Hoe komt een jonge spits van het gerenommeerde Hajduk Split bij een provincieclub als SV Zulte Waregem terecht ? Een boeiende vraag met, zo leert wat opzoekwerk, een boeiend antwoord. Vooreerst één misverstand rechtzetten : Nikica Jelavic is géén Kroatisch international. Meteen nadat de transfer was afgerond, verspreidde zich het nieuws dat Jelavic in het interlandweekend van 2 en 3 juni zijn eerste A-cap voor Kroatië had veroverd. Dat klopt niet. Het Balkanland haspelde zijn EK-kwalificatieduel tegen Estland af zonder de 21-jarige aanvaller. Wel zat hij in de ruime voorselectie en speelde hij met degenen die uit de boot vielen, een oefenduel tegen een verzameling spelers uit de Kroatische tweede klasse. Het was daar dat trainer Francky Dury, samen met bestuurslid Joris Verschuere, hem aan het werk zag.
...

Hoe komt een jonge spits van het gerenommeerde Hajduk Split bij een provincieclub als SV Zulte Waregem terecht ? Een boeiende vraag met, zo leert wat opzoekwerk, een boeiend antwoord. Vooreerst één misverstand rechtzetten : Nikica Jelavic is géén Kroatisch international. Meteen nadat de transfer was afgerond, verspreidde zich het nieuws dat Jelavic in het interlandweekend van 2 en 3 juni zijn eerste A-cap voor Kroatië had veroverd. Dat klopt niet. Het Balkanland haspelde zijn EK-kwalificatieduel tegen Estland af zonder de 21-jarige aanvaller. Wel zat hij in de ruime voorselectie en speelde hij met degenen die uit de boot vielen, een oefenduel tegen een verzameling spelers uit de Kroatische tweede klasse. Het was daar dat trainer Francky Dury, samen met bestuurslid Joris Verschuere, hem aan het werk zag. Het voorbereidende scoutingwerk was dan al verricht door algemeen directeur Vincent Mannaert en FIFA-makelaar Paul Courant. Mannaert en Courant kennen elkaar van bij het ondertussen opgedoekte makelaarskantoor SEM, waar ze enkele jaren collega's waren. Ze zaten samen in de tribune voor de topper tussen Hajduk Split en Dinamo Zagreb, maar de speler voor wie ze kwamen, was geblesseerd en "eerder toevallig" viel Jelavic hen op. Dury kwam hen achterna gevlogen en was direct overtuigd. "Ik móést hem na de match ontmoeten, al had ik tot 's nachts moeten wachten. Dat is me ook gelukt. We sloegen een babbeltje en ik wist direct : die jongen boeit mij. Het is een diamantje dat je nog moet slijpen, maar waar nog geen commercie op zit." Jelavic wordt binnenkort 21 (geboren op 27 augustus 1985), meet 1 meter 87 en weegt 83 kg. "Een krachtboy," zegt Courant, "een beetje vergelijkbaar met Podolski en met een actie als Andriy Shevchenko in de benen. Maar maak er nog geen wereldvoetballer van : laat hij zich eerst maar bewijzen." Mannaert vat hem samen als "een ranke, mooie, gespierde atleet". Dury viel vooral zijn werkkracht op. "Hij werkt enorm hard bij balverlies", aldus de trainer. "Dat verraadt honger. Ik zie nog een grote leergierigheid, in tegenstelling tot bij Cédric Roussel vorig jaar. Een ander voordeel is dat hij nog weinig weg heeft afgelegd en dit zijn eerste verandering van club is. Dat was dan weer het probleem van Tosin Dosunmu : die was in twee jaar tijd aan zijn vijfde club toe bij ons. Het enige wat ik niet kan inschatten, is of hij aanpassingsproblemen zal kennen." Voor Dury is Jelavic een diepe spits, die hij zowel in 4-4-2 (gekoppeld aan Tim Matthijs) als in 4-5-1/4-3-3 kan uitspelen. "Hij heeft een goede détente en is bijzonder kopbalsterk. Bovendien is hij behoorlijk balvast, kiest hij goed positie voor doel én hij heeft oog voor voetbal. Door zijn gestalte stáát er ook iemand. Ik hoorde dat hij al vergeleken werd met Salou Ibrahim, maar hij is veel jonger nog en heeft nog niet zijn spieren en kracht. Ik denk wel dat hij meer scorend vermogen heeft dan Salou." Behalve Jelavic en Matthijs heeft Dury ook nog Mbaye Leye van Amiens als spits, maar die zegt hij minder goed te kennen. Graag wil hij er nog een vierde aanvaller bij. "Liefst een balvaste speler : ik geloof daar meer in dan in een scorend type als Dosunmu omdat je bij balverlies meer druk kan zetten." Cruciaal in de totstandkoming van de transfer was de rol van Paul Courant. Hij speelde tijdens zijn carrière bij Club Luik vier seizoenen samen met Dragan Sliskovic. Die werd nadien hoofd opleidingen bij Split en traint er momenteel de U19. Hun relatie vergemakkelijkte het contact, maar Courant looft toch vooral de doortastendheid van Zulte Waregem. "Ze hebben snel gehandeld. Dat verdient alle lof." Interne machtsoverdrachten bij de Kroatische club speelden ook in de Waregemse kaart, licht Mannaert toe. Hajduk is al enkele jaren veroordeeld tot een rol in de schaduw van landskampioen Dinamo Zagreb en dat zit de traditierijke en om zijn jeugdopleiding geroemde club dwars. De politiek ging er zich mee moeien en ex-topspeler Alen Boksic vervoegde het management. "Hajduk wil nu transfers doen om onder het juk van Zagreb uit te komen", aldus Mannaert. "Daardoor kwamen er openingen naar spelers met minder ervaring, zoals Jelavic. Tot mijn verrassing, want zo'n spits vind je niet vaak." Jelavic tekende aan de Gaverbeek een contract tot 2010 met nog een jaar optie. Zulte Waregem kocht hem voor ongeveer 500.000 euro, het bedrag dat door zijn oom/zaakwaarnemer in zijn contract bij Split zou zijn vastgelegd. Wie meer over de speler te weten wil komen, botst op het internet op een andere Nikica Jelavic : volgens Kroatische media een onderwereldfiguur die in 2001 mee terechtstond in een groot maffiaproces. Hij zou de (gelijknamige) oom van de nieuwe Waregemse spits zijn, wat zou verklaren waarom het nieuwe Hajduk Split, beducht om zijn reputatie, die laatste zo makkelijk liet gaan. Voor alle duidelijkheid : de speler heeft niets te maken met zijn ooms verleden. Hij werd naar verluidt overtuigd door de fraaie Europese campagne van Zulte Waregem. S door jan hauspie