DOOR ROEL VAN DEN BROECK
...

DOOR ROEL VAN DEN BROECKMet een 4,5 kilometer lange proloog op het in de motorsport befaamde TT-circuit van Assen gaat zaterdag de 64e Vuelta van start. Daarmee vertrekt de derde grote ronde voor het eerst sinds 1997 (toen in Lissabon) nog eens buiten Spanje. Het begeeft zich voor het eerst op Nederlandse bodem. Na drie volledige dagen bij onze noorderburen krijgen we op 1 september een aankomst in Luik, om zich via een transfer-rustdag écht als de Ronde van Spanje op gang te trekken volgende week donderdag in Tarragona. Met, de proloog niet meegerekend, slechts twee korte tijdritten van 30 en 26 kilometer, en tien ritten in het hoog- of middengebergte lijkt het parcours iets voor de sterke klimmers. Vijf van de zeven zware bergritten eindigen bovendien op de top van een col - heel wat anders dus dan de voorbije Ronde van Frankrijk. De grote favoriet is Alejandro Valverde (29). De kopman van Caisse d'Epargne mag door zijn vermeende aandeel in de dopingzaak Operación Puerto niet in Italië koersen. Hij zag daardoor de Tour, waarvan hij voor het seizoen zijn hoofddoel had gemaakt, aan zijn neus voorbijgaan. Ongetwijfeld gedreven door revanchegevoelens zal de Spanjaard in eigen land het ongelijk van zijn criticasters willen aantonen. Die zijn ervan overtuigd dat Valverde zich beter op het klassieke werk zou concentreren omdat hij in rittenwedstrijden over drie weken altijd iets te kort zal komen. De man zelf blijft er nochtans in geloven. Hoe kan je hem ongelijk geven, als je weet dat hij er al tweede (2006), derde (2003), vierde (2004) en vijfde (2005) werd? Een van Valverdes grootste concurrenten moet Cadel Evans worden. De Australiër stelde zwaar teleur in de Tour, "maar de afwezigheid van Alberto Contador in deze Vuelta betekent een wereld van verschil in Cadels hoofd", aldus Marc Sergeant, zijn ploegmanager bij Silence-Lotto. Een andere kanshebber is Samuel Sánchez, die net als zijn landgenoot Valverde, maar dan minder noodgedwongen en al sinds het begin van het seizoen, de Ronde van Spanje met rood heeft aangestipt. Ook de olympische kampioen van Peking is voor velen vooral een topper in eendagswedstrijden. Maar met zijn podiumplaats in 2007 bewees hij dat hij ook in het rondewerk een uitstekende prestatie kan neerzetten. Anderen die je op zijn minst gevaarlijke outsiders kunt noemen, zijn de Italianen Ivan Basso en Damiano Cunego en de Nederlander Robert Gesink. De Rabobankrenner verliet ontgoocheld de Tour, nadat hij bij een val een polsbreuk opliep. Hij wil nu wat graag iets rechtzetten. En de Belgen? Philippe Gilbert, Stijn Devolder en Tom Boonen zien deze Ronde van Spanje, zoals nagenoeg iedereen die wil meedingen naar WK-goud, bovenal als voorbereiding op Mendrisio. Voor die laatste mogen we ook hopen op ritwinst, wat voor de in een grote ronde debuterende Jurgen Roelandts mogelijk nog iets te hoog gegrepen is.