Komend seizoen begint Michel Preud'homme bij AA Gent aan het tweede jaar van het driejarig project dat trainer en club aangingen. Bij zijn aanstelling begin vorig seizoen logen de verwachtingen van de supporters er niet om: Michel maak onze droom waar, blokletterde een spandoek op de eerste training. Niemand die het met zoveel woorden zei, maar het is een publiek geheim dat AA Gent op een titel of een beker hoopt in de komende jaren.
...

Komend seizoen begint Michel Preud'homme bij AA Gent aan het tweede jaar van het driejarig project dat trainer en club aangingen. Bij zijn aanstelling begin vorig seizoen logen de verwachtingen van de supporters er niet om: Michel maak onze droom waar, blokletterde een spandoek op de eerste training. Niemand die het met zoveel woorden zei, maar het is een publiek geheim dat AA Gent op een titel of een beker hoopt in de komende jaren. Nu, één seizoen later, werd Michel Preud'homme daar met een spandoek op de eerste training nog eens aan herinnerd: Michel realiseer onze droom, part II, stond er te lezen. Cijfermatig bekeken gaat het in elk geval de goede kant op. Stond de ploeg vorig seizoen in de heenronde nog tiende met 15 punten achterstand op de nummer één, Anderlecht; in de terugronde eindigde het al derde, op slechts zeven punten van de nummer één, Standard, en slechts drie van de nummer twee, Anderlecht. In het totaal klassement sloot Gent uiteindelijk als vierde (ex aequo met nummer drie Club Brugge) af met 18 punten minder dan Standard en Anderlecht. Maar de opwaartse lijn was duidelijk: zeven plaatsen en acht punten goedgemaakt in één ronde én aansluiting gevonden met de top drie. Na Anderlecht (75 doelpunten) sloot Gent de competitie af met de op een na beste aanval (67). Daarmee deed het in de reguliere competitie beter dan kampioen Standard (66). De verklaring daarvoor is drieledig: - de denkwijze van Michel Preud'homme raakte ingeburgerd - de wintertransfers rendeerden meteen ( Hanstveit, Wils, Smolders, Leye) - belangrijke geblesseerden raakten fit ( Myrie, Ljubijankic) Alleen verdedigend liet Gent zich vaker ringeloren: Anderlecht kreeg er 30 binnen, Standard 26 en Gent maar liefst 42. Nu begint AA Gent aan het seizoen met een kern die (voorlopig) geen noemenswaardige uitgaande transfers kende en werd aangevuld met Lepoint (Moeskroen) en Coulibaly (KV Kortrijk). Spelers die hun waarde al bewezen in de Belgische competitie. Achterin wordt de fit geraakte Duarte als vervanger voor de naar Augsburg vertrokken De Roeck als een ernstige versterking beschouwd, want stevig in de duels en eind vorig seizoen als verdedigende middenvelder voetballend ervaring opgedaan. Hoe zal het de club vergaan in de komende competitie? Met Elimane Coulibaly en Christophe Lepoint werd AA Gent in de aanval en op het middenveld versterkt: de een is een sterke centrale aanvaller die bij het ontbreken van Zlatan Ljubijankic nog werd gemist, de ander is een centrale middenvelder die door zijn loopvermogen meer diepgang in het spel moet brengen als Maric de club verlaat. "Voor Coulibaly en Lepoint is het een beetje aanpassen aan de manier van spelen en werken", zegt assistent-trainer Stan van den Buijs. "Maar een voordeel is dat ze de Belgische competitie kennen en progressie willen maken. Wij willen, zoals bekend, 'verticaal' voetballen en zij hebben soms andere gewoontes, vooral Coulibaly dan. Lepoint zoekt altijd wel de diepte, maar Coulibaly laat zich graag terugvallen." De concurrentie is er ondertussen niet minder op geworden: met Smolders, Maric, Lepoint, Azofeifa, Thijs en Grondin beschikt Gent over zes spelers die centraal op het middenveld de concurrentie aan moeten gaan. "Als je bij Anderlecht gaat spelen, ga je ook niet als enige op je positie gekocht worden", zegt Smolders. "Je moet groeien naar de top. De kunst van het winnen, zoals ze zeggen, zit stilaan in de hoofden bij iedereen in Gent, dat voel je. Dat is een mentaal proces om wedstrijden waarin je minder bent toch nog te winnen. Zo'n wedstrijd als vorig seizoen op Lokeren: het stond 0-0, maar we konden er toch nog 0-1 van maken." In welke vorm Michel Preud'homme zijn elftal zal gieten, laat zich vooralsnog raden. Wel duidelijk is dat de 4-4-2 waarin hij vorig seizoen