Geen beter moment om de wedstrijd van je leven te spelen dan de finale van het wereldkampioenschap. Precies dat deed Jérôme Boateng (29) in 2014. Hij verdedigde tegen Argentinië als een gladiator. Vier jaar later staat voor Duitsland de verlenging van de wereldtitel op het spel.
...

Geen beter moment om de wedstrijd van je leven te spelen dan de finale van het wereldkampioenschap. Precies dat deed Jérôme Boateng (29) in 2014. Hij verdedigde tegen Argentinië als een gladiator. Vier jaar later staat voor Duitsland de verlenging van de wereldtitel op het spel. Je was erbij in 2014, dus jij kunt het weten: hoe word je wereldkampioen? Jérôme Boateng: 'Je hebt een kwalitatief sterke en homogene groep nodig, dat is een vereiste. En dan moet je als team functioneren. Er mogen geen ego's tussen zitten, dat is de sleutel tot succes. Zo was het bij ons in 2014. We hebben dit keer ook geen supervedette, maar vele sterren en jonge talenten. Een goeie mix dus.' Wat vind je van de oude voetbalwijsheid dat je wedstrijden vooraan wint maar titels achteraan? Boateng: 'Dat treft dan goed, want we hebben bij Duitsland een stabiele verdediging, al kan die in de details nog verbeteren. Voor een toernooi heb je de tijd om wat op automatismen te trainen.' Wat valt er nog te verbeteren? Boateng: 'Er zijn te veel wedstrijden geweest waarin we te gemakkelijk doelpunten slikten. We geven nog te grote kansen weg, omdat we vaak te lichtzinnig balverlies lijden en veel ruimte laten. Dat moet beter afgestemd worden. Het was ooit onze grote sterkte dat we elke aanval wisten af te sluiten, ook al vloog de bal in de tribune - er volgde in elk geval geen counter.' Zijn die gebreken tegen het begin van het WK te verhelpen? Boateng: 'Bij gewone interlands is de ploeg slechts één of twee dagen samen. Dan kun je weinig trainen en dan zijn zulke gebreken niet zo snel te verhelpen. Nu hebben we daar nog uitgebreid de kans toe gehad.' Is het gemakkelijker of moeilijker om als titelverdediger aan het toernooi te beginnen? Boateng: 'Moeilijker, zeker weten, want je wordt geviseerd. Maar je kunt het ook positief bekijken: wij weten dat we altijd ver geraakt zijn op toernooien en met de druk van de verwachtingen overweg konden. Bovendien worden we gedreven door de ambitie om onze titel te verlengen. Dat wordt moeilijk, daarom hebben we een goeie start nodig zodat we meteen in het juiste ritme zitten en iedereen ziet: het zal moeilijk zijn om Duitsland te kloppen.' Spelen de andere ploegen met meer respect of met meer eerzucht tegen de wereldkampioen? Boateng: 'Beide, denk ik.' Verschilt deze Mannschaft erg van die van vier jaar geleden? Boateng: 'Ik denk dat we speltechnisch nog beter geworden zijn en meer offensieve mogelijkheden hebben. We kunnen meerdere systemen spelen.' Het vertrek van Philipp Lahm, Bastian Schweinsteiger, Miroslav Klose en Per Mertesacker liet leemtes na. Zijn die opgevuld? Boateng: 'Je noemt daar spelers van wereldklasse. Zulke leemtes vul je niet zomaar op. Maar de spelers die na hen kwamen doen het prima.' Wie zijn de voortrekkers in de groep? Boateng: ' Toni Kroos is heel belangrijk op het middenveld. Sami Khedira is er al lang bij, net als Mesut Özil en Thomas Müller. Mats Hummels is ook ervaren genoeg en dan heb je natuurlijk Manuel Neuer. Dat zijn allemaal spelers met veel ervaring die de ploeg op sleeptouw kunnen nemen.' Hoe vervul jij je rol als leider? Boateng: 'Ik ben iemand die veel praat en meteen de dingen aankaart die me niet bevallen.' Op het EK lagen jullie er in de halve finales uit. De Confederations Cup wonnen jullie en in de WK-voorronde haalden jullie tien zeges in tien matchen. Wat zegt die balans? Boateng: 'Dat het er de voorbije jaren heel goed uitzag. Maar daar schieten we op dit WK niks mee op.' In recente wedstrijden tegen Brazilië, Spanje, Frankrijk en Engeland konden jullie niet winnen? Hoe sterk is Duitsland eigenlijk? Boateng: 'We zijn heel sterk, maar in zulke wedstrijden komt het aan op details. Je moet bijvoorbeeld de kansen afmaken. Het beste voorbeeld is Real Madrid: die ploeg maakt uit één of twee mogelijkheden één of twee doelpunten. Wij hadden in de Champions League thuis tegen hen zes goeie kansen en troffen maar één keer raak.' Is de afwerking het voornaamste probleem? Of zijn er nog andere? Boateng: 'Je moet overal efficiënt zijn, ook bij de omschakeling van aanval naar verdediging en omgekeerd. Bij de afwerking was het de laatste maanden duidelijk dat we er wat gemakzuchtig mee omgingen.' Toni Kroos eiste na de 0-1-nederlaag tegen Brazilië duidelijk 'een andere lichaamstaal' en gaf als kritiek dat 'velen hun kansen niet hebben gegrepen'. Was dat terecht? Boateng: 'Het was een emotionele reactie na de wedstrijd. We mogen ook niet vergeten dat we toen met een heel jonge ploeg speelden. Veel van die spelers hebben nog niet het niveau van de vaste waarden of zijn nog niet constant. Toen