Met zijn vierde plek op de Spelen in Rio en zijn selectie voor de prestigieuze Ryder Cup eind deze maand bezorgt Thomas Pieters (24) de Belgische golfsport hoogdagen. De Antwerpenaar staat nu 41e op de wereldranglijst. Ook Thomas Detry (23) steekt zijn neus aan het venster bij de grote jongens. De 23-jarige Brusselaar met posterboypotentieel werd in juni van dit jaar prof en behaalde twee weken geleden op de Bridgestone Challenge in Engeland al meteen zijn eerste zege in de Challenge Tour, te vergelijken met de tweede klasse in het voetbal. Hij deed dat op i...

Met zijn vierde plek op de Spelen in Rio en zijn selectie voor de prestigieuze Ryder Cup eind deze maand bezorgt Thomas Pieters (24) de Belgische golfsport hoogdagen. De Antwerpenaar staat nu 41e op de wereldranglijst. Ook Thomas Detry (23) steekt zijn neus aan het venster bij de grote jongens. De 23-jarige Brusselaar met posterboypotentieel werd in juni van dit jaar prof en behaalde twee weken geleden op de Bridgestone Challenge in Engeland al meteen zijn eerste zege in de Challenge Tour, te vergelijken met de tweede klasse in het voetbal. Hij deed dat op imponerende wijze, met een voorsprong van 12 slagen en een totaalresultaat van -29, de beste score ooit in de Challenge Tour. Door zijn uitstekende start als prof is Detry nu al bijna zeker van een promotie naar de European Tour, waarmee België volgend jaar wellicht drie spelers op de European Tour heeft, naast ook Pieters en Nicolas Colsaerts (33). Een ongeziene weelde, tot 2014 was Colsaerts immers nog de enige Belg in het profcircuit. Sinds 2010 is golf officieel erkend als topsport in Vlaanderen en geniet het op die manier steun van de overheidsinstanties. Daarbij kwam in 2013 nog eens het Be Gold-project van het BOIC dat zo jonge talenten wilde ondersteunen op weg naar de Spelen in Rio. Door daar als vierde te eindigen maakte Pieters de doelstelling - een plaats in de top acht - helemaal waar en zorgde er zo voor dat de financiële inspanningen gewettigd werden. Dat de golfsport de laatste jaren boomt in ons land bewijzen ook de cijfers: in de voorbije tien jaar evolueerde het ledenbestand op nationaal niveau van 47.170 naar 62.281. Het grote probleem van golf in België blijft het plaatsgebrek: door de strenge wetgeving en bouwdichtheid in ons land is het bijzonder moeilijk om nieuwe golfterreinen aan te leggen. Het aantal clubs (54) stagneert dan ook al enkele jaren, ondanks die ledentoename. Ook werden er door de Vlaamse (VVG) en Waalse (AFG) golffederaties de voorbije jaren diverse initiatieven uitgewerkt om de sport te promoten, zoals Start to Golf, en werd met de topsportschool in Hasselt een intensieve samenwerking beklonken. Zowel Detry als Pieters kreeg daar de basis mee en werd vervolgens geperfectioneerd in het Amerikaanse collegecircuit. Bij de University of Illinois kwamen ze in handen van Mike Small, een vijftigjarige ex-prof die hen de juiste winnaarsmentaliteit bijbracht. 'We geloven heel erg in collegegolf als volgende stap na de topsportschool', vertelde Marc Verneirt, secretaris-generaal van de VVG in het magazine Golf.NL, 'maar het is belangrijk dat je de juiste college uitkiest. In de handen van Small evolueerden de twee Thomassen van jongens naar mannen.' De structurele manier waarop de golfsport nu aangepakt wordt, verklaart het succes. En is mogelijk slechts een begin. DOOR MATTHIAS STOCKMANS