martin Schmidt en de Duitser Bruno Labbadia te overtuigen van zijn potentieel. Bovendien lopen er diep voorin met Mario Gomez en Divock Origi telkens spelers met meer kwaliteiten. Het maakt dat op anderhalf jaar tijd amper veertien Bundesligaduels op zijn teller komen. Daar komt bij dat Osimhen als niet-EU-speler geen wedstrijden mag afwerken bij de invallers.

Eind augustus 2018 huurt SC Charleroi de Nigeriaanse centrumaanvaller, ondanks zijn verzwakte lichaam na een malaria- aanval. Maar dankzij Felice Mazzu ontpopt hij zich tot een revelatie van de Jupiler Pro League met 19 doelpunten in amper 34 wedstrijden. De Henegouwers maken in juli dit jaar gebruik van de aankoopoptie voor Osimhen ter waarde van 3,5 miljoen euro.

Lille OSC, dat in de zomermaanden offensief onthoofd geraakt door het vertrek van Nicolas Pépé (Arsenal), Rafael Leão (AC Milan), Thiago Mendes en Youssouf Koné (beiden Ol. Lyon), maakt gebruik van zijn spaarpot om 12 miljoen euro te betalen voor Osimhen. Daar beleeft de spits een kanonstart. In de eerste vijf speeldagen scoort hij - in eerste instantie als vervanger van de geblesseerde Loïc Rémy - even zo vaak, waarmee hij snel het topschuttersklassement mee aanvoert. 'Victor was dé prioriteit op de transferlijst als diepe spits', bevestigt coach Christophe Galtier tegenover RMC Sport. 'Die jongen is een vat vol energie. Hij heeft als het ware vuur in de benen. Iemand die voor diepgang zorgt, goed de ruimte benut en in de zestien meter heel aanwezig blijkt. Dat profiel past perfect bij het moderne voetbal, die explosiviteit, snelheid en kracht vraagt. Maar Victor is naast een teamspeler vooral een echte afwerker. Ik zie alleszins, gezien zijn leeftijd, nog veel progressiemarge.' De Chelseaverdediging is bij deze gewaarschuwd.

'Hij bleef te veel op de grond liggen'

In augustus 2016 krijgt Victor Osimhen van de net aangestelde bondscoach Gernot Rohr een eerste oproeping voor Nigeria. De 66-jarige Duitser, die nog tot 2022 onder contract ligt bij de Super Eagles, is een believer. 'Victor bekoorde me door zijn snelheid, zijn heel goede schot, maar ook door zijn werkkracht en strijdlust', vertelt de ex-verdediger. Maar Rohr stootte ook meteen op een werkpunt. 'Tijdens de trainingen viel hij naar mijn gevoel iets te vaak en bleef Victor te veel op de grond liggen. De kinés wilden zich altijd spoeden om te helpen, tot het moment dat ik hen vroeg te wachten. 'Het is de moeite niet, hij zal wel uit zichzelf opstaan!' Dat was natuurlijk met een laagje humor gezegd. Maar het hielp. Hij moest harder worden en fysiek als een jongere de duels durven aangaan met volwassenen. Hij begreep die boodschap goed.' Zijn teller staat er momenteel op 1 goal in 6 interlands, want in de pikorde in de spits staat Odion Ighalo (Shanghai Greenland Shenhua FC) nog iets hoger.

