Lang geleden dat de perszaal van het Stade Vélodrome nog zo afgeladen vol heeft gezeten. Een batterij van camera's en microfoons staat in slagorde opgesteld om de uitkomst vast te leggen van de overnamesaga die het Franse voetbal al een hele tijd in de ban houdt. Sinds de onderhandelingen tussen Margarita Louis-Dreyfus en de Amerikaanse zakenman Frank McCourt eind augustus werden opgestart, wachten de fans van OM op witte rook.
...

Lang geleden dat de perszaal van het Stade Vélodrome nog zo afgeladen vol heeft gezeten. Een batterij van camera's en microfoons staat in slagorde opgesteld om de uitkomst vast te leggen van de overnamesaga die het Franse voetbal al een hele tijd in de ban houdt. Sinds de onderhandelingen tussen Margarita Louis-Dreyfus en de Amerikaanse zakenman Frank McCourt eind augustus werden opgestart, wachten de fans van OM op witte rook. Die 21e oktober draagt Rudi Garcia voor het eerst zijn kostuum van T1. De voormalige toptrainer van Lille en AS Roma zet meteen een charmeoffensief in: 'Ik ben verheugd om deel uit te maken van een van de grootste clubs in Europa, een club die vandaag niet op de plaats staat waar ze zou moeten staan. We gaan OM terugbrengen waar het hoort.' Ook de nieuwe voorzitter, de Fransman Jacques-Henri Eyraud, een zakenman die in Harvard studeerde en ooit deel uitmaakte van het Franse taekwondoteam, heeft een mooie toespraak voorbereid. De Commanderie van Marseille, doorgaans een hectische wereld, straalt weer rust uit. Garcia vertegenwoordigt het beste van wat Frankrijk tegenwoordig aan trainers heeft, en rondom hem worden één na één de pionnen van de tijdelijke machtshebbers vervangen door nieuwe namen. Exit voormalig voorzitter Giovanni Ciccolunghi, trainer Franck Passi en Gunter Jacob, die zijn plaats afstaat aan de nieuwe technische directeur Andoni Zubizarreta. Het nieuwe triumviraat spreekt ambitieuze taal. Vanaf januari komen er grote namen op het veld. Het voornaamste doel wordt een tweede Champions League in de prijzenkast. Olympique Marseille blijft overigens tot nader order de enige Franse club die de meest prestigieuze trofee ooit won, met name in 1991, onder leiding van Raymond Goethals. Het lijkt alsof Marseille met zestien jaar vertraging aan het nieuwe millennium is begonnen. Zijn eigen millennium. Fier kijkt het vooruit, uitdagend. Het succesverhaal van Frank McCourt begint in Boston, waar het Ierse immigrantengezin waar hij uit stamt zijn eigen Amerikaanse droom waarmaakt in de bouwsector en de immobiliën. In 1977 verlaat de afgestudeerde van Georgetown het familiebedrijf en start hij zijn eigen business op. Hij koopt 100.000 vierkante meter grond in Boston en legt er megaparkings aan. De kassa rinkelt en met de opbrengst koopt hij in 2004 een eigen speeltje, baseballclub Los Angeles Dodgers. McCourt, die met zes broers en zussen opgroeide in Watertown, een randstad van Boston, heeft geen zin in een vennootschap met aandelen, waar je rekening moet houden met inspraak van de andere aandeelhouders. Hij zet zichzelf op de voorgrond, neemt de touwtjes zelf in handen. Dat laat hem toe om snel te handelen, ook bij de overname van Marseille. Dat die club te koop staat, komt hij te weten via Didier Poulmaire, advocaat en makelaar van Yoan Gourcuff. Poulmaire zorgde er eerder voor dat McCourt 50 procent van de Global Champions Tour, een internationale ruiterscompetitie, in handen kreeg. Wanneer hij op een dag op bezoek is bij Poulmaire in Aix-en-Provence, hoort McCourt van de verkoopplannen van Margarita Louis-Dreyfus, maar geïnteresseerd lijkt hij dan nog niet. In 2014 tonen McCourt en Poulmaire wel interesse in het Tottenham van Daniel Lévy maar de vraagprijs (meer dan een miljard euro) bekoelt hun interesse. Uiteindelijk richten ze toch hun pijlen op OM. 