Een spits met een krasje, zo werd Richairo Zivkovic (20) de voorbije seizoenen in de Nederlandse media geregeld omschreven. Of 'een speler met een reputatie'. Maar Peter Bosz, de trainer die hem vorig seizoen na de voorbereiding nochtans geen plaatsje in de A-kern van Ajax gunde, was een fan van de Nederlandse tiener. Alleen: door de concurrentie van Kasper Dolberg, die voor 23 doelpunten en 8 assists zou tekenen, en Bertrand Traoré (13 goals, 6 assists) zou hij in de ArenA te weinig aan spelen toekomen, vreesde de nieuwe Ajaxtrainer. Een uitleenbeurt aan FC Utrecht zou de ontwikkeling van de negentienjarige Richie alleen maar ten goede komen, vond Bosz. Een terechte inschatting, zo stelde hij enkele maanden erna vast. 'Sinds hij in de ploeg staat, begon Utrecht veel beter te voetballen.'
...

Een spits met een krasje, zo werd Richairo Zivkovic (20) de voorbije seizoenen in de Nederlandse media geregeld omschreven. Of 'een speler met een reputatie'. Maar Peter Bosz, de trainer die hem vorig seizoen na de voorbereiding nochtans geen plaatsje in de A-kern van Ajax gunde, was een fan van de Nederlandse tiener. Alleen: door de concurrentie van Kasper Dolberg, die voor 23 doelpunten en 8 assists zou tekenen, en Bertrand Traoré (13 goals, 6 assists) zou hij in de ArenA te weinig aan spelen toekomen, vreesde de nieuwe Ajaxtrainer. Een uitleenbeurt aan FC Utrecht zou de ontwikkeling van de negentienjarige Richie alleen maar ten goede komen, vond Bosz. Een terechte inschatting, zo stelde hij enkele maanden erna vast. 'Sinds hij in de ploeg staat, begon Utrecht veel beter te voetballen.' Dat kon zijn trainer in de Galgenwaard, Erik ten Hag, alleen maar beamen. 'Een talentvolle centrumspits met een neus voor doelpunten, die zelfs op jonge leeftijd al heel wat ervaring heeft. Een intelligente jongen en een plezierige speler om mee te werken', zei Ten Hag in het Algemeen Dagblad, waar hij tegelijk een kanttekening plaatste: 'Hij moet meer van zichzelf eisen en de lat tijdens de trainingen hoger leggen. Als hij dat elke dag kan, dan is hij voorbestemd voor de absolute top.' Ten Hag haalde hem geregeld vroegtijdig naar de bank, maar liet hem nooit helemaal vallen. 'Je moet een band krijgen met een speler zodat die zich veilig voelt, je moet hem vertrouwen geven en hij moet uitdagingen krijgen.' Woorden die uit de mond van Yves Vanderhaeghe zouden kunnen komen, die het voorbije seizoen met Landry Dimata aan de slag ging. De Standardbelofte stak iedereen voorbij in de pikorde en voetbalde zichzelf met 14 goals en 4 assists naar de Bundesliga. Zivkovic, van wie de roots in Curaçao (zijn vader) en Servië (zijn moeder, hij draagt haar familienaam) liggen, leek in 2014 klaar om de voetbalwereld te bestormen. Na amper 40 wedstrijden in het eerste elftal van FC Groningen tekende hij op zijn 17e bij Ajax. De Amsterdamse club had om en bij de 2 miljoen euro betaald, maar voor de tiener was de ArenA 'een tussenstation' op weg naar Engeland of Spanje. Hij was helemaal meegegaan in de mediahype, waarin hij werd vergeleken met Arjen Robben, de Groningse spits die hij in augustus 2013 had afgelost in de lijst van jongste doelpuntenmakers aller tijden van de groen-witte Trots van het Noorden. Robben ging naar PSV en begon in de zomer van 2004 aan zijn reis door Europa. Luis Suárez, die in zijn debuutseizoen in de Eredivisie (2006/07) net als Zivkovic 10 doelpunten in 29 wedstrijden had gescoord in Groningen en daardoor een transfer naar Ajax kon versieren, had in die zomer van 2014 net getekend in Barcelona. Twee voorbeelden, dat kon hij ook. Zivkovic werd overladen met superlatieven sinds de dag dat hij zijn eerste competitiewedstrijdje speelde. 