Op de boulevard Nguyen Hue heeft men zoiets zelden gezien. In de voetgangerszone van die laan, die genoemd werd naar de keizer die Vietnam in de achttiende eeuw verenigde, wandelen doorgaans enkele honderden toeristen. Maar sinds enkele maanden is de beroemdste verkeersader van het eerste arrondissement van Ho Chi Minhstad vaak het verzamelpunt voor duizenden Vietnamezen die zich achter hun nationale voetbalploeg scharen. De Golden Dragons zijn in vorm: derde op de Aziatische Spelen in september 2018, winnaar van de competitie voor Zuidoost-Aziatische landen in november en vooral de verrassende kwartfinalist op de voorbije Azië Cup. De bepalende speler bij al die prestaties heet Nguyen Cong Phuong. Op de drie toernooien samen scoorde hij zeven keer en veroorzaakte zo een enorme chaos op boulevard Nguyen Hue, die telkens rood zag van het volk en waar tientallen reuzenschermen waren opgesteld. 'Het was een beetje zoals Frankrijk dat het WK won en heel het land dat zijn problemen even vergat', analyseert Guillaume Graechen. Die oud-speler van Sedan is al tien jaar directeur van de academie van Jean-Marc Guillou (JMG Academy) in Pleiku en was een bevoorrechte getuige van de ontbolstering van Nguyen Cong Phuong.
...

Op de boulevard Nguyen Hue heeft men zoiets zelden gezien. In de voetgangerszone van die laan, die genoemd werd naar de keizer die Vietnam in de achttiende eeuw verenigde, wandelen doorgaans enkele honderden toeristen. Maar sinds enkele maanden is de beroemdste verkeersader van het eerste arrondissement van Ho Chi Minhstad vaak het verzamelpunt voor duizenden Vietnamezen die zich achter hun nationale voetbalploeg scharen. De Golden Dragons zijn in vorm: derde op de Aziatische Spelen in september 2018, winnaar van de competitie voor Zuidoost-Aziatische landen in november en vooral de verrassende kwartfinalist op de voorbije Azië Cup. De bepalende speler bij al die prestaties heet Nguyen Cong Phuong. Op de drie toernooien samen scoorde hij zeven keer en veroorzaakte zo een enorme chaos op boulevard Nguyen Hue, die telkens rood zag van het volk en waar tientallen reuzenschermen waren opgesteld. 'Het was een beetje zoals Frankrijk dat het WK won en heel het land dat zijn problemen even vergat', analyseert Guillaume Graechen. Die oud-speler van Sedan is al tien jaar directeur van de academie van Jean-Marc Guillou (JMG Academy) in Pleiku en was een bevoorrechte getuige van de ontbolstering van Nguyen Cong Phuong. Hij wordt 'de Vietnamese Messi' genoemd vanwege zijn lichaamsbouw en de goal die hij na een solo maakte tegen de U19 van Australië in 2014. Nguyen Cong Phuong is het vijfde kind in een gezin van zes. Hij begint te voetballen in de arme wijk My Son in het hartje van Vietnam, waar hij zijn broer Nguyen Cong Khoa tegen een balletje van stro ziet trappen. Omdat hij zich wil aanpassen aan het niveau van zijn twee jaar oudere broer, gaat hij snel vooruit. Maar dan maakt hij een drama mee: zijn voorbeeld komt in 2004 om het leven door verdrinking. Het maakt dat de jonge Phuong zich nog meer op de sport gaat storten. Twee jaar later test hij bij Song Lam Nghe An, waar hij wordt afgewezen. Met zijn veertig kilogram is hij te licht. Niet voor de JMG Academy, waar hij een beetje later terechtkomt. 