Een uur voor het cruciale zesde nummer, het speerwerpen, klampt Rob Maul, een Britse journalist van The Sunday Express, ons aan: 'Tell me: who is Nafi Thiam? We don't know her.' Wanneer we vertellen dat de Belgische Geografie studeert en amper één keer per dag traint, kijkt hij ons aan alsof we Jezus himself zijn. 'Really?!' Nochtans gelooft Maul nooit dat Thiam de Britse titelverdedigster Jessica Ennis-Hill zal verslaan. 'Daarvoor is Jess te snel op de 800 meter. Mocht dat tóch gebeuren, geloof me: dat zal een schok zijn in Groot-Brittannië, even groot als de Brexit. Alle kranten houden hun edities open tot vier uur 's nachts, om morgen uit te pakken met goud voor Mo Farah (op de 10.000 meter, nvdr), Greg Rutherford (verspringen, nvdr) en Jessica. Als zij dan geklopt wordt door een onbekende Belgische...'
...

Een uur voor het cruciale zesde nummer, het speerwerpen, klampt Rob Maul, een Britse journalist van The Sunday Express, ons aan: 'Tell me: who is Nafi Thiam? We don't know her.' Wanneer we vertellen dat de Belgische Geografie studeert en amper één keer per dag traint, kijkt hij ons aan alsof we Jezus himself zijn. 'Really?!' Nochtans gelooft Maul nooit dat Thiam de Britse titelverdedigster Jessica Ennis-Hill zal verslaan. 'Daarvoor is Jess te snel op de 800 meter. Mocht dat tóch gebeuren, geloof me: dat zal een schok zijn in Groot-Brittannië, even groot als de Brexit. Alle kranten houden hun edities open tot vier uur 's nachts, om morgen uit te pakken met goud voor Mo Farah (op de 10.000 meter, nvdr), Greg Rutherford (verspringen, nvdr) en Jessica. Als zij dan geklopt wordt door een onbekende Belgische...' Een beter ingelichte Engelse collega naast hem onderbreekt: 'Zó onbekend is Thiam niet, hoor, toch niet in de inner circle van de heptatlon. Brianne Theisen Eaton (die uiteindelijk brons won, nvdr) voorspelde al voor Rio dat ze mee kon doen voor goud.' Rob Maul, opnieuw: 'Really?!' Dat Nafi Thiam het potentieel had om, zeker in Tokio 2020, een olympische medaille te veroveren, daar waren kenners het al lang over eens - haar managers lieten zelfs een clausule inbouwen in haar sponsorcontracten voor als dat nú al, in Rio, zou gebeuren. Want: begiftigd met supergenen. 'Explosief, enorme sprongkracht, grote lengte (1m84), het perfecte lichaam voor de zevenkamp', aldus Wim Vandeven, ex-coach van Tia Hellebaut, voor en tijdens haar hoogspringsuccessen ook een zevenkampster. 'Nafi is a self playing piano, zó veel talent dat je eigenlijk, als coach, op relatief weinig toetsen moet drukken. Ik heb haar op stages sprongen zien uitvoeren waar mijn mond van openviel. Een gigántisch potentieel, en dat komt er nú al uit', aldus Vandeven. En toen moest Thiam nog aan haar laatste nummer, de 800 meter, beginnen... Tien minuten ervoor had de Naamse dé cruciale stap gezet, door bij het speerwerpen meteen 53,13 meter te gooien. Verbazend, want nadat ze eind juni op het BK de ligamenten van haar rechterelleboog blesseerde, had Thiam, in de opwarming voor de zevenkamp, slechts éénmaal met een speer geworpen. Om belasting te vermijden, maar ook opdat dat ze mentaal niet beïnvloed zou worden door de pijn die ze zou voelen. Want dat vertelde Johan Bellemans (orthopedist en hoofd van de medische begeleiding van het BOIC) haar ook voor de zevenkamp in Rio: dat het speerwerpen bijzonder pijnlijk zou zijn. Maar met een perfecte techniek wel 'relatief' veilig. Cruciaal dus, die eerste worp, en Thiam slaagde met brio (slechts twee olympischemedaillewinnaressen