Het was al een tijdje duidelijk, maar nu is het ook officieel: Jurgen Van Meerbeeck is volgend seizoen coach van de Leuven Bears. "Dit is voor mij een nieuwe uitdaging", weet de oud-international. "Het doel is de ploeg te verbeteren. Qua resultaten kan ik moeilijk slechter doen dan de negende (en laatste) plaats van dit seizoen. Maar dat is niet mijn enige motivatie. Ik zoek nog een goede assistent om me bij te staan. Hij moe...

Het was al een tijdje duidelijk, maar nu is het ook officieel: Jurgen Van Meerbeeck is volgend seizoen coach van de Leuven Bears. "Dit is voor mij een nieuwe uitdaging", weet de oud-international. "Het doel is de ploeg te verbeteren. Qua resultaten kan ik moeilijk slechter doen dan de negende (en laatste) plaats van dit seizoen. Maar dat is niet mijn enige motivatie. Ik zoek nog een goede assistent om me bij te staan. Hij moet zeker ook de jongeren helpen om de overstap te maken van de jeugd naar de eerste ploeg. Leuven heeft 550 jongeren, maar niet echt een elite of een opleidingscentrum." Toen hij de trofee van Trainer van het Jaar in ontvangst nam, zag je in de ogen van Van Meerbeeck iets als: deze stemmers hebben mijn kwaliteiten wél erkend. Waaronder te verstaan valt dat dat bij Pepinster niet het geval was. "Mijn ontslag als gevolg van een paniekreactie, ik kon het nog enigszins begrijpen. Maar vooral de commentaren achteraf ontgoochelden mij enorm", gaat hij verder. "Ze hadden een zondebok nodig en hebben die in mij gevonden. Ik had me graag verdedigd tegen de verwijten die zijn geuit en die volgens mij onterecht zijn. Ik zou aan de basis liggen van de sportieve achteruitgang bij Pepinster, die ervoor zorgde dat onder mijn opvolger Christian Lemaire de play-off niet werd bereikt. Ik denk meer waard te zijn dan wat Pepinster mij bood. Ik kan begrijpen dat de club de middelen niet heeft, maar dan mogen ze het mij niet kwalijk nemen dat ik naar andere voorstellen luister. Ik deed mijn werk tot op het einde, zelfs toen ik niet betaald werd. En ik heb geen druk gezet op spelers van Pepinster om mij te volgen naar Leuven, zij hebben het zelf aan mij gevraagd. Ze gaan mij niet allemaal volgen, maar alle spelers - of toch bijna - zullen weggaan bij Pepinster." Waarom? De Amerikanen van Pepinster ontdekten dat hun landgenoten bij andere ploegen een veel comfortabeler appartement hebben dan zij. Anthony Hilliard zag de loonfiche van Adrian Banks (Luik) en merkte het grote verschil. Stanley Burrell en John Tofi vernamen dat Lionel Bosco bij Gent financieel meer verdiende dan zij. "En toch was geld voor Chris Devine niet de reden om mij te volgen naar Leuven", besluit Van Meerbeeck. DOOR daniel devos