'Deze rechtsvoetige voetballer, al sinds zijn zevende aan de slag bij KV Mechelen, vergaart almaar meer speelminuten en lijkt stilaan echt te gaan doorgroeien. Opvallend is zijn polyvalentie. Eerst was hij spits, nadien werd hij omgeschoold tot verdediger én hij kan op het middenveld uit de voeten. Daar ziet KV Mechelen in hem een potentiële box-to-box. Vanlerberghe heet een complete speler te zijn die vlot 'de voetballende oplossing' kan vinden.'
...

'Deze rechtsvoetige voetballer, al sinds zijn zevende aan de slag bij KV Mechelen, vergaart almaar meer speelminuten en lijkt stilaan echt te gaan doorgroeien. Opvallend is zijn polyvalentie. Eerst was hij spits, nadien werd hij omgeschoold tot verdediger én hij kan op het middenveld uit de voeten. Daar ziet KV Mechelen in hem een potentiële box-to-box. Vanlerberghe heet een complete speler te zijn die vlot 'de voetballende oplossing' kan vinden.' Op deze manier schoof Sport/Voetbalmagazine Jordi Vanlerberghe in de zomer van 2016 al naar voren als een van de talenten van de Jupiler Pro League. Na de reguliere competitie is het tijd om die voorspelling te toetsen aan zijn nog jonge sportieve carrière. Deze rechtsvoetige voetballer, al sinds zijn zevende aan de slag bij KV Mechelen, vergaart almaar meer speelminuten en lijkt stilaan echt te gaan doorbreken. Nadat hij zijn eerste voetbalstapjes zette bij KFC Duffel, sluit de piepjonge Vanlerberghe zich aan bij Malinwa. Achter De Kazerne doorloopt hij de jeugdreeksen, waar hij een van de besten van de klas is. 'Je kon toen al zien dat het een talent was', aldus voormalig sportief directeur Fi Vanhoof. In 2007 staat de jeugdspeler tussen de supporters wanneer de Kakkers naar de hoogste divisie stijgen. Op dat moment fantaseert hij al over speelminuten in het rood-gele shirt. Die droom wordt vijf jaar later werkelijkheid. In oktober 2012 mag hij van Harm van Veldhoven twee minuten meespelen tegen Lierse. 'Puur genieten', beschrijft hij zijn korte debuut na afloop. Het volgende seizoen mag Vanlerberghe onder Frank Vercauteren af en toe kort invallen. Hij beëindigt 2013/14 met 52 minuten achter zijn naam. De volgende campagnes gaat dat aantal crescendo: 149 in 2014/15 en vorig seizoen klokte hij af op 962 speelminuten. Momenteel komt Vanlerberghe aan 784 minuten. Met een coach die gelooft in de jongeren lijkt het erop dat hij zijn record zal verbreken. Opvallend is zijn polyvalentie. Eerst was hij spits, nadien werd hij omgeschoold tot verdediger. Vanlerberghe speelde lang als aanvaller, zowel bij KV Mechelen als bij de nationale jeugdploegen. Ook in de A-kern van Malinwa werd hij in eerste instantie zo uitgespeeld, vertelt Patrick Van Houdt, ex-assistent bij rood-geel: 'Hij kwam het best tot zijn recht rond een diepe spits. Hij leek de opvolger te zullen worden van David Destorme.' Aleksandar Jankovic posteert de jongeling centraal in de verdediging. Voor velen een verrassing, al begrijpt ex-coach Van Veldhoven de beslissing van zijn Servische collega. 'Er zijn genoeg voorbeelden van spitsen die dat tikkeltje extra misten en als centrale verdediger een mooie carrière uitbouwden', merkt die op. 'Jordi is een buitengewone voetballer, die kan overal spelen', verklaart Jankovic zijn keuze. Hij laat zijn jonge pupil op training variëren tussen de verdediging en het middenveld. Vanlerberghe is flexibel en speelt waar de coach hem neerzet. Die polyvalentie kan ook een nadeel zijn, zeker met het oog op een permanente basisplaats. 'Hij moet nu een positie afdwingen binnen de groep', vindt ook Dennis Henderickx, technisch verantwoordelijke van de jeugdopleidingen bij KV Mechelen. 'Het is tijd om zijn voet te zetten als vaste waarde.' Hij kan op het middenveld uit de voeten. Daar ziet KV Mechelen in hem een potentiële box-to-box. Jankovic zag als eerste de kwaliteiten van Vanlerberghe als middenvelder. In 2014 zette de toenmalige oefenmeester van de Mechelaars de belofteninternational voor de verdediging, al zag hij hem ook een rijtje hoger fungeren. 'Door zijn loopvermogen en rust aan de bal heeft hij op die positie een mooie toekomst.' De Serviër wordt daarin bijgetreden door Vanhoof en Henderickx. 'Zijn beste positie? Op het middenveld', is die laatste duidelijk. 'Hij scoort makkelijk en heeft een groot loop- en infiltratievermogen. Die kwaliteiten komen het best tot uiting in een centrale rol.' Vanlerberghe gaf zelf ook al aan dat hij zich daar het best in zijn sas voelt. Het is ook op die plek dat Yannick Ferrera hem liet postvatten in de belangrijke wedstrijd tegen Anderlecht, waarin de twintiger zijn eerste doelpunt van de competitie maakte. Vanlerberghe heet een complete speler te zijn die vlot 'de voetballende oplossing' kan vinden. Het rood-gele talent beschikt over een hoop kwaliteiten: een hard schot, conditioneel sterk en razendsnel. 'Als hij begint te lopen, pakt niemand hem terug', stelt Harm van Veldhoven vast. Nog indrukwekkender is zijn mentaliteit. Zij die al met Vanlerberghe werkten, zijn zeer te spreken over zijn leergierigheid. 'Zijn mentaliteit is altijd goed geweest', beaamt ook Henderickx. 'Als jonge speler vroeg hij al aan de trainer wat hij verkeerd deed in een wedstrijd en hoe hij zich kon verbeteren. Veel jongeren kunnen een voorbeeld nemen aan hem. Vroeger was hij wat te kritisch voor zichzelf, nu heeft hij een goed evenwicht gevonden.' Evert Maeschalck, de manager van het Mechelse jeugdproduct, omschrijft hem als volgt: 'Hij is heel volwassen. Hij weet wat hij wil en wat hij wil bereiken.' DOOR JONAS VAN HIMBEECK - FOTO BELGAIMAGE'Als jonge speler vroeg hij al aan de trainer wat hij verkeerd deed in een wedstrijd en hoe hij zich kon verbeteren.' - DENNIS HENDERICKX