'Goede voeten en bijzonder snel', riep zijn jeugdtrainer van de Foxholster Voetbalvereniging, waar hij in 2007, op tienjarige leeftijd, door FC Groningen werd weggeplukt. 'Zelfs op de leeftijd al een atleetje dat heel doelgericht was en veel scorend vermogen had', oordeelde Peter Jeltema, hoofd jeugdopleidingen in Groningen, waar hij in december 2012, een paar maanden na zijn 16e verjaardag, de jongste debutant in de clubgeschiedenis werd. 'Hij is niet alleen snel, maar hij voelt ook aan wanneer hij de diepte in moet', zei T1 Erwin van de Looi, die zich niet liet meeslepen in grootse voorspellingen. 'Zijn succes zal afhangen van hoe hij zich zal ontwikkelen, hoe hij investeert in zichzelf en hoe stoïcijns hij zal blijven. Zowel bij tegenslagen als tijdens de mooie momenten.' Het begon mooi in Amsterdam. Op 5 september, de dag dat hij 18 werd, mocht hij bij Marc Overmars - directeur voetbalzaken - al meteen zijn contract met twee seizoenen verlengen tot 2019. Hij scoorde bij zijn officiële debuut in de KNVB Beker op het veldje van SV Urk, waarmee hij plots in het mooie rijtje van debutanten-met-een-doelpunt (Johan Cruijff, Marco van Basten, Patrick Kluivert) stond. Hij deelde vlotjes handtekeningen uit, maar zijn truitje wilde hij niet ruilen. 'Het is mijn debuutshirt. Dat hang ik thuis op.' Of het shirt er nog altijd hangt, is te betwijfelen. Frank de Boer vond dat hij 'aanpassingstijd' nodig had en liet Zivkovic wedstrijdritme opdoen bij Jong Ajax, in de Nederlandse tweede klasse. Dat viel niet goed bij de tiener, die op het hoogste podium had geschitterd en bewierookt was. Aron Winter, bondscoach van de Nederlandse U19, stuurde hem weg omdat hij afspraken niet nakwam, maar ook in Amsterdam werd hij steeds opstandiger. Op de club verschijnen in een trainingspak van FC Barcelona of herhaaldelijk te laat komen, waarna hij van De Boer een nieuwe rol kreeg: hij moest als parkeerwachter twee dagen de slagbomen op De Toekomst bedienen... Ajax was klaar met de nukkige Zivkovic en stuurde hem voor een seizoen naar Willem II, waar trainer Jurgen Streppel hem na drie wedstrijden in de spits naar de rechterflank duwde. Niet zijn favoriete positie, waardoor hij in februari 2016 - na amper zes maanden - mocht beschikken. Jeugdzondes, gaf hij later toe. 'Als ik vanaf het begin wat meer naar de mensen om me heen had geluisterd, was het beter gegaan', gaf hij later toe, toen hij bij Utrecht het imago van moeilijke jongen probeerde weg te poetsen. 'Mensen vergeten soms dat ik pas 19 ben, omdat ik al een hele tijd meeloop. De druk die er nu op mijn schouders ligt, heb ik zelf gecreëerd.' In de Galgenwaard flitste hij weer, net zoals hij dat straks ook in de Versluys Arena hoopt te doen. Minder duelkracht dan Dimata, dat wel, maar iets groter (1m87), sneller, wendbaarder en net zo trefzeker: 12 doelpunten en 3 assists bij FC Utrecht, dat minder dominant voetbalde dan de kustploeg. En hij kon nóg beter, vond Ten Hag. 'Hij moet als een roofdier zijn. Onverstoorbaar blijven en op zoek gaan naar de kansen die hij echt wel krijgt.' DOOR CHRIS TETAERT - FOTO'S BELGAIMAGE'Een intelligente jongen en een plezierige speler om mee te werken.' Erik ten Hag