Begin december tekende Eidur Gudjohnsen (36) op transfervrije basis een overeenkomst bij de Engelse tweedeklasser Bolton Wanderers, de club waar hij tussen 1998 en 2000 zijn internationale doorbraak kende. Meer zelfs, door zijn 27 doelpunten in 77 officiële duels versierde de aanvaller toen een lucratieve transfer naar Chelsea. Nu kreeg de ex-speler van Cercle en Club Brugge een totaal andere opdracht mee. "Bolton stond bij zijn komst achttiende op 24 teams in de Championship, met een geringe voorsprong op de laatst...

Begin december tekende Eidur Gudjohnsen (36) op transfervrije basis een overeenkomst bij de Engelse tweedeklasser Bolton Wanderers, de club waar hij tussen 1998 en 2000 zijn internationale doorbraak kende. Meer zelfs, door zijn 27 doelpunten in 77 officiële duels versierde de aanvaller toen een lucratieve transfer naar Chelsea. Nu kreeg de ex-speler van Cercle en Club Brugge een totaal andere opdracht mee. "Bolton stond bij zijn komst achttiende op 24 teams in de Championship, met een geringe voorsprong op de laatste drie, die straks degraderen", vertelt Marc Iles, Chief Football Writer van The Bolton News. "Ze waren dus bezig aan een dramatisch seizoen en echt aan het afzien. Twee ingrepen bleken noodzakelijk voor een ommekeer: de aanstelling van Neil Lennon als nieuwe manager in oktober in plaats van Dougie Freedman, wat zorgde voor een reeks van acht duels zonder nederlaag en vier opeenvolgende wedstrijden met clean sheets, samen met de komst van de routiniers Eidur Gudjohnsen en Emile Heskey. Bolton had een veel te jonge spelersgroep, waardoor in het begin te impulsief werd gespeeld. Dat leidde tot veelvuldig puntenverlies. Nu kunnen ze terugvallen op rustbrengers." Gudjohnsen scoorde onlangs op penalty tegen Leeds (1-1) zijn eerste doelpunt voor de Trotters sinds mei 2000. Volgens Iles ontpopte de 78-voudige IJslandse international, die rugnummer 22 kreeg toebedeeld, zich snel tot een belangrijke sleutelpion. "Hij is hier immens populair en toont bij momenten nog klasseflitsen", weet de journalist die de club wekelijks volgt. "Je ziet nu opnieuw blije gezichten op de tribunes. De supporters waren lang heel down, zeker na de degradatie in 2012 en het feit dat de club het financieel al een tijdje moeilijk heeft. Maar Eidur en Emile zorgden voor een opleving en zijn duidelijk een attractiepool, want het toeschouwersgemiddelde zit weer rond de 17.000 fans, hoewel in de Premier League ongeveer 20.000 werd gehaald." Iles weet dat er een optie bestaat om Gudjohnsen nog een seizoen langer te houden. "Eidur oogt heel relaxed", verklaart hij. "Hij is blij nog te kunnen spelen, want eventjes dacht hij aan zijn pensioen. Hij sprak me over een laatste uitdaging vooraleer hij manager wil worden. Zijn toewijding is groot, want hij begeleidt ook al wat de U21-groep." Zaterdag trekt Bolton in de vierde ronde van de FA Cup naar Anfield Road, voor een ontmoeting met Liverpool. "Een leuk tussendoortje, niet meer dan dat", lacht Iles. "Het behoud zo snel mogelijk veiligstellen is de eerste opdracht. De promotie zal eerder iets voor volgend seizoen zijn." DOOR FRÉDÉRIC VANHEULE