Na een afwezigheid van twee jaar op het hoogste niveau kenden de Kempenaars vorig seizoen een bijzonder goede competitiestart, wat leidde tot een knappe vijfde stek na tien speeldagen. Met Gounongbe hadden ze op een bepaald moment zelfs de Gouden Stier in hun rangen lopen. Maar na diens geblesseerd uitvallen en door de krappe kern volgde er een dipje bij de promovendus, werd de Nederlandse coach Van Wijk - in dienst sinds mei 2013 - na een 3 op 27 begin januari geslachtofferd. Van Veldhoven kreeg de taak de neerwaartse spiraal te stoppen, zo snel mogelijk de bedreigde ploegen achter zich te laten en het behoud veilig te stellen. Via PO2 (laatste met vijf punten, in poule B, achter Lokeren OV, Mouscron-Péruwelz en KV Oostende) moest de gewezen middenvelder, na zijn contractverlenging, dan een goede doorlichting maken van de toenmalige spelerskern...

Na een afwezigheid van twee jaar op het hoogste niveau kenden de Kempenaars vorig seizoen een bijzonder goede competitiestart, wat leidde tot een knappe vijfde stek na tien speeldagen. Met Gounongbe hadden ze op een bepaald moment zelfs de Gouden Stier in hun rangen lopen. Maar na diens geblesseerd uitvallen en door de krappe kern volgde er een dipje bij de promovendus, werd de Nederlandse coach Van Wijk - in dienst sinds mei 2013 - na een 3 op 27 begin januari geslachtofferd. Van Veldhoven kreeg de taak de neerwaartse spiraal te stoppen, zo snel mogelijk de bedreigde ploegen achter zich te laten en het behoud veilig te stellen. Via PO2 (laatste met vijf punten, in poule B, achter Lokeren OV, Mouscron-Péruwelz en KV Oostende) moest de gewezen middenvelder, na zijn contractverlenging, dan een goede doorlichting maken van de toenmalige spelerskern. Via een gericht aankoopbeleid zou dan werk worden gemaakt van een team dat kan doorgroeien tot een stevige middenmoter. Van Veldhoven zorgde alvast tijdens de voorbereiding voor een stevige tactische omschakeling, want er werd afgestapt van de traditionele 4-4-2-veldbezetting en overgeschakeld naar het modernere 3-5-2-concept. Voetballen van achteruit, proberen dominant te spelen met veel druk naar voren, die stijl moet Westerlo vanaf nu kenmerken. Van Langendonck slikte uiteindelijk redelijk veel tegendoelpunten, maar trof weinig schuld en presteerde vrij constant. Met Van Hout kreeg hij een stevige concurrent voorgeschoteld, die met Van Veldhoven een avontuur in India beleefde. Oogt sereen, beschikt over iets meer ervaring en krijgt daardoor de voorkeur onder de lat. Jeurissen wordt doorgeschoven vanuit de beloftekern. Na het vertrek van routinier Maertens werd gezocht naar een nieuwe leider voor de defensie. Daems moet die leemte als patron perfect kunnen invullen centraal. Man van vele oorlogen, gedisciplineerd en met een goed positiespel. Rechts aan zijn zijde vechten Schuermans en Ruyssen om een basisplaats. Eerstgenoemde, rijzig en sterk in de duels, lijkt het te halen ondanks zijn iets mindere wendbaarheid door zijn gestalte. Op de linkerkant doorzwom de Serviër Petkovic al heel wat (internationale) watertjes. Fysiek type, soms wel wat nonchalant spelend. De geblokte Mustoe is een alternatief, maar die moet het meer van zijn offensieve bevliegingen hebben. Controleur Geudens kreeg geen nieuw contract, waardoor als verdedigende middenvelders de sobere Cools (polyvalent, want kan ook op rechts worden ingezet) en Annys overbleven. Die laatste moet het vooral hebben van zijn loopvermogen en werkkracht, net zoals nieuwkomer Trompet. Bij Lokeren OV werd hij gebarreerd door de routiniers Overmeire en Persoons, na de terugkeer van Hyland (meer rust aan de bal) van de Gold Cup dreigt hem in 't Kuipje hetzelfde lot te zijn beschoren. Vanaf rechts zorgt Apau voor diepgang, Molenberghs is meer de man van de actie via de flank en zijn rendement moet hoger, Verschueren heeft nog tijd nodig. Centraal is er een probleempje: Handzic weegt te licht. Lecomte is een mogelijkheid, maar opereert beter als hij vanaf links naar het centrum kan komen. Schouterden beschikt over een goeie voorzet en kan gemakkelijk de achterlijn halen. Door de achillespeesblessure van targetman Gounongbe moet De Ceulaer, vol van revanchegevoelens na zijn afscheid bij Genk, het gewicht in offensief opzicht dragen. De Limburger blijft onvoorspelbaar door zijn beweeglijkheid en maakt gemakkelijk ruimte voor de tweede spits. Aoulad voelt zich (iets te vaak) onbegrepen, foetert snel op zijn ploegmaats, maar is wel de man van de flits(en). Kan ook als nummer tien worden gebruikt, alleen functioneert de licht ontvlambare Brusselaar totaal niet bij balverlies. Aan werkkracht zal het Koffi dan weer nooit ontbreken. In en rond de zestien meter een gevaarlijk heerschap. MacDonald probeert ondertussen weer topfit te geraken. Van Veldhoven zocht en vond een nieuwe centrale as. Het voetballend vermogen opkrikken en met meer lef durven spelen, dat is de opzet. Alleen is de huidige selectie te klein, waardoor de wisselmogelijkheden veel te beperkt zijn. Manager/CEO Wijnants blijft uitkijken naar opportuniteiten op de spelersmarkt. Ook de trainer zal geduld moeten oefenen in de rustige Kempen. DOOR FRÉDÉRIC VANHEULE