Ver weg zijn ze, de - vaak giftige - rookpluimen vanuit Olusosun, ten noordwesten van Lagos. Daar zorgt de tienduizend ton aan afval er dagelijks voor dat de lucht potzwart ziet en het vaak niet klaar wordt, vanwege het opbranden van het goedje. In deze buitenwijk van de dichtstbevolkte stad en het economische centrum van Nigeria groeit Victor Osimhen op, als jongste van zeven kinderen. Op de rug van zijn moeder sjokt hij als baby mee, wanneer zij automobilisten achterna holt om zakjes (drink)water te verkopen. Een toestand die de schrijnende staat weergeeft van zijn opgroeien in de moeilijke buurt met een kwalijke reputatie. Ook Victor wordt gedwongen om water te verkopen. Door het overlijden van zijn mama op amper tienjarige leeftijd zijn er inkomsten nodig om te overleven. Gelukkig is er het voetbal als uitlaatklep. Door de nabijheid van de stortplaats bieden er zich vaak onverwachte buitenkansen aan. Zo herinnert zijn ontdekker Shira Yussuf zich de anekdote dat Osimhen voetbalschoenen zocht en vond op de vuilnisbelt, ze meenam naar huis en daar op maat liet zetten. Het was ook Yussuf die de toenmalige speler van Synergie Ultimate Strikers en de staatsploeg van Lagos aanprees bij ex-Barcelonaprof Emmanuel Amunike. Hij fungeerde toen als bondscoach van de U17 bij de Nigeriaanse nationale ploeg. Eén enkele test volstond om de oud-flankspeler te overtuigen. Hij lanceert de knaap van Olusosun, die op het WK U17 van 2015 in Chili ook internationaal aan de oppervlakte verschijnt. Naast de wereldtitel voor de Golden Eaglets, de bijnaam voor de nationale U17-ploeg, is er ook een individuele bekroning. Want Osimhen wordt met 10 doelpunten de topschutter van het toernooi. Bij de 2-0-zege tijdens de eindstrijd tegen Mali staat de 1,85 meter grote aanvaller aan het kanon. Hij wordt plots het doelwit voor heel wat Europese topclubs. 'Zes maanden voor het WK had ik Victor nog voorgesteld aan heel wat ploegen', rakelt zijn makelaar Jean-Gérard Benoit Czajka onlangs op in L'Equipe. 'Ze konden hem krijgen voor ongeveer 300.000 tot 400.000 euro. Maar amper enkele dagen na die finale stopte mijn smartphone niet met rinkelen. Iedereen wou Victor. Alleen lag de vraagprijs toen tienmaal hoger.' Begin 2016 is het VfL Wolfsburg, via zijn toenmalig sportief directeur Klaus Allofs, die het kortst op de bal speelt en gaat lopen met de aanvaller. Daarmee bevestigt de oud-spits zijn reputatie als gewiekste onderhandelaar. 'Normaal gezien konden wij geen spelers van dat genre contracteren', kijkt Allofs terug in L'Equipe. 'Omdat clubs in Engeland, Italië of Spanje meer dan wij investeerden in zulke jonge talenten. We probeerden het toch. Na een bezoek aan de stad en onze infrastructuur namen we veel tijd om te praten. Ook met onze toenmalige trainer Dieter Hecking erbij. En uiteindelijk konden we Victor overtuigen.' In januari 2017 komt Osimhen, die maar een contract moet tekenen als meerderjarige, definitief naar de Volkswagenclub. Maar Allofs en Hecking zijn inmiddels weg, een artroscopie aan de knie bevordert zijn integratie niet echt. Bovendien volgt snel daarop een trainerswals en de Nigeriaan slaagt er niet in om achtereenvolgens de Fransman Valérien Ismaël, de Nederlander Andries Jonker, de Zwitser Martin Schmidt en de Duitser Bruno Labbadia te overtuigen van zijn potentieel. Bovendien lopen er diep voorin met Mario Gomez en Divock Origi telkens spelers met meer kwaliteiten. Het maakt dat op anderhalf jaar tijd amper veertien Bundesligaduels op zijn teller komen. Daar komt bij dat Osimhen als niet-EU-speler geen wedstrijden mag afwerken bij de invallers. Eind augustus 2018 huurt SC Charleroi de Nigeriaanse centrumaanvaller, ondanks zijn verzwakte lichaam na een malaria- aanval. Maar dankzij Felice Mazzu ontpopt hij zich tot een revelatie van de Jupiler Pro League met 19 doelpunten in amper 34 wedstrijden. De Henegouwers maken in juli dit jaar gebruik van de aankoopoptie voor Osimhen ter waarde van 3,5 miljoen euro. Lille OSC, dat in de zomermaanden offensief onthoofd geraakt door het vertrek van Nicolas Pépé (Arsenal), Rafael Leão (AC Milan), Thiago Mendes en Youssouf Koné (beiden Ol. Lyon), maakt gebruik van zijn spaarpot om 12 miljoen euro te betalen voor Osimhen. Daar beleeft de spits een kanonstart. In de eerste vijf speeldagen scoort hij - in eerste instantie als vervanger van de geblesseerde Loïc Rémy - even zo vaak, waarmee hij snel het topschuttersklassement mee aanvoert. 'Victor was dé prioriteit op de transferlijst als diepe spits', bevestigt coach Christophe Galtier tegenover RMC Sport. 'Die jongen is een vat vol energie. Hij heeft als het ware vuur in de benen. Iemand die voor diepgang zorgt, goed de ruimte benut en in de zestien meter heel aanwezig blijkt. Dat profiel past perfect bij het moderne voetbal, die explosiviteit, snelheid en kracht vraagt. Maar Victor is naast een teamspeler vooral een echte afwerker. Ik zie alleszins, gezien zijn leeftijd, nog veel progressiemarge.' De Chelseaverdediging is bij deze gewaarschuwd.