He's our keeper, our Belgian keeper... Saaaimon Mignolet. He's our keeper, our Belgian keeper... Saaaimon Mignolet. A-Mignolet... a-Mignolet... a-Mignolet..." Zaterdagavond 17 augustus 2013. In de hal van het Liverpool Lime Street Station bezingen fans van TheReds uit volle borst hun nieuwe Belgische held op de tonen van The Lion Sleeps Tonight, de song van The Tokens waarvan Sunderlandsupporters een jaar ervoor hun eigen versie gemaakt hebben. In the mighty jungle van Anfield Road heeft Mignolet amper negentig minuten nodig gehad om ook de Kopites uit Liverpool te tonen dat hij geen slapende, maar een brullende leeuw is.
...

He's our keeper, our Belgian keeper... Saaaimon Mignolet. He's our keeper, our Belgian keeper... Saaaimon Mignolet. A-Mignolet... a-Mignolet... a-Mignolet..." Zaterdagavond 17 augustus 2013. In de hal van het Liverpool Lime Street Station bezingen fans van TheReds uit volle borst hun nieuwe Belgische held op de tonen van The Lion Sleeps Tonight, de song van The Tokens waarvan Sunderlandsupporters een jaar ervoor hun eigen versie gemaakt hebben. In the mighty jungle van Anfield Road heeft Mignolet amper negentig minuten nodig gehad om ook de Kopites uit Liverpool te tonen dat hij geen slapende, maar een brullende leeuw is. Flashback naar enkele minuten eerder. In zijn debuutmatch tegen Stoke City bonkt de Limburger in de slotseconden met wuivende armen op de deklat als Jon Walters klaarstaat om met een penalty de 1-1 op het bord te schieten. De Jerzy Dudekimitatie van Mignolet - aangeleerd door Jos Beckx, zijn keeperstrainer bij STVV - werkt, want de geïntimideerde Walters schiet op de Belg, waarna die ook de rebound van Kenwyne Jones pareert. De eerste drie punten voor Liverpool FC zijn binnen, TheKop achter het doel ontploft. Ook de Britse zondagskranten zijn lyrisch: "Mignolet bewijst direct waarom hij gehaald werd als opvolger van Pepe Reina." Mignolets tienerwens - een bejubelde keeper bij een topclub in de Premier League worden - is nu helemaal realiteit. Een droom die vijftien jaar eerder kiemt op een weide naast het ouderlijke huis in Brustem, deelgemeente van Sint-Truiden. Op het kort gemaaide gras trappen Simons vier jaar oudere broer Wouter, vader Stefaan, oom en buurman Frits Geerts en diens zonen Jorrit en Dietmar er urenlang naar een goal waar Simon de ballen pareert. "Zo heeft hij, net als tijdens de partijtjes waterpolo in het zwembad in de achtertuin, spelenderwijs zijn keepersreflexen aangescherpt", vertelt Frits. Bij de duiveltjes van tweedeprovincialer VV Brustem, waar de zesjarige Mignolet zijn carrière start, ziet het er nochtans niet naar uit dat hij zal uitgroeien tot een doelman. Af en toe staat hij - bij gebrek aan kandidaten - in de goal, maar gezien zijn rijzige gestalte en loopvermogen zetten zijn trainers hem liever in als veldspeler. Na drie jaar trekt Mignolet naar KSK Tongeren, maar omdat het seizoen erna het lidgeld vervijfvoudigt, verhuist de Brustemnaar opnieuw. Naar Sint-Truiden, waar hij met zijn lengte een rol krijgt als verdediger, defensieve middenvelder en soms zelfs als spits. Zijn troef wordt echter een handicap als Mignolet te rap groeit en rugproblemen krijgt." 