op de zevenkamp deden ooit beter). En, zei coach Roger Lespagnard nadien: 'Zonder die blessure had ze 56 à 57 meter geworpen.' Dat hééft zijn poulain ook effectief geprobeerd door, tegen Bellemans' advies in, nog een derde keer te werpen (en op 46 meter te stranden). Typisch voor Thiam, die als kind zelfs in tranen uitbarstte toen ze een persoonlijk record vestigde maar op de volgende poging, om nóg beter te doen, faalde. Het is ook haar ultieme motivatie, méér dan de drang om (medailles) te winnen: zichzelf willen overtreffen. Op dat (mentale) vlak was Thiams 800 meter in op de meeting van Götzis, afgelopen mei, bijzonder belangrijk. Voor elke zevenkampster schrikwekkend, en nog meer voor de Naamse, die de jaren ervoor 's nachts badend in het zweet er wakker van werd. Niet toevallig ook het nummer waarin ze telkens veel plaatsen verspeelde op vorige grote toernooien. In Götzis liep Thiam echter voor het eerst helemaal ongeremd, met de durf om pijn te lijden, en verbeterde ze haar record met drie seconden, ondanks een bijna-val na 150 meter. Mentaal een cruciaal kantelpunt. En dus was Lespagnard er in Rio van overtuigd dat zijn altete noch op die dubbele baanronde, noch ervoor, in het speerwerpen, zou verstikken onder de druk. Dat deed Thiam ook niet. Integendeel: voor haar eerste worp grabbelde ze ontspannen uit een doos koekjes, lachend met de Française Antoinette Nanadjimou - misschien wel hét beeld van de avond. Het deed terugdenken aan een uitspraak van Thiam op de BOIC-stage in Lanzarote in november 2015: 'In gelijk welke situatie in het leven probeer ik mijn ogen open te houden en niet zonder reden te panikeren.' Of zoals ze op 1 juli, enkele dagen na haar elleboogblessure op het BK, een quote van een Amerikaanse filosoof had getweet: 'Als je geen barrières moet doorbreken of demonen moet verslaan op weg naar je droom, hoe kun je het dan een succes noemen?' Met die ingesteldheid doorbrak Nafi Thiam, een week voor haar 22e verjaardag, de gouden olympische barrière. Vier jaar jonger dan de gemiddelde leeftijd (26,11) van de andere negen meisjes in de top tien - alleen de Cubaanse Yorgelis Rodríguez (zevende) was vijf maanden jonger. Een gemiddelde dat ook in lijn ligt met de gemiddelde ouderdom van de acht vorige olympische kampioenes (25,37 jaar, sinds het invoeren van de zevenkamp in 1984) en van de jongste tien wereldkampioenes (25,20). Al is het niet uniek: Carolina Klüft was 21 jaar, 6 maanden en 19 dagen toen ze in Athene olympisch kampioene werd. Nog een jaar minder telde de Zweedse zelfs toen ze in 2003 haar eerste wereldtitel veroverde en 7001 punten totaliseerde, 191 punten meer dan Thiam in Rio. Zij verzamelde er 6810, slechts vijftien atletes deden ooit beter. En er zit nog veel rek op, vooral in de looponderdelen: met 25.1 op de 200 meter liep geen enkele olympische medaillewinnares ooit trager. En hoewel Thiam haar record op de 800 meter (2'16.54) en de 100 meter horden (13.56) verbeterde, klokten ook slechts respectievelijk 4 en 5 van die 24 zevenkampsters met olympisch eremetaal een minder snelle tijd. 'Als ze dat lopen, en ook haar techniek in de werp- en krachtnummers, kan perfectioneren, gekoppeld aan nog meer kracht, ' aldus Wim Vandeven, 'dan zal de magische 7000-puntengrens snel dichterbij komen. En dan oogt de toekomst nóg mooier dan het heden nu al is.' DOOR JONAS CRETEUR IN RIO - FOTO BELGAIMAGEThiam verzamelde 6810 punten, slechts vijftien atletes deden ooit beter. En er zit nog veel rek op.