'Als men denkt dat ik zomaar een voetbalclub wilde kopen, dan is dat een verkeerde indruk', stelt McCourt in het Franse voetbalmaandblad So Foot. 'Marseille is de enige club die me interesseerde, omdat het een club met een grote geschiedenis is, een naam. Er zijn in het geheel onderdelen stuk, maar ik kan die herstellen.' Toch draalt hij met het bovenhalen van de werktuigen, misschien door de concurrentie van een andere geïnteresseerde voor een overname, Gérald Lopez. Het duo Poulmaire-McCourt wendt zich vervolgens tot Eyraud, die al betrokken was bij een ander overnamebod op dezelfde club. Plots gaat alles een stuk sneller en wordt het trio de bevoorrechte kandidaat-overnemer voor Margarita Louis-Dreyfus. Hun ambitie vertalen ze in een naam: 'OM Champions Project', met een slogan die moet aanslaan en werven: 'Make OM great again!' Wanneer de fans van Marseille op zoek gaan naar informatie over hun toekomstige nieuwe baas, vinden ze niet alleen maar lovende berichten. Een artikel van ESPN uit 2011 plaatst McCourt op de tweede plaats in de lijst van slechtste clubeigenaars uit de geschiedenis van de Major League Baseball. De fans van de Dodgers verwijten hem onder meer de prijs van de toegangstickets te hebben verhoogd en de MLB beschuldigt hem ervan dat hij 200 miljoen dollar aan inkomsten zou aangewend hebben voor persoonlijke doeleinden, zoals de aanschaf van privévliegtuigen. Wanneer de baseballliga de rekeningen van de club laat napluizen, vraagt McCourt het faillissement aan. Toch slaagt hij er in 2012 in om de club voor 2,15 miljard dollar te verkopen aan een consortium geleid door Magic Johnson en Guggenheim Partners. Niet alleen heeft hij een flinke winst gemaakt, in zijn jaren aan de Amerikaanse Westkust slaagde McCourt er ook in om de Dodgers om te toveren van een van de minst aantrekkelijke franchises uit het baseball tot een van de meest lucratieve. Ook sportief bleek zijn aantreden een succes. In de eerste zes jaar van zijn beleid haalde de Californische club vier keer de play-offs, waarbij ze drie keer de titel won. Uiteindelijk trekt McCourt lessen uit de gecontesteerde balans van zijn verblijf in Los Angeles. Dit keer wil hij niets overhaasten, OM moet opnieuw een plaats krijgen in de harten van de bewoners van Marseille en de omgeving. Dat wordt duidelijk wanneer hij op 17 oktober ongeveer 45 miljoen neertelt voor de overname. Een pak minder dan de 100 miljoen waar eerst sprake van was, maar hij neemt wel ineens alle nog uitstaande schulden over. Daarin zitten de sommen die Marseille destijds moest ophoesten voor de aankoop van onder meer Florian Thauvin, Clinton N'Jie en de in Vilvoorde geboren GianelliImbula, plus de 10 miljoen (met interesten erbij 17 miljoen) die uitgetrokken werd voor het verbouwen van het trainingscentrum. Ook een andere eis van MLD willigt hij in: hij mag binnen de tien jaar geen andere Europese club kopen, en moet 5 procent van de aandelen aan de familie Louis-Dreyfus laten. Dat wil Margarita, omdat haar zoon Kyril een enorme fan is van OM en omdat ze op die manier opnieuw langs de kassa passeert wanneer McCourt de club doorverkoopt. Drie dagen na de aankoop wordt de komst van Rudi Garcia aangekondigd, net voor de absolute topmatch PSG-OM (0-0) in het Parijse Prinsenpark. De komende vier jaar wil McCourt maar liefst 200 miljoen in de club stoppen, het grootste deel de komende twee jaar. Een