Bij de Italiaanse roze sportkrant Gazzeta dello Sport zat vorige week dinsdag het wekelijkse magazine Extra Time. Op de cover prijkte een foto van de Rode Duivels met als titel: 'België, de duurste nationale ploeg van Europa.'
...

Bij de Italiaanse roze sportkrant Gazzeta dello Sport zat vorige week dinsdag het wekelijkse magazine Extra Time. Op de cover prijkte een foto van de Rode Duivels met als titel: 'België, de duurste nationale ploeg van Europa.' Het magazine berekende dat de huidige selectie van de Rode Duivels liefst 380 miljoen euro waard is. Op wereldvlak zijn enkel de Braziliaanse Seleção (40 miljoen meer waard) en het Argentinië van Messi (120 miljoen meer waard) duurder dan de nummer drie op de FIFA-ranking. Eind 2012 rekende het economische weekblad Trends/Tendances uit dat de waarde van de toenmalige nummer 30 op de FIFA-ranking 240 miljoen euro bedroeg (kader p.23). Enkel Brazilië en Spanje waren toen meer waard. Zes jaar geleden had niemand in België dat verhaal geloofd. Op 9 september 2009 wordt in de Armeense hoofdstad Jerevan de interland Armenië- België afgewerkt, een paar dagen na een 5-0-pandoering in Spanje. Het zal ook de laatste interland worden onder leiding van Frankie Vercauteren en Francky Dury.De bond heeft een voorakkoord met Dick Advocaat, die vanaf januari de zaak overneemt. Op de FIFA-ranglijst staat België op dat moment virtueel 75e, een historisch dieptepunt nadat het in juni 2007 al eens was afgezakt naar de 71e plaats. In 2003 stonden de Rode Duivels nog mooi zestiende.De wedstrijd in Jerevan valt alleen via de radio rechtstreeks te volgen, er is geen tv-uitzending. Rechtenhouder Vier besliste niet uit te zenden om budgettaire redenen én omdat de wedstrijd niet interessant genoeg meer was. Langs Franstalige kant zijn RTL en RTBf evenmin geneigd in de geldbuidel te tasten. Welgeteld één supporter is mee naar Armenië: de 47-jarige Ludo Rollenberg uit Hemiksem, die sinds 2002 alle uit- en thuiswedstrijden van de Duivels bijwoonde. Rollenberg mag zelfs mee op het vliegtuig met de Duivels. Niet abnormaal, zegt Filip Van Doorslaer, al tien jaar bij de bond en door anderen als een van de architecten van het succesverhaal achter de Rode Duivels omschreven: 'Fans die de Rode Duivels in het buitenland aan het werk wilden zien, kochten zelf tickets bij de thuisspelende federatie. Omdat ze met zo weinig waren, kwamen ze meestal niet eens in een speciaal vak terecht, maar tussen de thuisfans. Omdat Ludo doorgaans zijn reis boekte bij ons reisbureau, Sun Reizen, kenden we mekaar. We hebben hem een paar keer op onze vlucht meegenomen.' In Jerevan komen, bij afwezigheid van Fellaini, Vermaelen (geschorst) en Vertonghen en Kompany (geblesseerd) slechts vier Duivels aan de aftrap die er ook nu nog bij zijn: Jean-François Gillet, Kevin Mirallas, Steven Defour en Moussa Dembélé.Tekenen ook present: Maarten Martens,een jaar eerder kapitein van de ploeg die vierde werd op de Olympische Spelen, Gill Swerts, Olivier Deschacht en Igor De Camargo.Van de veertien spelers die op het veld komen, spelen er vijf in België, vier in Nederland, drie in Frankrijk, één in Italië en één in Duitsland. Onmiddellijk na de schandelijke 2-1- nederlaag geeft Vercauteren aan dat hij het jaar niet uitdoet, maar onmiddellijk opstapt. Twee spelers, Emile Mpenza en Anthony Vanden Borre,hadden aangegeven niet te willen spelen. Ook de medische staf stapt op. Moegestreden. Een groep met sterallures waarmee niet te werken