Jess Thorup heeft na afloop van de play-offs in Denemarken even vakantie, na een turbulent seizoen waarin hij liefst drie clubs trainde. Van KAA Gent ging het naar KRC Genk, dat hij begin november onverwacht ruilde voor FC Kopenhagen. Toen hij in Denemarken kwam, stond die ploeg negende. Uiteindelijk parkeerde hij ze na de Deense play-offs op een derde plaats, na kampioen en aartsrivaal FC Bröndby en FC Midtjyllland.
...

Jess Thorup heeft na afloop van de play-offs in Denemarken even vakantie, na een turbulent seizoen waarin hij liefst drie clubs trainde. Van KAA Gent ging het naar KRC Genk, dat hij begin november onverwacht ruilde voor FC Kopenhagen. Toen hij in Denemarken kwam, stond die ploeg negende. Uiteindelijk parkeerde hij ze na de Deense play-offs op een derde plaats, na kampioen en aartsrivaal FC Bröndby en FC Midtjyllland. Nu heeft hij even vakantie. Vanuit Denemarken volgt hij het EK met belangstelling, ook vanuit een persoonlijke insteek en betrokkenheid. Bij zijn drie clubs had hij het afgelopen seizoen maar liefst acht spelers die op het EK zijn onder zijn hoede. Vier Denen zijn dat, drie spelers van FC Kopenhagen en Joakim Maehle met wie hij bij Genk werkte. Verder zijn er bij Finland Jere Uronen (KRC Genk) en bij Slovakije Patrik Hrosovsky (KRC Genk) en bij Oekraïne aanvaller Roman Jaremtjsoek en middenvelder Roman Bezoes. Proficiat! U bent met liefst drie spelers van uw club FC Kopenhagen in de nationale Deense selectie meteen dé hofleverancier. Staat u daar zelf van te kijken? JESS THORUP: 'Het is niet vanzelfsprekend dat spelers uit onze eigen competitie de kern voor een groot toernooi met de nationale ploeg halen. Onze 23-jarige aanvaller Jonas Wind deed het dit seizoen zo goed dat ik hem wel in de selectie verwachtte. Mathias Jörgensen is een goeie verdediger die al vaker in de nationale ploeg speelde, en voor onze linksback Nicolai Boilesen die ooit bij Ajax zat, bood zich een opportuniteit aan. Ik heb een goeie band met onze bondscoach Kasper Hjulmand, we hebben veel gepraat.' Hjulmand krijgt veel lof. Wat heeft hij de nationale ploeg bijgebracht? THORUP: 'Ere wie ere toekomt: het hele proces bij de Deense nationale ploeg is op gang gebracht door Morten Olsen ( nu 71-jarige ex-speler van Cercle Brugge, RWDM en Anderlecht, nvdr) die als bondscoach de basis legde voor wat het voetbal van de nationale ploeg vandaag is. Hij hervormde de nationale jeugdploegen en zorgde dat alle speelsystemen op mekaar afgestemd raakten, dat ze op dezelfde manier leerden spelen zodat spelers gemakkelijker het traject naar boven konden afleggen. Zijn opvolger, de Noor Age Hareide, was meer een pragmatische, resultaatgerichte coach, terwijl Kasper meer in de lijn zit van wat Morten bracht, met veel aandacht voor positiespel.' Denemarken heeft al een aantal keer een sterke selectie gehad. Hoe schat u deze generatie in? THORUP: 'Dit is een heel sterk team. Het zijn bijna allemaal ervaren internationals die bij grote topclubs voetballen, die al lang samen spelen en die de afgelopen twee, drie jaar amper wedstrijden verloren waardoor ze een echte winnaarscultuur hebben ontwikkeld. Ik heb zelf internationals horen zeggen dat dit het beste nationale team is waarin ze speelden. Ik geloofde, tot het uitvallen van Christian Eriksen zaterdag, dat ze ver konden geraken. Het doel voor dit Deense team moest op zijn minst de halve finales zijn.' Dat is net wat België ook wil. Kan u de teams van beide landen vergelijken? THORUP: 'Denemarken heeft veel geleerd uit de twee matchen die ze van België verloren. In die matchen slaagden de Denen er in door hoog druk te zetten België terug te dringen en de wedstrijd te controleren, waardoor België vooral moest verdedigen. Maar, eens in balbezit, beschikken jullie over een aantal zeer sterke aanvallende spelers die snel kunnen omschakelen.' Wat kan Denemarken zonder Christian Eriksen? THORUP: 'Hij was de sleutelfiguur in aanvallend opzicht, had