De diensten van ITV Digital behelsten 25 programma's, waaronder die van Sky Sports. Sky Sports ontfermde zich over de lagere afdelingen en de wedstrijden van de Champions League als de Engelse clubs daarin geen hoofdrol zouden spelen. Tot grote opluchting van de fans besloot ITV het geplande voetbalprogramma van Sky Sports toch nog uit te zenden tot het einde van het seizoen. Maar een nieuw ITV Digital komt er niet. Het bijna twee jaar durende experiment heeft aan de aandeelhouders van Carlton en Granada anderhalf miljard euro gekost. ...

De diensten van ITV Digital behelsten 25 programma's, waaronder die van Sky Sports. Sky Sports ontfermde zich over de lagere afdelingen en de wedstrijden van de Champions League als de Engelse clubs daarin geen hoofdrol zouden spelen. Tot grote opluchting van de fans besloot ITV het geplande voetbalprogramma van Sky Sports toch nog uit te zenden tot het einde van het seizoen. Maar een nieuw ITV Digital komt er niet. Het bijna twee jaar durende experiment heeft aan de aandeelhouders van Carlton en Granada anderhalf miljard euro gekost. Met ook nog het verdwijnen van de Duitse betaalzender Première, die mee ten onder ging bij de faling van mediamagnaat Leo Kirch, en de problemen van het Franse Canal + zijn de kwade tijden voor de digitale televisie duidelijk aangebroken. Vooral de voetbalsport zal daaronder lijden. Uiteraard niet de Europese topclubs, waarvoor de vette tv-contracten nog lang van toepassing zullen blijven. Wel voor de mindere goden, die hun hoop op een verder zorgeloos bestaan gevestigd hadden op een vast jaarlijks inkomen van de tv-zenders. Dat geld werd overal in de eerste plaats snel weer uitgegeven aan de steeds maar stijgende salarissen van de spelers. Zonder het televisiegeld is de aankoop van topspelers uitgesloten en wordt de droom van de clubs om op korte termijn aan te sluiten bij de elite een utopie. In Duitsland is dat fiasco al in de maak en in Frankrijk vergaat stilaan de hoop om de Europese en wereldkampioenen naar de heimat te zien terugkeren. Spanje en Engeland lijken de enige landen te worden waar de clubs over voldoende middelen beschikken om de absolute wereldtoppers te strikken. Italië, Duitsland en Frankrijk hollen achterna, om van Nederland of België nog maar te zwijgen, waar televisiegeld weinig of geen betekenis heeft.Voetbal is altijd een tijdverdrijf voor het weekend geweest, maar de laatste jaren veranderde het in een harde tv-business. Hoe meer nieuwe zenders de kop opsteken, hoe meer geld er nodig is om wedstrijden rechtstreeks op de buis te brengen. Televisie heeft in ruime mate de plaats ingenomen van de sponsors, die op enkele uitzonderingen na als meelopers worden beschouwd.Toch zal het voetbal niet overal teloorgaan door het gebrek aan tv-gelden. Al spreekt men in Engeland wel van het verdwijnen van 50 kleinere profclubs. Maar Al Scardino, de voorzitter van Notts County, noemt dat nonsens. Notts County bestaat al 140 jaar en overleefde twee wereldoorlogen. Tot 30 procent van het budget, ofwel 650.000 euro, van de club kwam van tv-gelden. Toen ITV-Digital ter ziele ging werd een oproep gedaan bij de supporters van de club. In 36 uur tijd werd een kwart miljoen euro ingezameld. "De betaalzender maakte een enorme blunder met de tv-rechten van de Premier League op te kopen voor meer dan ze waard zijn", zegt Scardino. "Het bracht amper 1,5 miljoen euro op, terwijl er voor de wedstrijden in de Premier League jaarlijks 15 miljoen tickets verkocht worden." Maar ja, Notts ligt dan weer in Engeland.door Mick Michels,