valt, besloot Marc Goossens,op dat moment een kwarteeuw dokter van de Rode Duivels. Eerder heeft shirtfabrikant Nike aangekondigd het medio 2010 aflopende contract niet te willen verlengen. Amper een maand later loopt het storm voor het debuut van Dick Advocaat, al is voor de Duivels België-Turkije een wedstrijd zonder inzet. In de tribunes zitten 28.541 fans: 17.000 Belgen en 11.000 Turken. Het zal de laatste keer zijn dat een tegenstander in België aangemoedigd wordt door zo'n contingent supporters. Toen België in november 2006 vriendschappelijk voetbalde tegen Polen (en 0-1 verloor) gaf de bond spontaan tribune 2 aan de Poolse fans, goed voor 14.000 luidruchtige fans. Op de overvolle tram die van het stadion naar de Brusselse binnenstad reed, zaten op de conducteur en vier Belgen na alleen maar Polen. België klopt Turkije met 2-0, waarna beslist wordt om in de toekomst alleen nog de reglementaire vijf procent van de plaatsen af te staan voor de bezoekers. Drie dagen later reist België naar Estland. Op de luchthaven wijst Advocaat doelman Logan Bailly terecht die niet zoals de anderen met een Niketas aankomt, maar met een Vuittontas.'Opvallen doe je in doel, niet met je tas', zegt de Nederlander droog. 15 augustus 2006, de dag voor de beschamende 0-0 in het Constant Vanden Stockstadion tegen Kazachstan ten aanschouwen van 17.000 toeschouwers. Twee Kazachse journalisten willen graag een shirt van de Rode Duivels kopen. Waar dat kan? Bij de bond vallen ze uit de lucht. Geen idee. De Kazachen, die al een mooie collectie buitenlandse shirts bezitten, begrijpen er niets van. Benjamin Goeders,vandaag marketingverantwoordelijke bij de KBVB, verbaast zich niet over die anekdote. Goeders ging in 2007 aan de slag, als enige op de marketingafdeling. Er waren amper sponsors overgebleven en shirtsponsor Nike was niet van plan het in 2010 aflopende contract te vernieuwen. In 2002 had de bond voor, tijdens en na het WK nog 100.000 artikelen van Nike verkocht, vooral truitjes, maar die verkoop was bijna tot nul gereduceerd, waardoor geen enkele winkel nog geïnteresseerd was. Adidas bleek niet geïnteresseerd in een nationale ploeg waarvan geen truitje verkocht werd. Tot er een telefoontje uit Parijs kwam. Of België geïnteresseerd was om met Burrda te spelen, een nieuw merk uit Qatar? Daar hadden de Belgen nog nooit van gehoord, maar ze togen toch naar Parijs, waar ze een ontmoeting hadden met een team dat tevoren voor Adidas had gewerkt, toen Frankrijk in 1998 in eigen land kampioen werd. De eerste jaren werd bijna niets verkocht, maar daarna boomde de verkoop plots, tot 250.000 artikelen in het WK-jaar 2014. Vandaag zit België niet langer bij Burrda, maar bij Adidas, dat de Duivels een fantastische aanbieding deed. Net voor de komende interland in november komen de nieuwe Adidastruitjes op de markt, exclusief ontworpen voor de Rode Duivels én de fans. Zestien maanden duurt zo'n productie. Met Carrefour, een van de laatste topsponsors die een verbintenis met de Duivels tekende, hebben de Rode Duivels straks de grootste fanshop van het land. Verwacht wordt dat de truitjes de deur uitvliegen. Toen Filip Van Doorslaertien jaar geleden bij de bond aan de slag ging, waren er nog zeven sponsors over. In de aanloop naar het WK werden dat er tien, nu twaalf, nadat Carrefour en Luminus er vorig jaar bij werden gehaald. Twee jaar geleden moest een A-sponsor minimaal 350.000 euro dokken, vandaag is dat minstens een half miljoen euro. Tegenwoordig moet de bond al eens neen zeggen tegen geïnteresseerde grote bedrijven. Ze willen het contingent sponsors bewust beperkt houden, ook om elke commerciële partner exclusiviteit te bieden in diens marktsegment. Van Doorslaer is de moeilijke tijden niet vergeten. 