"Het leek een grote verrassing dat Grazer AK voor het eerst in de clubgeschiedenis kampioen werd, maar eigenlijk was het dat niet", vertelt Richard Niederbacher vanuit Graz. De oud-speler van SV Waregem, tegenwoordig trainer van vierdeklasser Gleisdorf en speler bij de nationale ploeg beach soccer, volgt de Ö-Bundesliga op de voet. "Grazer AK beschikte over de meest complete ploeg. Trainer Walter Schachner had het grote voordeel dat hij met een nagenoeg ongewijzigde selectie van start kon gaan. De meeste van zijn spelers wonnen nog nooit een prijs, waren erop gebrand om iets te halen. Hun deelname aan de voorronde van de Champions League zorgde voor een positieve impuls. Het was zeker de best voetballende ploeg.
...

"Het leek een grote verrassing dat Grazer AK voor het eerst in de clubgeschiedenis kampioen werd, maar eigenlijk was het dat niet", vertelt Richard Niederbacher vanuit Graz. De oud-speler van SV Waregem, tegenwoordig trainer van vierdeklasser Gleisdorf en speler bij de nationale ploeg beach soccer, volgt de Ö-Bundesliga op de voet. "Grazer AK beschikte over de meest complete ploeg. Trainer Walter Schachner had het grote voordeel dat hij met een nagenoeg ongewijzigde selectie van start kon gaan. De meeste van zijn spelers wonnen nog nooit een prijs, waren erop gebrand om iets te halen. Hun deelname aan de voorronde van de Champions League zorgde voor een positieve impuls. Het was zeker de best voetballende ploeg. "Ik was blij dat ze de hegemonie van Austria Wenen doorbraken. Ik denk dat veel mensen mijn tevredenheid delen. GAK zorgt voor verfrissing, een nieuwe wind. Zo werd ook nog maar eens bewezen dat je geen ploeg koopt, ook al ben je de rijkste. Dat het ook de beker niet won - die ook al naar Grazer AK ging - betekende een serieuze domper voor Frank Stronach, de Canadese miljardair van Oostenrijkse afkomst en eigenaar van Austria Wenen. Hij wil zo snel mogelijk via de Champions League Europese successen boeken. Het verhoogt alleen maar de druk op dit seizoen. Een nieuw falen kan Austria zich niet veroorloven. "De kracht van Grazer AK lag vooral in het offensieve compartiment van de ploeg. Roland Kollmann maakte in slechts negentien duels vijfentwintig treffers. Daarmee werd hij topschutter. Het spel van Grazer AK is volledig op hem afgestemd. Kollmann is een struise targetman, die momenteel met de ogen dicht scoort en ondertussen zijn contract tot 2007 verlengde. Zijn vertrouwen kan niet op. In het seizoen 2001/02 mislukte hij nochtans bij FC Twente, hij mocht blij zijn dat Grazer AK hem nog een kans gaf. Kollmann is een werker, een aanvaller die negentig minuten wroet en knokt. "Rond hem wordt er meestal gekozen voor een vinnige en beweeglijke spits. Vergelijk het een beetje met het succesvolle duo Jan Koller- Tomasz Radzinski of ikzelf vroeger met een toen nog magere Filip Desmet ( lacht luid). Daarom haalden ze nu de Serviër Alen Skoro voor de neus van Lierse weg bij FC Sarajevo. Daardoor mag Michael Goossens naar een andere club uitkijken. Hij was vaak geblesseerd, al vanaf de voorbereiding, waardoor zijn rol heel beperkt bleef. De laatste wedstrijden fungeerde hij een beetje als de joker van de ploeg. Door zijn geringe inbreng stond hij volledig in de schaduw van Kollmann. Blijkbaar is SW Bregenz geïnteresseerd, maar vormt het financiële plaatje nog een te zware struikelblok. "Ik denk dat het voor Goossens niet slecht zou zijn om voor Bregenz te kiezen. Regi Van Acker kent zijn kwaliteiten, terwijl Gunther Schepens een ideale foerier is en goede voorzetten kan geven. Bovendien zoeken ze er, na het vertrek van Axel Lawarée, nog altijd een scorende spits. Ik denk dat Goossens nood heeft aan een gemoedelijke en rustige club. Bij een topclub wordt er misschien te snel iets te veel van hem verwacht. Dan forceert hij zich en raakt hij sneller geblesseerd. Ook mentaal lijkt hij me niet van de sterksten." Grazer AK zal dit seizoen nog sterker voor de dag komen, denkt Niederbacher. "Het haalde met Gernot Plassnegger een Oostenrijkse international in huis, een rechtermiddenvelder, die drie seizoenen in de Bundesliga speelde voor Hansa Rostock en VfL Wolfsburg. Hij is de opvolger van de Tsjech Libor Sionko, die naar Austria verhuist. Bovendien kon het Mario Tokic behouden, een bijzonder sterke verdediger. Voor de titel verwacht ik een bijzonder open strijd. Austria Wenen investeerde niet zo fors als de voorgaande