flink deel van die som zal aangewend worden om de ploeg op het veld te versterken. Tegelijk werd afscheid genomen van trainer Franck Passi, die al meer dan tien jaar bij de club werkte. Passi was nog maar net van een interimjob in een contract van twee jaar gestapt, de wettelijke minimumperiode voor een trainer in het Franse profvoetbal. Liefst wilden de nieuwe eigenaars hem in het nieuwe organigram behouden en een andere functie geven, dus stuurde de directie het nieuwe contract van Garcia naar de federatie op zonder de verbintenis van zijn voorganger op te zeggen. Alleen zag Passi dat niet zitten. Hij eiste de ontbinding en een schadevergoeding (ongeveer één miljoen euro). Het maakt dat de nieuwelingen al een eerste affaire moeten oplossen, en dat Garcia nog even moet wachten op het erkennen van zijn contract. Nu is het tijd voor de volgende stap: het sportieve project van Zubizarreta, vroegere topkeeper bij de Spaanse nationale ploeg en de voorbije jaren sportief directeur van Bilbao en Barcelona - en verantwoordelijk voor de spooktransfer van Thomas Vermaelen van Arsenal naar de Blaugrana. Aanvankelijk was Zubizarreta niet eens de eerste keuze. Dat was Luis Campos, ex-scout van Real en voormalig TD van Monaco, die echter de voorkeur gaf aan het overnameproject van Lille met Lopez (zie kader). Zubizarreta heeft wel een flink netwerk. 'Rekruteren in de Liga is een optie voor ons', licht hij zijn plannen toe. 'La Liga ken ik namelijk op mijn duimpje. Maar het moderne voetbal is universeel, niet gericht op één of twee landen. We gaan ook spelers zoeken in Frankrijk, hier is een grote markt. Je moet hen alleen weten te vinden.' De beheerders willen opnieuw aanknopen met de Latijnse traditie bij het rekruteren van buitenlands talent. Garcia en Zubizarreta zijn het alvast eens over de drie profielen die deze winter gehaald moeten worden: een linkshalf die ook op rechts uitgespeeld kan worden, een verdedigende middenvelder voor het geval Lassana Diarra vertrekt, en een veelzijdige spits. De weg die de club wil volgen, noemt voorzitter Eyraud 'OM way'. De club mikt op twee sporen: grote namen die tot de verbeelding spreken en eigen jeugd. 'De inwoners van Marseille willen jonge voetballers zien die in een club op lager niveau in de omgeving gestart zijn en die zich stap voor stap opgewerkt hebben. Het doel is dat we onze eigen Steven Gerrard krijgen.' Dat Maxime Lopez, een talent uit de eigen opleiding, al het eerste elftal haalt, is een teken dat die richting effectief gevolgd wordt. Dat alles moet de supporter straks toelaten zich beter te identificeren met een team dat een speelwijze à la marseillaise moet ontwikkelen. Het opzet lijkt aan te slaan. Na de rampzalige abonnementencampagne en de halflege stadions in het begin van de competitie daagden op 30 oktober toch 57.000 fans op voor de eerste match onder Garcia, tegen Bordeaux in het Stade Vélodrome. Op 9 november werd een open training georganiseerd voor duizend abonnees. In een van de tribunes loopt de campagne waarbij voor elke volwassene die betaalt een kind gratis binnen mag. Jacques-Henri Eyraud wil ook de aloude rivaliteit met de Franse hoofdstad verder activeren. 'Je hebt de klassieke opdeling tussen zuid en noord, van Marseille tegen de centrale overheid in Parijs', zegt hij in het Franse voetbalmaandblad So Foot. 'De rivaliteit met Parijs is hevig. Die moet gezond blijven, maar we gaan haar wel cultiveren omdat ze tot het DNA van deze club behoort.' DOOR NICOLAS TAIANA - FOTO'S BELGAIMAGEDe komende vier jaar wil Frank McCourt liefst 200 miljoen in OM stoppen.