Het huis van de ex-Rode Duivel bevindt zich in een mooie wijk in Maasmechelen. Het elegante gebouw moet wel het werk zijn van een heel begaafd architect, die het steen per steen heeft uitgetekend. Ook vanbinnen is het heel geraffineerd, met romig witte muren die de met smaak gekozen meubels en schilderijen lijken te omstrengelen. "Ik heb dit huis zelf gebouwd", reageert Nico Claesen op onze complimenten. "Alles heb ik zelf gedaan: de mortel bereid, de muren opgetrokken, de plafonds gemaakt, de tegels gelegd..."
...

Het huis van de ex-Rode Duivel bevindt zich in een mooie wijk in Maasmechelen. Het elegante gebouw moet wel het werk zijn van een heel begaafd architect, die het steen per steen heeft uitgetekend. Ook vanbinnen is het heel geraffineerd, met romig witte muren die de met smaak gekozen meubels en schilderijen lijken te omstrengelen. "Ik heb dit huis zelf gebouwd", reageert Nico Claesen op onze complimenten. "Alles heb ik zelf gedaan: de mortel bereid, de muren opgetrokken, de plafonds gemaakt, de tegels gelegd..." Op zijn 51e straalt de Limburger. Hij is nog altijd even vinnig als toen hij doelpunten aan de lopende band maakte voor Patro Eisden, Seraing, Stuttgart, Standard, Tottenham, Antwerp, Germinal Ekeren, Oostende, Sint-Niklaas en Beringen. Nico kon nooit lang ergens blijven, hij moest voortdurend in beweging zijn. In 1990, toen hij nog in eerste klasse actief was, ging hij ook aan de slag in het bedrijf van zijn schoonvader, een ondernemer. De specialist in het ontmantelen van betonnen verdedigingen bereidde op die manier zijn toekomst voor. "Op zijn 65e is de vader van mijn vrouw het wat kalmer aan gaan doen", vertrouwt hij ons toe. "Vandaag hebben we twee firma's waar zo'n twintig mensen tewerkgesteld zijn. We bouwen of verbouwen huizen, appartementen en andere soorten gebouwen." Achter zijn huis dient een terrein van één hectare groot als opslagplaats van de materialen voor de arbeiders. "Ik ben een vroege vogel, al van 6.15 uur ben ik uit de veren", legt hij uit. "Het mag onze mensen aan niets ontbreken. Als er iemand ziek is, spring ik in. Dat is zoals in het voetbal: een goeie bank is onontbeerlijk. Maar meestal rijd ik van de ene werf naar de andere, bezoek ik de klanten en praat ik met de architecten." Door de passie voor zijn job ziet Claesen er nog altijd even scherp uit als tijdens zijn voetbalcarrière. Af en toe wordt hij herinnerd aan zijn 36 caps voor de nationale ploeg, aan de glorieuze WK-campagne van 1986 en aan die ongelooflijke Antwerp-Vitosha Sofia (4-3) in de UEFA Cup in 1988. Maar naar welke club gaan zijn eerste gedachten uit als hij terugblikt op zijn carrière? "Seraing!", zegt hij zonder aarzelen. "In het begin van de jaren tachtig kon ik tekenen bij Anderlecht, Club Brugge of Standard. Maar het discours van Yves Baré en Paul Plateus, destijds T1 en voorzitter van Seraing, overtuigde me. Ze hadden ook gelijk: ik mocht geen stappen overslaan. Eerst Baré en daarna Georges Heylens creëerden er een erg familiale sfeer. We hadden een paar goeie voetballers - Peter Kerremans, Jens Bertelsen, Jules Bocandé, Juan Carlos Oblitas, Ido Cremasco - maar het was vooral de groepsgeest die maakte dat we het de betere ploegen van eerste klasse moeilijk konden maken." Claesen verwaarloosde tijdens zijn carrière zijn studie niet en behaalde een diploma in de elektromechanica en een regentaat lichamelijke opvoeding. Zo heeft hij enkele jaren doorgebracht in het onderwijs. Zijn zoon Jordi is ondertussen begonnen aan een ingenieursstudie. Ook in het weekend zit Claesen overigens niet stil. Aan zijn verblijf bij Tottenham houdt hij nog goede contacten over in de Premier League. Voor Norwich City scout hij in België, Nederland en Duitsland. Over de plas wordt Standard overigens met een vergrootglas gevolgd, zo weet de ex-voetballer. "Michy Batshuayi en Imoh Ezekiel zijn vergeven van het talent, ze hebben alles om een grote carrière te maken. Op dit ogenblik heeft Ezekiel een streepje voor wat de kans op slagen in Engeland betreft. Michy is technisch bijzonder onderlegd maar is soms wat statisch, terwijl Imoh pijlsnel is en gemakkelijk de ruimte in duikt, wat in Engeland erg geapprecieerd wordt." De telefoon rinkelt. Een klant vraagt inlichtingen. Nico beantwoordt de vragen. Snel en accuraat, zoals we hem kenden als voetballer. DOOR PIERRE BILIC