Als eerste geplaatst voor de halve finale, na duidelijke zeges tegen Portugal (3-1) en Macedonië (5-0): Spanje raasde vorige week door de groepsfase op het EK voor spelers onder 21. Dankzij zijn parels: Saúl Ñíguez (Atlético) en Marco Asensio (het nieuwe wonderkind van Real Madrid). Maar ook dankzij een sterk keepende Kepa Arrizabalaga, opgeleid door Athletic Bilbao en al eens een jaartje uitgeleend aan Valladolid, Jorge Meré (centrale verdediger bij Sporting Gijón), Dani Ceballos (al meer dan 100 wedstrijden in het eerste elftal van Real Betis) en Marcos Llorente, de centrale middenvelder/uitblinker in het ...

Als eerste geplaatst voor de halve finale, na duidelijke zeges tegen Portugal (3-1) en Macedonië (5-0): Spanje raasde vorige week door de groepsfase op het EK voor spelers onder 21. Dankzij zijn parels: Saúl Ñíguez (Atlético) en Marco Asensio (het nieuwe wonderkind van Real Madrid). Maar ook dankzij een sterk keepende Kepa Arrizabalaga, opgeleid door Athletic Bilbao en al eens een jaartje uitgeleend aan Valladolid, Jorge Meré (centrale verdediger bij Sporting Gijón), Dani Ceballos (al meer dan 100 wedstrijden in het eerste elftal van Real Betis) en Marcos Llorente, de centrale middenvelder/uitblinker in het Alavés van Mauricio Pellegrino. Llorente, eigendom van Real Madrid, was dé uitblinker tegen een zeer sterk Portugal. U leest het: het EK U21 is het EK van de al bekende namen en meteen heeft u door waarom Spanje een van de favorieten is/was voor de eindzege, al was de weg naar Polen een lastige. In de groepsfase moesten de Spanjaarden Zweden voor zich dulden, in de kwalificaties werd maar nipt (twee gelijke spelen, plaatsing dankzij een uitdoelpunt) Oostenrijk uitgeschakeld. Uit werd het 1-1, thuis bleef men steken op 0-0. Het geheim van de Spanjaarden op dit toernooi zit, naast het anwezige talent, in de wedstrijd- ervaring. Een gespecialiseerde website (Scouted Football, een site die probeert de vooruitgang van talenten onder 23 in kaart te brengen) rekende uit dat de Spanjaarden die in Polen zitten vorig seizoen in totaal 38.891 speelminuten verzamelden bij hun respectieve clubs. De Portugese selectie, ook rot van talent met Renato Sanches als vedette, kwam aan slechts 28.402 minuten vorig seizoen, de Engelsen (onlangs in Zuid- Korea nog wereldkampioen bij de U20) aan amper 17.914. Conclusie: veel meer dan hun leeftijdsgenoten in Polen kunnen de Spanjaarden rekenen op hun wedstrijdervaring. Volgens Scouted Football krijgt jong Spaans talent gewoon meer kansen in La Liga. Meer dan pakweg de Engelsen, zeker aan de top. Nuance: dat gemiddelde van Engeland zou wel sterk zijn gestegen, mocht de bondscoach Marcus Rashford (Manchester United) en Dele Alli (Tottenham) hebben geselecteerd, beiden vaste waarden in hun ploeg. Na een lang seizoen en met het oog op het WK verkoos de FA hen allebei te laten rusten. Ook Italië en Duitsland geven jong talent een kans. Het probleem van de Portugezen is dat veel jongens uit de basisploeg al in het buitenland zitten (Sanches bij Bayern, GonçaloGuedes bij PSG, JoãoCancelo bij Valencia) en daar niet veel spelen. De opvolging van de Spanjaarden lijkt dus verzekerd. En daarbij valt toch dit op: in de selectie van La Rojita zit slechts één voetballer die op dit moment voor Barcelona, toch hét uithangbord inzake jeugd, uitkomt: nummer tien Denis Suárez. In principe niet eens een eigen jeugd- product, want opgeleid bij Celta, vervolgens twee jaar bij Man City en pas op zijn negentiende naar Barça gehaald om daar bij de B-ploeg te rijpen. La Masía is wel vertegenwoordigd in de selectie via HéctorBellerín (Arsenal), GerardDeulofeu (ex-Everton, nu Milan) en SandroRamírez (Málaga). Peter T'Kint