het speldoorzicht en stuurde de drie aanvallers, maar we hebben ook een klassekeeper, een erg solide verdediging en een sterk middenveld.' Verwachtte u, toen u drie jaar geleden Denemarken ruilde voor België, dat Joakim Maehle er al bij zou zijn op het volgende grote toernooi? THORUP: 'Dat was voor mij geen verrassing. Over Maehle werd in Denemarken al lang gepraat. Bij Genk ontwikkelde hij zich tot het type flankspeler dat we in de nationale ploeg kunnen gebruiken. Ik vind het fantastisch wat hij bij Atalanta deed.' Wat maakt hem zo sterk? THORUP: 'Zijn mentaliteit. Joakim wil elke dag beter worden en stapt elke keer op het veld om het beste van zichzelf te geven. Hij is fysiek sterk, heeft een groot loopvermogen, ziet in aanvallend opzicht ook de opportuniteiten voor voorzetten of beslissende passes. De stap naar Atalanta was ideaal om zijn minder sterke punt bij te schaven, het puur verdedigende werk dat hij als fullback ook moet verrichten. De afgelopen jaren was dat nog de vraag: is hij ook puur verdedigend goed genoeg voor de top? Dat antwoord heeft hij de laatste maanden gegeven. Joakim is bovendien polyvalent. Je kan hem ook op de linkerflank zetten, waar hij bij de nationale ploeg regelmatig opgesteld wordt, of hoger als buitenspeler.'Toen u in Kopenhagen begon, stond de ploeg negende. U parkeerde ze na de play-offs op een derde plaats. Bent u daar tevreden mee? THORUP: 'FC Kopenhagen is nooit tevreden als het geen kampioen wordt. Elk jaar beginnen ze met als enige ambitie om kampioen te worden, maar de realiteit is dat ze dat de voorbije vier jaar maar één keer werden. Vertrekkende van de negende plaats waren we het beste team in de lente en de sterkste ploeg in de play-offs. Als deze competitie nog twee of drie speeldagen langer had geduurd, waren we kampioen geworden. Feit is dat we niet tevreden mogen zijn met deze derde plaats.' Wat vindt u uw grootste verdienste het afgelopen jaar in Denemarken? THORUP: 'Ik nam een ploeg over die mentaal ziek was, ik moest het team weer zelfvertrouwen bijbrengen en van op nul een ploeg bouwen. Het resultaat? We scoorden het meest van alle eersteklassers en eindigden zeer sterk. Iedereen verwacht veel van volgend seizoen, nu de basis er ligt.' Dat verhaal van allemaal individuele talenten die geen team vormden lijkt erg veel op wat u ook bij KAA Gent en KRC Genk meemaakte. THORUP: 'Het deed me terugdenken aan mijn start bij Gent toen ik veel individuen aantrof die gefocust waren op hun eigen loopbaan in plaats van zich af te vragen wat ze konden doen of betekenen voor de club en het team. 'Kopenhagen is veruit de grootste en best georganiseerde club in Scandinavië, maar voor mijn komst zijn er heel wat veranderingen geweest, van de technisch directeur over de technische staf tot het bestuur en in de omkadering. Veel veranderingen die een impact hadden op het dagelijkse werk. Dat was in België anders. Zowel bij Gent als bij Genk belandde ik bij clubs die op bestuurlijk en organisatorisch vlak op punt stonden en kon ik me 100 procent focussen op het team. In Kopenhagen moest ik ook energie stoppen in zaken rond het veld.' Wat hebt u uit België meegenomen als ervaring? THORUP: 'De intensiteit waarmee matchen gespeeld worden in België is hoger dan in Denemarken, er wordt ook meer één tegen één gespeeld. De nadruk ligt in België op individuele duels, als speler moet je vooral je eigen sector beheersen, terwijl in Denemarken meer nagedacht wordt hoe je de tegenstander in een minderheidssituatie kan plaatsen. Op dit moment staat de Belgische competitie, zie je ook aan de resultaten van jullie teams in Europees verband, op een hoger niveau dan de Deense. 