's Morgens had Simon moeite om uit zijn bed te raken. En omdat hij zijn loopwijze moest aanpassen, raakte hij nog amper vooruit", vertelt vader Stefaan, zelf ex-doelman bij Brustem VV. "Om zijn lenigheid te verbeteren liet ik hem een keeperstraining volgen bij Sporting Aalst. Al na één sessie zei trainer Rudi Vanrusselt: 'Simon moet zéker terugkomen.'" Wanneer STVV de slungelige tiener te licht bevindt en Sporting Aalst een jeugddoelman voor de provinciale cadetten zoekt, is de keuze vlug gemaakt. Vanrusselt schoolt er Mignolet in no time om. En daarvoor gebruikt de Beul - zijn bijnaam - aparte technieken: "Ik bewoog", vertelt hij, "op een bepaalde hoogte heen en weer met een plastieken buis. Simon moest dan opspringen telkens als die buis passeerde. Jumpte hij niet hoog genoeg, dan kreeg hij die keihard tegen zijn enkels. Met blauwe plekken tot gevolg, maar zo leerde hij wel bijten." Na slechts twee maanden trainen staat Mignolet in de provinciale selectie. En niet veel later klopt Sint-Truiden weer aan de deur. Stefaan: "Of Simon toch niet nog een keer...? 'Wil je dat mijn vrouw iets krijgt? Je hebt hem als vuil op straat gezet', brieste ik." Maar zijn zoon wil graag terugkeren naar de club van zijn hart. Bij STVV schopt Mignolet het tot international van de U17, U18, U19 - meestal als reserve van Sinan Bolat. Dat wekt interesse van PSV en Racing Genk, maar de tiener wil liever in een vertrouwde omgeving blijven en voetbal combineren met een studie politieke en sociale wetenschappen aan de KU Leuven. Op zijn 18e begint de Limburger aan het seizoen 2006/07 als derde doelman in de A-kern van Sint-Truiden, toen nog een eersteklasser. Op het einde van het seizoen staat Mignolet in twee matchen zonder inzet, thuis tegen AA Gent (0-1) en op KSV Roeselare (3-2), voor het eerst onder de lat en wanneer Bart Deelkens doorgestuurd wordt, start hij in de volgende campagne, 2007/08, als tweede doelman. Na een 0 op 21 moet Frank Boeckx echter zijn plaats afstaan. Poll Peters, toenmalig keeperstrainer: "Frank had tegen Cercle en in een belofte-interland vijf goals geïncasseerd én zijn auto in de prak gereden. Simon rook zijn kans. In een schietoefening op training pakte hij de ene bal na de andere. 'Wanneer gaat hij er een binnenlaten?', vroeg Peter Delorge. 'Als hij moe wordt zeker?', antwoordde ik. 'Wanneer zal dat zijn?' 'Dat weet ik niet.' En dan waren we al twintig minuten bezig..." De 19-jarige Mignolet moet zich tegen Zulte Waregem al na drie minuten omdraaien. Een afgeweken schot, tekenend voor het zwalpende Sint-Truiden, dat ondanks een 2-1 zege tegen Essevee enkele maanden later na veertien jaar eerste klasse degradeert. "Toch had Simon zich meer dan staande gehouden", vertelt vader Stefaan. "Zijn enige blunder maakte hij tegen Roeselare - een geloste vrijschop. Door de felle kritiek van de supporters zat hij die week héél diep, elke dag moesten we op hem inpraten. Niet zonder resultaat: 2-3 op AA Gent en vooral foutloos gebleven. Gelukkig, want was het toen misgelopen..." Toch ontstaan er na de degradatie binnen de club twijfels. Het is uiteindelijk Guido Brepoels, de nieuwe trainer die overkomt van KSVK United Overpelt-Lommel, die aandringt om Mignolet te houden. Samen met topschutter Ibrahima Sidibe wordt de streekjongen de drijvende kracht achter de titel in tweede. Volgens Guy Vandersmissen, Mignolets manager van het eerste uur, waren het degradatiejaar in de hoogste klasse en het kampioensseizoen in tweede cruciaal. "In eerste kreeg Simon veel werk in