'Soms vroegen we ons, na een bezoek aan een kandidaat-sponsor, af waarom dat bedrijf een afspraak met ons gemaakt had, behalve om een beetje met ons te kunnen lachen, omdat je tijdens dat gesprek nooit voelde dat ze interesse hadden om samen te werken. Van oudgedienden Coca-Cola, Proximus en Inbev kregen we na weer een pandoering weleens een telefoontje: kop op jongens, we zijn partners in goede én slechte tijden.' Belgische banken waren een jaar of vijf geleden niet geïnteresseerd. Het Nederlandse ING, wél. Benjamin Goeders: 'De verantwoordelijke van ING zei me: dit team gaat een van de beste ploegen ter wereld worden.' Ze tekenden direct voor vier jaar, met een optie op nog eens vier jaar. Toen namen ze een risico, nu zitten ze goed.' Bij de grote sponsors zit sinds 2008 ook woningbouw Verelst uit Rumst. Eigenlijk wilde het bedrijf in het veldrijden stappen, maar omdat er in Wallonië nauwelijks belangstelling voor de sport is en Verelst nationaal campagne wilde voeren, kwam het bedrijf uit bij de Rode Duivels, waar de onderhandelingen vlot liepen nadat net een aantal sponsors had afgehaakt. Wanneer het automerk Kia (vandaag sponsor van de UEFA en de FIFA) afhaakt, gaan de marketingverantwoordelijken op zoek naar een vervanger. Bij een Franse autoproducent worden ze net niet uitgescholden. Met Audi wordt wel een deal gesloten. Tot Goeders op een dag telefoon krijgt van BMW: of er over de Rode Duivels gepraat kan worden. Goeders: 'Toen die hun gamma aan wagens uitbreidden naar auto's die ook bestemd waren voor de middenklasse, zochten ze ook meer populaire sporten dan enkel golf. Nu zitten we aan tafel om dat contract te verlengen.' Bij de grootwarenhuizen kwam de bond uit bij Carrefour, dat net als Delhaize geïnteresseerd was (Colruyt doet niet aan sponsoring). Afgelopen jaar werden via Carrefour 200 miljoen stickers verkocht in iets meer dan twaalf weken, via een speciale Carrefouractie. Het afgelopen jaar werden via dezelfde keten bijna twee miljoen poppetjes, mini-Rode Duivels, verkocht. Zowel de warenhuisketen als de marketingafdeling van de bond is verbaasd over zo'n overdonderend succes. Wanneer Advocaat in mei 2010 België inruilt voor de Russische roebels, heeft zijn opvolger Georges Leekens,die inderhaast bij KV Kortrijk wordt losgeweekt, al een mooi team ter beschikking. Met Kompany, Alderweireld, Lombaerts, Vertonghen, Hazard, Defour, Lukaku en Dembélé, die op 19 mei 2010 aan de aftrap komen in de vriendschappelijke wedstrijd tegen Bulgarije, staat het geraamte van de huidige basisploeg er. Weer lijkt het een net-niet-verhaal te worden, tot in de 89e minuut debutant Christophe Lepoint en Vincent Kompanyeen 0-1-achterstand in 2-1-winst omzetten. Leekens zoekt en tast nog. 