'De Belgische competitie heeft vooral de afgelopen jaren stappen vooruit gezet. Tien jaar geleden keken de meeste Deense trainers naar wat er in Nederland gebeurde om zich te inspireren. De voorbije jaren is die focus meer op België gericht, vanuit de vraag: hoe kan zo'n klein land zulke topvoetballers voortbrengen? Daarom blijft België voor jong Deens talent een goeie opstap naar een topcompetitie, omdat je die stap moeilijker zet van hieruit.' Wat kan het Deense voetbal van ons leren? THORUP: 'Hoe beter spelers te scouten en meer intensiteit in de matchen te krijgen, waardoor je niet zo snel verrast wordt wanneer je Europees voetbalt.' Bent u verbaasd wanneer u ziet hoe het uw ex-clubs na uw vertrek uit België vergaan is, het afgelopen seizoen? THORUP: 'Ik ben blij dat Genk de sportieve lijn heeft doorgetrokken die tijdens mijn verblijf is getrokken. Toen ik bij Gent ontslagen werd, geloofde ik nog volop in de kwaliteiten van de spelers daar. Ik vond dat je daarmee aan de top moest kunnen meedraaien.' Dacht u bij uw komst in Genk dat dat team zou kunnen meedingen voor de prijzen? De huidige trainer merkte op dat hij zich soms afvraagt of de spelers daar wel beseffen hoe goed ze zijn. THORUP: 'Dat vond ik ook. Ik trof bij mijn komst een erg getalenteerde groep aan, zeer ambitieus, allemaal spelers die elke dag het veld op stapten met de wil om beter te worden. Het was toen vooral zaak om een spelsysteem te vinden dat bij hen paste.' Wiens traject verraste u het meest bij de Genkse spelers? THORUP: 'Toch Paul Onuachu met wie ik ook drie jaar bij Midtjylland werkte. Dit moest voor hem het seizoen worden waarin hij de volgende stap zette, en dat heeft hij ook gedaan, door de beste aanvaller in België te worden. Hem zien evolueren was fantastisch. Paul had alle kwaliteiten om te worden wat hij nu is, maar al die kwaliteiten samenbrengen en naar boven halen is vaak ook een mentale kwestie. De eerste doelpunten maken is het moeilijkst, vanaf een bepaald aantal gaat het vanzelf.' Is hij als mens niet te aardig? THORUP: 'Paul is een aardige vent, die open staat voor anderen. Soms moet je hem ook even alleen laten. De laatste twee jaar moest hij leren egoïstischer te worden en aan zichzelf te denken. Dat maakte hem een betere speler die nu klaar is om een nieuwe stap te zetten. 'Ik zou zeer verbaasd als hij deze zomer niet overstapt naar een topcompetitie. Ik zou hem met zijn sterke lichaam wel eens willen bezig zien in de Premier League.' Eerlijk: dacht u toen u voor het eerst met hem werkte dat hij dit niveau zou halen? THORUP: 'Er was wat twijfel toen we die grote, magere kerel zagen opdagen. Ik heb ergens een filmpje van een bambi op ijs, die moeilijk grip op dat oppervlak krijgt. Dat doet me soms aan de Paul van in het begin denken. Elke keer als hij iets nieuws probeerde, mislukte het. Maar elke keer bleef hij het herhalen tot het lukte.' Kristian Thorstvedt gaf toe dat hij na de eerste oefenmatch samen dacht: is dit onze nieuwe spits? THORUP: 'Bij sommigen was de eerste indruk: die jongen kan niet voetballen. Je kan altijd focussen op wat Paul mist, maar de vragen die je je moet stellen zijn: wat kan hij wel? Welke kwaliteiten brengt hij ons bij, en hoe gebruiken we die het best?' Wat is uw aandeel in zijn evolutie? THORUP: 'We zijn bij Midtjylland flink aan de slag gegaan met hem. Bijna elke dag trainden we extra bij: hoe en wanneer springen, hoe het best op doel schieten, koppen, de bal afschermen, ...' Zijn er andere spelers van Genk naar wiens ontwikkeling u de komende jaren uitkijkt? THORUP: 'Als ik naar het lichaam, de snelheid en de uitstraling van Jhon Lucumí kijk, ben ik zeker dat hij op een dag één van de topverdedigers in Europa wordt.' Is er iets waar u spijt van hebt met betrekking tot uw verblijf in België? THORUP: 'Ik blijf niet lang stilstaan bij wat voorbij is. Het enige wat ik betreur was de manier waarop ik vertrok, zonder afscheid te nemen. Dat kon toen niet, terwijl het wel had gemoeten, vanwege de manier waarop ik in Genk opgevangen ben en door iedereen begeleid werd. Een echte familieclub is dat. Ik heb de voorbije jaren heel graag bij Gent en bij Genk gewerkt, ik wil graag zo snel mogelijk teruggaan om echt afscheid te nemen.'