de zestien, in tweede speelde STVV ver van het doel, moest hij meevoetballen en negentig minuten lang geconcentreerd zijn. Uit die ervaringen heeft hij heel veel geleerd." Dat blijkt al in de voorbereiding op het nieuwe seizoen in eerste, 2009/10, wanneer de Brustemnaar hoge ogen gooit. "In afwerkingsvormen pakte hij van de twintig ballen er zeventien of achttien", vertelt ex-ploegmaat Peter Delorge. "We werden soms radeloos, want je mocht pas douchen als je kon scoren. Sommigen moesten heel lang wachten, tot jolijt van Simon." (lacht) "Ook zijn gedrevenheid, op het veld en in de fitness, viel op. Niets was hem te veel", zegt Jos Beckx, die bij Racing Genk Thibaut Courtois kneedde en dat seizoen Poll Peters vervangt als keeperstrainer. Mignolets arbeid rendeert al direct in de openingsmatch op Standard. Een nieuw sleutelmoment in zijn carrière. In de slotminuut stopt hij een penalty van Axel Witsel, STVV pakt een onverhoopt punt: 2-2. Van stress had de Limburger geen last. "Het is makkelijker keepen op een uitverkocht Sclessin dan voor 800 man in tweede klasse. De concentratie en motivatie komen automatisch, terwijl ik dat in tweede zélf moest creëren", vertelt de keeper de volgende dag in Extra Time. Zijn naam is meteen gemaakt. Ook na het gelijkspel op Standard blijft het sprookje van Sint-Truiden duren: op 12 september komen de Kanaries, na 2-1-winst tegen Anderlecht, voor het eerst in 44 jaar aan de leiding van de hoogste klasse. En ook daarna schudt Mignolet de ene mirakelsave na de andere uit zijn mouw. Guido Brepoels gelooft soms zijn ogen niet. "Ik had vaak het gevoel: laat ze maar trappen, Simon pakt ze toch. Hét moment is de match op Anderlecht, begin februari. In de 89e minuut komen we 1-2 voor. Bloedstollend, maar in de slotminuten plukt Simon de bal aan de tweede paal autoritair uit de lucht, hoog boven Romelu Lukaku. Als je dát op zo'n moment durft en kúnt, dan ben je top." Dat hebben ook zijn collega-eersteklassespelers gezien, want Mignolet wordt tot zijn eigen verbazing met 250 punten voorsprong op Silvio Proto verkozen tot 'Doelman van het Jaar'. Enkele maanden eerder had Sunderland AFC al zijn vizier op de Brustemnaar gericht. Getipt door Nico Vaesen, die voor het makelaarskantoor StarFactory de contacten in Engeland onderhoudt en bij Birmingham City onder Sunderlandcoach Steve Bruce speelde. Verschillende keren ziet de Europese scout van The Black Cats én keeperstrainer Nigel Spink Mignolet aan het werk. Vaesen: "In Simons supermatch op Charleroi deed Spink al na een half uur zijn map dicht. 'Ik heb genoeg gezien...'" Sunderland concurreert met PSV, maar hoeft geen moeite te doen om Mignolet, al van jongs af een adept van de Premier League, te overtuigen. Begin juni 2010 is de deal rond. STVV krijgt 2,4 miljoen euro, Mignolet tekent een vijfjarig contract en wil de strijd aangaan met Craig Gordon, de Schot voor wie Sunderland in 2007 ruim tien miljoen euro betaald heeft, als duurste Britse keeper ooit. "Maar we wisten dat Gordon heel blessuregevoelig was", zegt Nico Vaesen, samen met Vandersmissen Mignolets manager. "Vroeg of laat zou Simon wel in doel staan." Het wordt vroeg, want Gordon breekt zijn arm tijdens een van de eerste trainingen. Mignolet grijpt - de rode draad doorheen zijn carrière - zijn kans. In de voorbereiding en ook bij de competitiestart: ondanks twee