Toni of wij allemaal die leeftijd hadden, waren we ook nog niet zo constant als nu. Maar uiteraard hadden we van die match tegen Brazilië meer verwacht.' Had hij die uitspraak wel moeten doen, drie maanden voor het WK? Boateng: 'De inhoud van zijn uitspraak klopte.' Ook jij was in oktober 2014 erg kritisch na de 1-1 in de EK-kwalificatiewedstrijd tegen Ierland. Boateng: 'Dat is zo. Maar in maart was het een vriendschappelijke wedstrijd met veel jonge spelers, die het niet goed deden. En ook de lichaamstaal was niet oké, daar had Toni gelijk in.' Zal deze selectie, waarin veel wereldkampioenen zitten, nog zo gemotiveerd zijn als in Brazilië? Boateng: 'Dat moet opnieuw zo zijn, ook bij wie al wereldkampioen is. Wie weet of we nadien nog een WK kunnen of mogen spelen.' Jij bent over vier jaar 33. Dat zou nog moeten kunnen. Boateng: 'Zou moeten kunnen, ja. Maar je weet niet hoe de jongeren zich ontwikkelen, misschien zijn ze tegen dan beter. Daar moet je ook rekening mee houden.' Hoe motiveer jij jezelf? Boateng: 'Ik kijk naar video's, maar niet van het vorige WK. Video's die me stimuleren - het hoeft ook geen voetbal te zijn, het kan ook basketbal, volleybal of tennis zijn. Of ook muziek.' Je staat voor je derde wereldkampioenschap. Is het ondertussen routine geworden? Boateng: 'Een WK is niks nieuws meer voor mij, maar het is altijd anders en altijd mooi. En het gaat om de eer om de kleuren van je land te verdedigen.' Sinds de WK-finale in Rio heb je 24 van de 48 interlands meegemaakt, precies de helft dus. Stelt je dat tevreden? Boateng: 'Neen, natuurlijk niet. Ik had graag meer caps verzameld, maar ik heb te maken gekregen met zware blessures.' Tot op heden konden alleen Italië (1934-1938) en Brazilië (1958-1962) hun wereldtitel verlengen. Maakt dat de opdracht nog aanlokkelijker? Boateng: 'Ja, dat maakt het erg opwindend, want in 1938 en 1962 waren het andere tijden. Nu is het nog moeilijker geworden, omdat er meer toplanden zijn.' De eerste plaats in een groep met Zweden, Mexico en Zuid-Korea is vanzelfsprekend? Boateng: 'Die eerste plaats moet alleszins ons doel zijn, maar het is niet alsof dat al in de pocket is.' Moet Duitsland groepswinnaar worden om in de achtste finales een duel met Brazilië te vermijden? Boateng: 'Dat zou natuurlijk kunnen. Maar als het zo zou zijn, dan is dat onze eigen fout en dan moeten we daar ook doorheen.' Welke tegenstanders zie je als de voornaamste concurrenten? Boateng: 'Ik denk dat Spanje het sterkst is. Verder Brazilië, Frankrijk, Argentinië, België...' Het Duitse voetbal staat na het Europacupseizoen 2017/18 op een zesde plaats, na Rusland. Dat is een teken dat de Bundesliga achteruitgaat. Heeft die negatieve trend een invloed op de nationale ploeg? Boateng: 'Ik hoop en ik denk het niet. Bij de nationale ploeg spelen de beste voetballers, dat moeten we maar bewijzen. We moeten het Duitse voetbal weer een duw in de rug geven, zodat volgend clubseizoen beter wordt.' Kroos, Ter Stegen, Khedira, Gündogan, Rüdiger, Özil, Draxler of Trapp spelen allemaal buiten Duitsland. Is hun buitenlandse ervaring belangrijk? Boateng: 'Ik denk wel dat het helpt, ja. Naast de ervaring van een dagelijks leven elders, neem je ook de gewoonten van de clubs en hun speelstijl mee. En tactische elementen. Het is voor iedereen nuttig om met andere toppers samen te spelen. Het is ook goed voor de nationale ploeg dat er een keeper bij Barcelona speelt, een middenvelder bij Real Madrid of Arsenal en een verdediger bij Chelsea. Zo'n rijkdom hadden we nog niet vaak.' Kroos is een dominante figuur bij Real, Khedira is belangrijk voor Juventus... Is hun ontwikkeling als persoon bij een Europese topclub ook in de Mannschaft merkbaar? Boateng: 'Een elftal met zulke persoonlijkheden, die bij grote clubs een hoofdrol spelen, heeft uiteraard een zekere ervaring en stabiliteit. Ze weten hoe ze met heikele situaties moeten omgaan.' Op het EK van 2016 was de aanval het grote thema. Is dat probleem nu opgelost met Timo Werner? Boateng: 'Dat zullen we in Rusland zien, maar het lijkt wel zo. Timo Werner heeft zich goed ontwikkeld, ik hoop dat hij op het WK helemaal ontploft. En we hopen allemaal dat Marco Reus op een groot toernooi toont wat hij in zijn mars heeft. Hoe denken jullie terug aan die 7-1 tegen Brazilië in de halve finales van het vorige WK? Was dat de wedstrijd van jullie leven? Boateng: 'Het was historisch, maar ik heb dat niet zo ervaren omdat het zo onwerkelijk was. Ik heb die match ook nooit meer herbekeken.' Wat is er nodig opdat jouw derde WK een succes zou worden? Boateng: 'Uiteraard wil ik graag opnieuw de wereldtitel winnen. Maar het moet iets positiefs worden doordat we goed spelen, ik gezond blijf en de ploeg een positief toernooi meemaakt - hoe het dan op het einde ook uitdraait. Ik hoop dat we de mensen kunnen enthousiasmeren en Duitsland trots maken. Liefst met de wereldtitel.'