Die primeur voor de Ypres Rally was al voorzien voor vorig jaar (van 19 tot 22 november), toen het kon inspringen als vervanger van verschillende afgelaste manches, wegens de coronapandemie. Door de oplaaiende besmettingsgolf in België moest echter ook die manche in extremis geschrapt worden. Voor de organiserende vzw Super Stage een financiële ramp. De krater was zo diep dat het zelfs alle werknemers moest ontslaan.
...

Die primeur voor de Ypres Rally was al voorzien voor vorig jaar (van 19 tot 22 november), toen het kon inspringen als vervanger van verschillende afgelaste manches, wegens de coronapandemie. Door de oplaaiende besmettingsgolf in België moest echter ook die manche in extremis geschrapt worden. Voor de organiserende vzw Super Stage een financiële ramp. De krater was zo diep dat het zelfs alle werknemers moest ontslaan. Toch overleefde de organisatie van voorzitter Alain Penasse en secretaris Jan Huyghe, dankzij het perspectief op een plaatsje op de WRC-kalender voor het seizoen 2021. Ze hielden daarvoor nauw contact met de Wereldautosportfederatie FIA en de WRC-promotoren, dat onder de indruk was geraakt van de voorbereiding van Super Stage-club. Als er een gat zou vallen in de kalender, zou Ieper als eerste vervanger dat kunnen invullen. Toen de Rally van Groot-Brittannië, die in Noord-Ierland had moeten plaatsvinden, werd geannuleerd, kreeg het inderdaad de eerste keuze. Penasse en Huyghe moesten niet lang twijfelen. Zij kunnen dan ook bogen op een jarenlange ervaring. Onder meer als organisator van een manche voor het EK, waarvoor de Ypres Rally al enkele keren de prijs voor de veiligste rally kreeg. België wordt zo het 35e land waar er een manche van het World Rally Car-kampioenschap plaatsvindt. Ook al blijft het allicht bij een eenmalige organisatie, want op de kalender van 2022 is er geen datum voorzien voor een Belgische manche. Voor het zwaar getroffen toerisme in de Westhoek is die eenmalige komst van het WRC-circus niettemin een enorme boost. Alle kamers in de streek zijn volgeboekt en er wordt een return van zo'n 10 miljoen euro verwacht. Niet toevallig steunde de stad Ieper de vzw Super Stage om het financiële plaatje rond te krijgen. Broodnodig, want vanuit de federale overheid werden er geen subsidies voorzien en de toelage van Sport Vlaanderen was volgens secretaris Jan Huyghe ook beperkt. De WK-manche valt wel half augustus en niet op de traditionele datum eind juni, gezien het schema van het WRC-seizoen, de beschikbaarheid van de Ieperse Grote Markt en van het autocircuit in Spa-Francorchamps, waar eind augustus ook de Belgische GP formule 1 plaatsvindt. De slotdag van de Ypres Rally (zondag) wordt immers op en rond het circuit gereden. De eerste twee dagen worden in de Westhoek afgewerkt. De klassementsproeven van de vorige jaren werden daarvoor aangepast aan het format van het WRC-kampioenschap. Die combinatie Ieper/Spa-Francorchamps was een idee van FIA-voorzitter Jean Todt, die altijd droomde om verschillende WK-disciplines te combineren. Met de formule 1 GP was dat echter niet mogelijk, maar wel met de WRX-rallycrossmanche die in Spa op de planning stond. Althans vorig jaar, want die vindt nu in oktober plaats, maar toch werden klassementsproeven in en rond het legendarische autocircuit behouden. Voor de Belgische rijder Thierry Neuville en zijn co-bestuurder Martijn Wydaeghe een thuismatch dus, Neuville is een Oostkantonner, Wydaeghe is afkomstig van het West-Vlaamse Sint-Eloois-Winkel en woont nu in Oudenaarde. Ze kunnen dat thuisvoordeel goed gebruiken om op te schuiven in het WRC-klassement. Als derde, met 96 punten, hebben ze immers een flinke achterstand op de Brit Evans (111) en de Fransman Ogier (144). Vooral te wijten aan een 36e plaats in Portugal en een opgave in Kenia, want in de vijf andere manches werden Neuville en Wydaeghe telkens derde. Na de Belgische rally vinden nog vier manches plaats. Een wereldtitel wordt zeer moeilijk, maar een tweede stek het Vlaams-Waalse duo is misschien wel nog mogelijk.