tegengoals (2-2) 'Man van de Match' in zijn debuut op Birmingham, een clean sheet en een wereldreflex thuis tegen Manchester City (1-0) en op Arsenal (1-1) doet hij met zijn intimiderende Dudekbeweging Tomás Rosický een penalty over knallen. Wanneer Craig Gordon in oktober weer fit is, staat Bruce voor een dilemma. Aanvankelijk houdt hij vast aan Mignolet, maar na een 5-1 op Newcastle - waar de Limburger zich nochtans niets te verwijten had - kiest de manager, ondanks een 2-0-zege de week nadien, op Tottenham toch voor de Schot. Vader Stefaan: "Gezien de kostprijs van Gordon wilde Sunderland hem weer in de etalage zetten. Simon wist dat het niets met zijn prestaties te maken had en apprecieerde dat Bruce geen smoesje verzon." Gordons terugkeer loopt niet gesmeerd. Hij sukkelt met de knie, waardoor Mignolet eind februari tegen Everton, na bijna vier maanden op de bank, weer onder de lat staat. Ondanks de 0-2 blijft Big Si, die ondertussen in de fitness een paar extra kilo spieren heeft gewonnen, foutloos. De week erna beleeft Mignolet een nieuw hoogtepunt wanneer hij, een dag voor zijn 23e verjaardag, in een vol Emirates Stadium Arsenal met enkele puike saves op 0-0 houdt. Steve Bruce zwaait met lof: "Jammer dat Simon geen Engelsman is, want dan zou hij zeker in aanmerking komen als nationale doelman..." Dat wordt Mignolet op 25 maart 2011 voor het eerst voor België in de EK-kwalificatiematch in Oostenrijk. Een prima debuut: een clean sheet (0-2), en zoals bij zijn vuurdoop bij STVV en Sunderland keept hij ook in Wenen zonder complexen. Ex-keeperstrainer Jos Beckx. "Na de match vroeg ik Simon of hij nerveus geweest was. Zijn antwoord: 'Neen. Waarom...?'" Over het Kanaal beleeft Mignolet met Sunderland minder leuke tijden. The Black Cats zakken weg in het klassement, onder meer na twee foutjes van de Belg tegen Birmingham (0-2). Bruce laat vallen dat Gordon misschien zal terugkeren, maar laat dat plan varen wanneer de Schot onder het mes moet. Big Si blijft staan, al is falen in de zespuntenmatch tegen Wigan geen optie. Vader Stefaan: "Toen zag ik voor het eerst een beetje stress bij Simon, maar hij liet zich niet uit zijn lood slaan en keepte prima." Sunderland wint met 4-2 en is definitief uit de gevarenzone. Omdat Gordon na zijn knieoperatie nog maanden out is, haalt Sunderland in het tussenseizoen Iers international Keiren Westwood. Dat verandert niets aan Mignolets status als nummer een tot hij eind oktober 2011 op Aston Villaspits Emile Heskey botst: oogkas, jukbeen én neus gebroken. De eerste grote tegenslag in zijn carrière, wekenlang moet de Rode Duivel zich gefrustreerd en met hoofdpijn in de zetel nestelen. Ook Sunderland ziet af: manager Steve Bruce wordt begin december overboord gekieperd, Martin O'Neill moet het stuurloze schip weer in de juiste richting doen varen. Wanneer de Noord-Ierse coach eind december Westwood ziek ziet uitvallen, stapt hij richting Mignolet, die maar net een eerste, voorzichtige veldtraining afgewerkt heeft. Of hij het risico wil nemen om tegen Man City al in doel te staan, met masker? De Belg aarzelt geen seconde, keept op nieuwjaarsdag een vlekkeloze match en ligt zo aan de basis van een 1-0- stuntzege, de start van een succesvolle operatie redding. Vaesen: "Die match heeft Simon bij O'Neill enorm veel krediet en respect opgeleverd." Ook bij de