Lange tijd werd over Gert Steegmans beweerd dat hij niet kan presteren onder druk. In de Tour van 2008 maakte de Limburger komaf met die kritiek. Op de Champs-Élysées benutte de spurter toen op magistrale wijze zijn laatste kans op een ritzege en redde in één klap ook de Tour van Quick-Step.
...

Lange tijd werd over Gert Steegmans beweerd dat hij niet kan presteren onder druk. In de Tour van 2008 maakte de Limburger komaf met die kritiek. Op de Champs-Élysées benutte de spurter toen op magistrale wijze zijn laatste kans op een ritzege en redde in één klap ook de Tour van Quick-Step. Tijdens diezelfde Ronde van Frankrijk raakte bekend dat Steegmans naar het Russische Katusha zou overstappen, het begin van zijn buitenlands avontuur. Nu, ruim twee jaar later, heet het dat de eeuwige twijfelaar niet kan aarden in het buitenland. 2009 was voor Steegmans een verloren seizoen. Eerst hielpen rugproblemen zijn voorjaar om zeep. Daarna kreeg de man uit Diepenbeek het aan de stok met zijn ploegleiding, toen hij weigerde een draconische antidopingclausule te ondertekenen. Met als gevolg dat hij halverwege het seizoen werkloos was. Steegmans werd opgevist door RadioShack, waar hij Dirk Demol terugvond, zijn oud-ploegleider van bij Quick-Step. De nieuwe omgeving en de inspiratiekracht van Lance Armstrong leken Steggels aanvankelijk te stimuleren. Tot een windstoot hem in de proloog van Parijs-Nice spectaculair van zijn fiets katapulteerde, met een sleutelbeenbreuk als resultaat. Sindsdien is Steegmans op een dood spoor beland. Het is van februari 2009 geleden dat hij nog eens een internationale wedstrijd won. Een spurter die te lang droog staat, boet aan vertrouwen in bij zijn ploegmaats. "De jongens doen hun best, maar ik mis het blinde vertrouwen dat Quick-Step wel in mij had op weg naar de Champs-Élysées", merkte de inwoner van Monaco eerder dit jaar al op. In de finale van de jongste Parijs-Tours werd pijnlijk duidelijk hoe diep het geloof van de ploeg in zijn kopman gezakt was. Wie de spurt van de herfstklassieker herbekijkt, zal zien dat er voor Steegmans die dag meer in zat dan de derde plaats. Het ontbrak hem in de laatste rechte lijn echter aan een treintje. Zijn ploegmaats hadden hun laatste krachten opgesoupeerd om de vlucht van Geoffroy Lequatre te beschermen, die nota bene tegen de richtlijnen van Steegmans in had aangevallen. In zijn Amerikaanse omgeving voelde Steegmans zich niet langer gelukkig. Hij had er nog weinig perspectief. Bij RadioShack zijn ze zinnens om volgend jaar te snoeien in hun voorjaarsprogramma en zich meer dan ooit toe te spitsen op de grote ronden. Bovendien lieten ze Tomas Vaitkus, de spurtlocomotief voor Steegmans, naar Astana vertrekken. Team en renner kwamen dan ook overeen dat hun wegen maar beter kunnen scheiden. Steegmans, in de jeugdrangen de evenknie van Tom Boonen, hoopt dat zijn carrière volgend jaar weer een hoge vlucht neemt vanuit het vertrouwde Quick-Stepnest. Het contract met de Belgische ploeg was bij het afsluiten van deze rubriek nog niet ondertekend, maar volgens Steegmans' entourage moesten alleen nog enkele formaliteiten worden afgehandeld. Hoe dan ook zal na twee offyears de prestatiedruk op de 30-jarige Limburger groter dan ooit zijn. door benedict vanclooster