'Over het algemeen worden de kandidaten getest op blote voeten, ' zegt Graechen, 'maar om een of andere reden, die mijn tolk destijds niet vertaald heeft, wilde hij zijn kousen niet uitdoen. Ik heb hem laten doen en na een minuut had hij me al overtuigd. De dribbels die hij tegenwoordig uitvoert, had hij toen al in de voeten.' Aanvankelijk loopt de jongen erg veel en is hij overal op het veld te vinden. Maar eenmaal hij de horde van de tactiek genomen heeft, kan hij nog veel beter zijn instinctvoetbal spelen, risico's nemen en zijn zorgeloosheid bewaren. Hij is een harde werker en toont veel respect. Op die manier blinkt hij meteen uit in de V.League, waar hij bij zijn debuut twee goals maakt voor HAGL, de club die aan de JMG Academy verbonden is. In datzelfde jaar (2005) wordt hij verkozen tot de beste jonge Vietnamese voetballer. Op dat moment weet hij nog niet dat de V.League een dramatische periode tegemoet gaat. Bijna vijftien jaar later wordt er in het Thong Nhatstadion, midden in het tiende arrondissement van Ho Chi Minhstad, slappe kost geserveerd. De derby tussen Ho Chi Minh City FC en Saigon FC, gespeeld in de regen, is behoorlijk zoutloos. In de tribunes heeft een kleine venter alle moeite om zijn zakjes pindanoten en kwarteleitjes verkocht te krijgen. Achter zijn rug verschijnt een man met een enorme vlag in de hand uit een deur die aan de constructie van het stadion gevezen is. Hij stapt gewoon zijn huis uit, dat zich ín het stadion bevindt, en voegt zich bij een groepje 'ultra's' die moeite doen om de enkele honderden aanwezige toeschouwers te omsingelen. Het is al een hele tijd geleden dat de Vietnamezen nog warmliepen voor hun competitie en het is gemakkelijk te begrijpen waarom... 'De regering laat maar weinig manoeuvreerruimte aangezien ze eigenaar is van de infrastructuur van dertien van de veertien eersteklasseclubs. Er loopt nog altijd een onderzoek naar 150 wedstrijden die gearrangeerd zouden zijn, een twintigtal scheidsrechters werden geschorst tussen 2016 en 2018 en meerdere vedetten uit de eerste klasse zijn gearresteerd en geschorst wegens corruptie', vertelt een teleurgestelde Duom Vu Lam, teammanager van de nationale ploeg, met een café glacé in de hand. In de competitie worden de kleine Vietnamezen nu platgewalst door kleerkasten van buitenlanders, die gehaald werden om het niveau op te krikken - tevergeefs. Enfin, het is een grote chaos, vandaar de strategie van de Vietnamese voetbalbond om alles in te zetten op de jeugdopleiding en de nationale ploegen. In het midden van de jaren 2000 komen de eerste opleidingsprojecten tot ontwikkeling door de oprichting van de eerste jeugdacademies. 'Arsenal heeft een samenwerkingsverband van tien jaar met de club Hoang Anh Gia Lai (HAGL), maar dat gaat niet veel verder dan het gebruik van het logo van de Gunners', zegt Guillaume Graechen. Als tiener profiteerde Nguyen van dat uitstalraam, want hij mocht met een delegatie van de academie naar Arsenal gaan om er met de U17 van de club te trainen. 'Vietnam heeft al enkele goeie nummers 10 gehad, maar ze hebben nooit kunnen uitblinken in het buitenland', zegt de Franse directeur. 'Ik denk dat Cong Phuong misschien degene kan zijn die daar wel in slaagt.' Na Arsenal opende ook Juventus een jongerenschool, eind 2018. Het trad zo in de sporen van Olympique Lyon, dat aan de preformatie werkt van jongeren tussen de dertien en de vijftien jaar, in een partnerschap met Ho Chi Minh City FC. En eind 2017 slaagde Promotion Fund of Vietnamese Football Talents (PVF), een van de grootste vier academies van het land, erin om Ryan Giggs te strikken. De voormalige flankspeler van Manchester United bekleedde enkele maanden de rol van technisch directeur vooraleer hij bezweek voor de lokroep van zijn Wales, dat hem als bondscoach wilde aanstellen. Zo erg was dat niet: door een grote naam uit het wereldvoetbal aan zijn jeugdopleiding te linken, bewees Vietnam dat het ambitie én kwaliteit heeft. De temperatuur op de bus is ondraaglijk, maar de jongens respecteren de afspraken. Eén na één tellen ze zichzelf - in het Frans - in de volgorde van hun rugnummers. Ze maken deel uit van de JMG Academy in Ho Chi Minhstad en zijn onderweg naar hun ochtendtraining in een van de buitenwijken. 