Sunderlandsupporters wordt Big Si steeds meer een cultheld. In november van het volgende seizoen (2012/13) componeren ze de Mignoletversie van The Lion Sleeps Tonight en zelfs wanneer hun keeper in december blundert in een 2-4-verlies tegen West Bromwich scanderen ze zijn naam. Het enige echte foutje van de Limburger die zijn plaats bij de nationale ploeg kwijtgeraakt is aan Thibaut Courtois, maar in 2012 wel vijftien keer de nul houdt - alleen Joe Hart van Manchester City doet beter - én de meeste saves van alle Premier Leaguekeepers op zijn naam heeft staan. Na Nieuwjaar belandt de Sunderlandsloep echter opnieuw in zwaar noodweer, maar na de trainerswissel Martin O'Neill - Paolo Di Canio en twee clean sheets van Mignolet op Newcastle (0-3) en tegen Everton (1-0) is de redding (alweer) een feit. Dan staat de Rode Duivel al lang op de radar van Liverpoolmanager Brendan Rodgers. Vaesen: "Maandenlang hebben scouts Simon helemaal doorgelicht. Tijdens het eerste gesprek zagen we zijn profiel: indrukwekkend gedetailleerd. Meteen wisten we dat de interesse zéér concreet was." Rodgers wil een extra concurrent voor clubicoon Pepe Reina en haalt eind juni ruim elf miljoen euro uit de kluis voor Mignolet. De strijd met Reina schrikt hem niet af. "Ik heb nooit voor de gemakkelijkste weg gekozen, niet bij STVV, niet bij Sunderland en ook nu niet. Zolang ik op niveau presteer, moet ik niemand vrezen", verklaart de Belgische doelman. De concurrentie moet Mignolet niet eens aangaan, want eind juli verhuist Reina op uitleenbasis naar Napoli. Meteen op zijn gemak gesteld door kapitein Steven Gerrard - "Hij praatte met mij alsof ik zijn jongere broer was" - maakt Mignolet op training een diepe indruk. "Bij schietoefeningen is hij net een beest tussen de palen", prijst Jamie Carragher. Die kwaliteiten toont onze landgenoot ook in de competitiestart met zijn fameuze penaltysave tegen Stoke City én drie opeenvolgende clean sheets. En hoewel Liverpool daarna veel goals slikt - een gevolg van de heel aanvallende spelstijl van Rodgers -, blijven de commentaren positief. Mignolets vlekkeloze reputatie krijgt eind december echter wel een deuk wanneer hij een lob van Man Cityspits Álvaro Negredo verkeerd beoordeelt en de bal via zijn vingertoppen in doel dwarrelt. Rodgers weigert echter zijn doelman in vraag te stellen. "Simon is still an outstanding goalkeeper." De blijk van vertrouwen doet de immer hard werkende Rode Duivel de rug weer rechten. Hij blijft de jongste weken foutloos, ondanks het opvallend hoge aantal tegengoals. "Maar dat heeft meer te maken met de soms wankelende en door blessures wisselende Liverpoolverdediging dan met Simon", zegt Nico Vaesen. "En met Rodgers, die liever - zoals onlangs tegen Swansea - met 4-3 dan met 1-0 wint. Liever dan een zesde plaats met twintig clean sheets haalt Simon zo ook liever een Champions Leagueticket. Want dat moet de volgende stap in zijn loopbaan worden: tonen dat hij het allerhoogste niveau ook aankan." Weinigen die daar nog aan twijfelen. DOOR JONAS CRETEUR - BEELD: BELGAIMAGE"In Simons supermatch op Charleroi deed de keeperstrainer van Sunderland al na een halfuur zijn map dicht. 'Ik heb genoeg gezien...'" manager Nico Vaesen "Na zijn interlanddebuut in Oostenrijk vroeg ik Simon of hij nerveus geweest was. Zijn antwoord: 'Neen. Waarom...?'" ex-keeperstrainer Jos Beckx