'Ik heb toen Vertonghen op het middenveld gezet, maar vond dat hij daar niet echt een meerwaarde toonde.' Van de zeventien spelers die die avond op het veld verschijnen, komen er nog negen uit de Belgische competitie. Er is, naast Lepoint, nog een debutant. Eén waarmee op dat moment een beetje gelachen wordt. Leekens: 'Toen ik in het laatste half uur Christian Benteke liet invallen, was de reactie: dat is alleen maar omdat hij bij Kortrijk speelt. Ik had Benteke naar daar gehaald, toen hij bij Standard niet doorbrak, omdat ik in hem geloofde.' Er zit tegen Bulgarije nog een speler op de bank die niet zal invallen: Mehdi Carcela.Die zal vier dagen later aangeven dat hij definitief voor Marokko kiest. Leekens: 'Dat getwijfel duurde al bijna een jaar. Ik heb Mehdi die week opgebeld en gezegd: nu moet je kiezen. Je moet gewoon je hart volgen. Het had geen zin hem te forceren om Belg te worden.' Die avond tegen Bulgarije speelt België voor het laatst met Nikeshirts. Het eerste jaar met Burrda zijn er klachten, van de trainer en de spelers. Leekens: 'Het materiaal was niet goed, en we hadden te weinig materiaal, de kleuren waren niet oké. Maar men heeft daar iets mee gedaan. Na een jaar was dat allemaal in orde.' Wat ook opvalt, die avond in mei 2010: er zitten maar 11.000 mensen op de tribunes: een vierde van de totale capaciteit van het Koning Boudewijnstadion is dat. Het is een van de laatste keren dat je tickets kan kopen voor een thuismatch van de Duivels en een kwartier later het stadion kan binnenwandelen. Leekens: 'In die tijd moesten we veel vrijkaarten uitdelen om toch wat volk in het stadion te krijgen. Toen stond België pas 64e op de FIFA-lijst.' Dat blijkt ook wanneer het bijzonder getalenteerde team naar verre bestemmingen reist. In oktober 2010 reizen er welgeteld vier Belgische fans mee naar Kazachstan. De foto waarop ze in Astana voor het nationale stadion poseren, haalt de krant. Eerst stelt Leekens de omkadering naast het veld op punt. De medische staf wordt uitgebreid met Lieven Maesschalk en twee kinesisten, er komt een nieuwe perschef, voor diens voorganger wordt de functie van teammanager gecreëerd, er mag ook een conditietrainer bij, en een veiligheidsverantwoordelijke. 'De randvoorwaarden waar de spelers om vroegen omdat ze dat in hun buitenlandse clubs ook kregen, moesten in orde zijn. In ruil stelden de spelers zich bij de onderhandelingen voor de wedstrijdpremies soepel op, op voorwaarde dat de rest geïnvesteerd werd in die randvoorwaarden. Het gevolg was dat ze nog gemotiveerder waren om te komen. Waar er de jaren daarvoor altijd problemen waren geweest met de clubs, was dat plots opgelost, omdat de spelers zelf graag kwamen. 'In mijn eerste periode moesten we nog terugvallen op slimheid en organisatie, omdat tal van andere landen beter waren. De laatste jaren is dat niet meer het geval. In eerste instantie hebben Simons en Van Buyten de jongeren mentaliteit en honger bijgebracht. De onderlinge sfeer is ook goed geworden, wat tevoren, ook in mijn eerste periode, niet altijd het geval was. Deze jongens verzorgen ook de communicatie met het publiek goed. Toen ik in 2010 overnam, was er al talent, maar hadden we nog geen uitstraling. Weet je wat het mooiste is? We teren niet op één uitzonderlijke generatie, die op haar lauweren zal kunnen rusten tot het op is, er komt een aantal hongerige jonge wolven aan, al even getalenteerd.' Tot 2010 hoopte de bond bij lottrekkingen en vriendschappelijke affiches op een grote tegenstander om het stadion in Brussel vol te krijgen. Met bezoekende supporters welteverstaan. Het enthousiasme voor de eigen, getalenteerde jonge ploeg blijft matig, maar Van Doorslaer blijft niet bij de pakken zitten. 