Bondscoach: Paulo Sousa (POR)

Geboren Viseu, 30 augustus 1970
...

Geboren Viseu, 30 augustus 1970 De 50-jarige Portugees, die als verdedigende middenvelder 52 keer uitkwam voor de eigen nationale ploeg en in de jaren 90 een mooi parcours aflegde bij tal van topploegen, stapte begin dit jaar niet zomaar in dit avontuur. Vooraleer hij in Polen aan de onderhandelingstafel aanschoof, maakte Paulo Sousa een tussenstop. In een hotel had hij een afspraak met sterspeler Robert Lewandowski. Sousa wilde de mening kennen van de topspits van Bayern München alvorens aan de opdracht te beginnen. De samenkomst nam maar liefst vier uur in beslag en de Portugees hield er 'een fantastisch gevoel' aan over. 'Robert was echt enthousiast en dacht goed mee.' Een contract tot 30 november 2021 was het gevolg. Een paar weken later moest Sousa, die verder alles diende te regelen via digitale platforms, al meteen aan de bak voor de WK-kwalificatieduels tegen Hongarije in Boedapest (3-3), Andorra (3-0) en zonder de aan de knie geblesseerde Lewandowski bij Engeland (2-1-nederlaag). Zoom en data-analyseprogramma's werden de afgelopen maanden maximaal gebruikt door de meertalige Sousa (die vloeiend Engels, Spaans, Frans en Italiaans spreekt) en de rest van zijn technische staf om een groep van 45 tot 50 spelers intensief te volgen en snel te beoordelen. Zijn job dankt hij onder andere aan de verrassende vijfde plaats met Fiorentina in het seizoen 2015/16, een prestatie die bondsvoorzitter Boniek hoog inschat en overtuigde van het potentieel van de trainer. Offensief spel is het opzet, want volgens de Portugees kan je niet anders door de rijkdom aan topaanvallers. 'Polen is en blijft een absoluut voetbalgek land. Het EK leeft er nu al sterk. De afgelopen maanden nam de reclame voor de nationale ploeg ongelofelijk toe. De verwachtingen zijn groot, want achter een onhaalbare tegenstander als favoriet Spanje wordt aangenomen dat we in onze poule Slovakije en Zweden - die we ontmoetten in Sint-Petersburg - achter ons kunnen houden. Maar ik denk dat het moeilijk wordt om de volgende ronde te halen. Het probleem blijft dat we momenteel niet goed kunnen inschatten tot wat onze ploeg in staat is. Want bij de laatste grote test tegen Engeland misten we Robert Lewandowski. 'In het voetbal is er een eenvoudige waarheid. Op het veld is het woord aan de voetballers. De invloed van Lewandowski mag niet te groot te zijn. Hij moet één iets goed begrijpen: Robert is een klassespeler, maar heeft voor een sterke teamprestatie en goede schietpositie behoefte aan de steun en voorzetten van zijn ploegmaats. Op zijn eentje kan Lewandowski het EK niet winnen. Paulo Sousa koos alleszins voor een goede mix van ervaring en jonge opkomende spelers. Ik ben benieuwd naar de afloop.' Vorig jaar beleefde de 22-jarige rechtsvoetige centrale middenvelder een topseizoen bij Lech Poznan met 5 goals in 26 wedstrijden. Jakub Moder werd naast sterkste speler van de Poolse competitie ook bekroond met de prijs van de beste nieuwkomer in de PKO Ekstraklasa. Dat ging natuurlijk niet onopgemerkt voorbij: Brighton & Hove Albion twijfelde geen moment in oktober vorig jaar om 11 miljoen euro op tafel te leggen voor het toptalent, dat een overeenkomst tot 2025 onder de neus kreeg geschoven bij de Seagulls. Maar er werd meteen afgesproken dat Moder nog drie maanden speelminuten mocht maken bij Lech Poznan, een periode waarin hij nog vier doelpunten maakte. Vanaf januari kreeg manager Graham Potter bij Brighton dan de beschikking over een technisch vaardige voetballer, de grootste belofte van het Poolse voetbal, die enkel nog de kracht en de ervaring miste van een Europese topcompetitie. Moder maakte de afgelopen maanden een naadloze overgang naar de Premier League. Van aanpassingsproblemen aan het hogere niveau bleek totaal geen sprake. Snel had hij impact op het spel van zijn nieuwe werkgever, waardoor de technische staf nog sterker overtuigd raakte van zijn potentieel. Meer zelfs, ze ontdekten al snel zijn polyvalentie. Door de afwezigheid van Solly March en Dan Burn wegens blessures werd Moder op de voor hem ongewone positie van offensieve linksback gezet in de wedstrijden tegen Newcastle United (3-0-zege) en op bezoek bij Manchester United (2-1-nederlaag). De jonge Pool was niet onder de indruk, hij hield goed stand. ... goals maakte Krzysztof Piatek (25) al voor Polen sinds zijn debuut in 2018. Midden mei brak de spits echter een beentje in zijn enkel bij Hertha BSC tegen Schalke 04. De oud-speler van AC Milan mocht meteen een kruis maken over zijn EK. Op 18 november 2020 verloor Polen met 1-2 van Nederland voor de UEFA Nations League na een 2-0 bij Italië, meteen ook de laatste interland van bondscoach Jerzy Brzeczek (50). Hij volgde in juli 2018 Adam Nawalka op, wiens contract na een teleurstellend WK niet werd verlengd. Brzeczek, die in november vorig jaar nog een contractverlenging kreeg, werd in januari dan toch op straat gezet. Zbigniew Boniek (65) fungeert sinds 26 oktober 2012 als bondsvoorzitter. De man met de typische rosse snor gold in de jaren tachtig als een briljante middenvelder, die roem vergaarde in de Serie A bij Juventus en AS Roma. De afgelopen jaren zorgde hij wel vaak voor controverse door onhandige tweets en ongelukkige uitspraken. Na amper drie interlands zal de voorbereiding voor bondscoach Paulo Sousa belangrijk worden om alle pionnen op zijn schaakbord te positioneren. Want bij de vorige ontmoetingen switchte de Portugees van een 4-4-2-aanpak met een ruit op het middenveld naar een aanvallend georiënteerde 3-5-2-veldbezetting. Daarbij miste hij met Mateusz Klich (door corona) wel telkens een belangrijke schakel op het middenveld, waardoor vanaf links Maciej Ribus speelde. In doel ligt Wojciech Szczesny in balans met Lukasz Fabianski. De hoge flanken worden sowieso cruciaal, waarbij het verheugend was om vast te stellen dat de talentvolle Przemyslaw Placheta tijdens zijn invalbeurt tegen Andorra voor diepgang zorgde. Aan de zijde van scorekanon Robert Lewandowski kan ook Karol Swiderski worden gezet in de plaats van Arkadiusz Milik.