'We hebben 23 spelers van dertien tot vijftien jaar onder onze hoede', vertelt verantwoordelijke Franck Durix, afkomstig uit Lyon. 'Het is een academie voor de elite: we verdelen de spelers en kiezen dan de beste. Bij onze laatste test hebben we 400 spelers gezien, maar hebben we alleen een doelman gehouden.' Vietnam wacht niet meer op zeldzame parels, het kweekt ze. De recente resultaten, zoals de deelname van de U20 aan het WK, gaan in de goeie richting. Nu moet er een versnelling hoger geschakeld worden om het niveau aan te houden. 'Vietnamezen beschikken over een natuurlijke agressiviteit en drukken zich gemakkelijk uit: ze laten hun emoties spreken. Dat zijn belangrijke elementen om vooruitgang te boeken', onderstreept Durix, de opvolger van Ryan Giggs aan het hoofd van de PVF-academie. Blijft natuurlijk het probleem van de lengte: waar zet je die spelers van zodra ze de leeftijd hebben om in de eerste ploeg te spelen? Niet in de V.League alleszins. Nguyen heeft dat goed begrepen. Om een stap hogerop te zetten moet de vaandeldrager van de Vietnamese jeugdopleiding naar het buitenland verkassen. Hij waagt eerst een avontuur in de Japanse tweede klasse in 2016 en vervolgens bij Incheon United in Zuid-Korea vorig jaar. Daar wordt de coach die hem gehaald heeft na vier à vijf wedstrijden ontslagen en diens opvolger schrapt Nguyen van de wedstrijdbladen. De uitleenbeurt stopt na zes maanden, terwijl die normaal een jaar zou geduurd hebben. 'Deze zomer zou Cong Phuong naar Clermont gaan, in de Franse Ligue 2', zegt Graechen. 'Alles was geregeld, en dan kwam de voorzitter van HAGL erop terug, hij wilde hem alleen uitlenen. STVV speelde toen kort op de bal. De V.League is vergelijkbaar met de Franse derde klasse, dus de Belgische Pro League zal hem wel bevallen, met die goeie accommodaties en veel toeschouwers. Toch opletten: als zijn ploeg de lange bal hanteert, dan kan hij helemaal wegdeemsteren. Maar ik denk dat hij voldoende gewapend is om zich aan te passen.' STVV biedt hem dus een unieke kans om een stap vooruit te zetten en al het werk dat in Vietnam geleverd wordt in de kijker te zetten. De carrière van Nguyen Cong Phuong is afgesteld op het ontwikkelingsprogramma van het Vietnamese voetbal dat een welomlijnde ambitie heeft: één van de 48 plaatsen veroveren op het WK 2026. Als huidige nummer één van Zuidoost-Azië zal Vietnam tot het einde moeten strijden tegen Maleisië, Birma en Thailand. 'Vietnam moet zijn filosofie vastleggen en daarnaar handelen', vat Graechen samen. 'De manier van werken in de academies moet overeenkomen met wat er in de eerste ploeg gevraagd wordt.' Met Nguyen Cong Phuong als uithangbord? 'Behalve zijn voetbalkwaliteiten vertoont hij ook het juiste gedrag: respectvol, aandacht voor waarden. Nguyen wordt verafgood in Vietnam, hij kan er geen voet buiten de deur zetten of hij krijgt een pet op het hoofd gezet of zijn gezicht wordt beschilderd door fans. Hij zal zijn omgeving ook in Europa wel kunnen overtuigen.' En dan ziet de verkeersader Nguyen Hue allicht weer rood met enthousiaste mensen.