jaren, maar hield de kern samen en kocht heel gericht. "Dit seizoen moet Austria absoluut iets halen, hé. Didier Dheedene mag terugkijken op een sterk jaar. Ik zag hem een vijftal keer aan het werk en kwam echt onder de indruk. Hij behoorde als linksachter altijd tot de beteren, blonk uit door zijn inzet en loopvermogen. Dheedene is een vechter, een bijter die nooit opgeeft. Hij zorgde voor veel diepgang in het spel van Austria. Naar verluidt stond hij nu ook in de belangstelling van Sturm Graz. Maar het zou dom zijn om een topclub te verlaten voor een ploeg in verval, die vier, vijf jaar geleden haar laatste successen behaalde. Sturm Graz kon zich slechts met de hakken over de sloot redden en zal het ook dit seizoen bijzonder moeilijk hebben. "De supporters van Austria Wenen schilderden de spelers vorig seizoen vaak af als verwaande vedetten. Frank Verlaat werd verweten dat hij hier kwam uitbollen. Er voetbalden heel wat jongens die in de Bundesliga jaren aan de top speelden en financieel nog een serieuze slag wilden doen. De inzet ontbrak, ze waren het niet gewoon om met nervositeit om te gaan. Er was ook geen echte leider op het veld. Er was ook grote onzekerheid omdat ze zich niet helemaal gesteund voelden door het bestuur. Veel jongens speelden onder hun niveau. Het ontbrak aan solidariteit, de kern was een verzameling van nationaliteiten. Met vijf of zes verschillende talen is het niet altijd gemakkelijk om vlot te communiceren en een eenheid te vormen." Bij Austria lopen er met doelman Joey Didulica (ex-Germinal Beerschot) en verdediger Rabiu Afolabi (ex-Standard) ook nog twee oude bekenden van het Belgisch voetbal. "Didulica herpakte zich sterk", beoordeelt Niederbacher de prestaties van de Australische Kroaat. "De eerste drie duels speelde hij niet, moest hij zijn plaats afstaan aan international ThomasMandl, een populaire speler. Maar daarna kende hij een heel constante reeks en redde hij meermaals punten. Dat leverde hem een EK-selectie op. Afolabi is een ander verhaal. Bijzonder sterk begonnen, maar hij werd iets te gemakzuchtig. Het zou wel vanzelf gaan, hij was toch zeker van zijn plaats. Dat bekwam hem slecht. De fouten stapelden zich op. Hij zal zich dringend moeten herpakken." Ook SV Pasching en Rapid Wenen moeten in staat worden geacht voor de titel mee te strijden, denkt Niederbacher. "De top wordt breder. Pasching is een heel onvoorspelbare ploeg, echt moeilijk te beoordelen. Van Rapid wordt er telkens ook veel verwacht. Ik speelde er zelf ook nog. Elke wedstrijd moet je gewoon winnen. Dat was ook het probleem voor Axel Lawarée. Hij kwam tijdens de winterstop en kreeg niet echt de tijd om zich te integreren. Dit seizoen zal hij zijn verantwoordelijkheid als goaltjesdief moeten opnemen. Ik ga ervan uit dat hij daarin zal slagen, want tijdens de voorbereiding werd er een tactisch systeem ontwikkeld, waarbij er volledig in zijn dienst wordt gespeeld. Hij wordt vanuit het middenveld gesteund door Steffen Hofmann, een Duitser die nog door Lothar Matthäus werd binnengehaald, en Andreas Ivanschitz, twee heel goede spelers die gemakkelijk infiltreren. Rapid wordt zeker een te duchten outsider." Van Casino Bregenz, vorig seizoen verrassend vijfde, verwacht Niederbacher geen mirakels meer. "Ik vind het alleszins knap dat Regi Van Acker overweg kan met die voorzitter, Hans Grill. Dat is echt niet de gemakkelijkste mens. Enorm rijk, maar hij beseft niet altijd dat hij slechts een regioclub beheert. In het verleden kegelde hij er de trainer vaak snel uit. Het is de verdienste van Van Acker om zo goed de rust te bewaren. Vorig seizoen haalde hij echt het maximale uit zijn spelersgroep. Je mag niet uit het oog verliezen dat hij slechts over een kern van veertien volwaardige eersteklassers beschikt. "Gunther Schepens ontpopte zich al snel tot de patron, was een echte voltreffer, maakte verscheidene belangrijke doelpunten. Vooral aanvallend stelt er zich bij Bregenz een probleem. De Nederlander Stefan Jansen staat minstens vijf kilo te zwaar, terwijl ook Olivier Polo Niati Nzuzi niet de echte afwerker is. Hij brengt te weinig en kon nog niet echt doorbreken. Dat geldt ook voor Denis Dasoul, die centraal achterin geen basisplaats kan opeisen. Over Gunter Verjans, tot slot, hoorde ik wel al veel positieve geluiden. Hij moet de regelaar worden op het middenveld." Frédéric Vanheule'Austria Wenen kan zich geen nieuw falen veroorloven.'