'We beseften dat het niet langer volstond om twee ploegen en een scheidsrechter in een stadion te stoppen. We moesten leren niet langer gewoon een wedstrijd te organiseren, maar een event. Dat kan via de olievlektheorie. Eerst zijn we gestart met de zingende fans in één vak te stoppen, dan werd dat anderhalf vak, vervolgens twee vakken.' In november 2011 spelen de Rode Duivels in Frankrijk. Een week daarvoor krijgt Benjamin Goeders een telefoontje. Een oude bekende uit zijn woonplaats Jette aan de lijn: Paul Van Haver,beter gekend onder de naam Stromae.Of Benjamin hem aan tickets voor die match in Parijs kan helpen? Van het een komt het ander. 'We hebben niet gewacht tot de WK-kwalificatie voor Brazilië om een officieel lied aan te duiden. Toen we vroegen of hij het zag zitten om een WK-lied te maken, zei hij: er staat er één op mijn nieuwe plaat: 'Ta Fête'. Paul woonde in de buurt van het Koning Boudewijnstadion. Voor de wedstrijd tegen Wales is hij tijdens de rust nog komen optreden.' Het kantelmoment noemt Filip Van Doorslaer de dubbele interland tegen Oostenrijk eind 2010 en begin 2011: 'Thuis zat het niet vol, maar die knotsgekke 4-4 was wél de Wiedergutmachung tussen ploeg en fans. Na die match hebben we de koppen bij elkaar gestoken en bedacht om iets te organiseren tegen de terugmatch in maart, een cruciale wedstrijd.' Het scenario leent er zich ook voor, met een uitwedstrijd op vrijdag, waardoor het mogelijk was aan de wedstrijd een citytrip vast te koppelen. Van Doorslaer neemt contact met de voorzitter van de federatie van de Belgische supporterclubs, Erik Reynaerts,fan van KV Mechelen. Om te vragen hoe je zo'n verplaatsing organiseert. Samen charteren ze vliegtuigen en autobussen. In Wenen kijken 2500 in de Belgische kleuren uitgedoste fans mekaar verbaasd aan. De spelers zijn al even verbouwereerd en bouwen na de zege in het stadion een feestje met de fans. Naar het voorbeeld van Oranje en de Duitse fans wordt beslist een supportersclub op te richten, naar het stichtingsjaar van de bond, 1895. Die heeft in geen tijd 24.000 leden. Terwijl de belangstelling stijgt, worden de Belgische spelers ook in het buitenland een hype. Tot de interland van gisteren/dinsdag tegen Israël speelden de Rode Duivels negen keer op rij voor een uitverkocht Koning Boudewijnstadion. Wat Filip Van Doorslaer de laatste jaren het meest verbaasde, was het gemak waarmee thuiswedstrijden tegen Andorra en Cyprus in geen tijd uitverkocht geraakten. Wat een verschil met pakweg oktober 2007 toen voor België-Armenië 15.000 kijkers opdaagden, van wie nog geen 3000 betalende! Ook voor uitwedstrijden is Ludo Rollenberg niet langer meer in zijn eentje. In Andorra waren weer 1000 Belgen mee, in Cyprus ook bijna 1000. In Kroatië waren het er twee jaar geleden 2200, in Schotland zelfs 9000. Vijf jaar geleden vonden de gratis tickets amper geïnteresseerden, nu zijn de kaarten voor wedstrijden van de Duivels fel gegeerd. Een winnend team werkt als een magneet. Van de 40 wedstrijden (tot en met Andorra afgelopen zaterdag) die met Marc Wilmots werden gespeeld, eindigden er slechts zeven op een gelijkspel en gingen er zes verloren. Dat maakt 27 zeges, terwijl van de 40 voorgaande wedstrijden er slechts 15 gewonnen werden, en evenveel verloren gingen. Vandaag is zelfs winnen al niet meer voldoende. Voor het eerst in dertig jaar plaatst België zich nog eens voor een EK, maar niemand juicht. We vinden dat met zijn allen doodnormaal. DOOR GEERT FOUTRÉ - FOTO'S BELGAIMAGEIn 2009 wordt Armenië-België niet eens uitgezonden op tv, wegens te duur en geen interesse. 'In 2010 moesten er nog veel vrijkaarten uitgedeeld worden om toch wat volk in het stadion te krijgen.' GEORGES LEEKENS