aan de competitie begon - alvorens Bryan Ruiz van de linkerflank weg te halen en in een 4-3-3 of een 4-2-3-1 te spelen - in de voorbereiding weer aan de orde kwam. Op oefenkamp in Delden werd er vorig week op getraind. "Daar dient een voorbereiding voor", zegt Van den Buijs, vorige week op Europese scouting in Wit-Rusland. "De bedoeling is om tijdens een wedstrijd te kunnen omschakelen. We hebben daar veel keuzemogelijkheden voor, want er komen wedstrijden genoeg." "Er is veel aandacht voor het tactische", beaamt Smolders. "Nieuwe dingen. We proberen weer in een 4-4-2 te spelen omdat je dat tegen sommige teams nodig hebt. Je kan beter voorbereid zijn. In een 4-4-2 heb je ook meteen twee spitsen voor doel als je de bal recupereert." Bryan Ruiz liet er na de eerste oefenwedstrijd van AA Gent op Racing Waregem geen enkele twijfel meer over bestaan: vertrekken zou hij zeker. Uitlatingen overigens die hem door de club niet in dank werden afgenomen en die zijn populariteit bij de supporters in het gedrang konden brengen. Op stage in Nederland werd de Costa Ricaan in de wedstrijden al aan de kant gelaten. Smolders: "Het zou een pluspunt zijn als Ruiz blijft: het zou voor hem misschien niet gemakkelijk zijn, maar als je je daar dan overheen zet, kan je daar als speler ook mentaal door groeien." Maar een vertrek lijkt nauwelijks tegen te houden. Hoe groot is de leemte die Ruiz zou kunnen nalaten? Van zijn twaalf doelpunten maakte Ruiz er vorig seizoen amper één tegen een hoger geklasseerde ploeg, Club Brugge met name. De andere scoorde hij tegen opvallend veel ploegen uit de degradatiezone: Kortrijk (2), Roeselare (2), Tubeke (2) en Bergen (1). Toch valt het belang van Ruiz voor de ploeg niet te onderschatten. Ruiz kwam vorig seizoen drie wedstrijden niet aan de aftrap en speelde in twee daarvan geen minuut mee. Hij was goed voor twaalf doelpunten, twaalf assists en had een niet onbelangrijk aandeel in acties die daaraan voorafgingen. Ter vergelijking: Mbark Boussoufa kwam in zijn laatste seizoen bij AA Gent aan negen doelpunten en zeventien assists in 310 speelminuten minder. Toen Boussoufa naar Anderlecht vertrok, eindigde AA Gent overigens net als toen Boussoufa er nog speelde vierde. Cijfers zeggen niet alles, maar het vertrek van een bepalende speler als Boussoufa lijkt Gent zijn aansluiting met de top niet te doen verliezen. En die filosofie houden ze er ook nu op na. Stijn De Smet is voor Gent bovendien een ernstige mogelijkheid als alternatief. Van den Buijs: "Als Ruiz vertrekt moeten we dat collectief oplossen, want eenzelfde type heb je niet. De Smet kan wel op die positie spelen. Hij kan op veel offensieve posities spelen. Velen zeggen dat hij beter is centraal en hijzelf zegt dat waarschijnlijk ook, maar dat komt omdat hij bij Cercle tegen de lijn geplakt voetbalde. Bij ons zou dat anders zijn: Bryan kwam ook los van de kant." Vorig seizoen aansluiting gevonden met de top drie op basis van een sterke terugronde; nu spelers voor de eerste ploeg gehaald of op het oog om voorbereid te zijn op het vertrek van anderen: er zijn er die zich al afvragen of AA Gent een outsider voor de titel kan worden. Stan van den Buijs: "Als anderen ons zo willen bestempelen, is dat voorbarig. Want als je de budgetten bekijkt, hebben Standard en Anderlecht altijd meer kwaliteiten ( AA Gent rekent straks op 12,5 miljoen euro, Standard begon vorig seizoen met 20 miljoen en Anderlecht gaf 35 miljoen op als budget, nvdr)." Tim Smolders: "Titelkandidaat? Ik denk het niet. Je moet ons laten groeien naar die rol. Wanneer je nog nooit in de top twee gespeeld hebt, is het moeilijk om dan ineens kampioen te worden. Lierse en Genk hebben het in het verleden wel al gedaan. Maar jezelf zo opblazen, terwijl we vijftien punten achter stonden op Standard en Anderlecht is te vroeg. In de onderlinge duels tegen Standard en Anderlecht haalden we vorig seizoen één op twaalf, terwijl je toch minstens zes op twaalf moet halen. Je moet daarom groeien in die rol en dat moet de grootste uitdaging worden voor elke speler individueel bij Gent. Maar we mogen wel dromen, natuurlijk." door raoul de grooteWe proberen weer in een 4-4-2 te spelen omdat je dat tegen sommige teams nodig hebt. Tim Smolders