Ruim een uur heeft Romelu Lukaku (27) voor dit interview uitgetrokken, via Zoom, vanuit zijn appartement in Milaan. Geen enkele keer kijkt hij op zijn uurwerk en voor elk antwoord neemt hij zijn tijd. Op de andere schermen kijken zijn persoonlijke persattaché, iemand van Roc Nation en de persverantwoordelijke van Inter mee. Hij is er achteraf zelf tevreden mee, geeft zich 8 op 10: 'Omdat ik tot in de details ben gegaan.' Wij geven het gesprek een 9 op 10. Met Romelu Lukaku kun je uren over voetbal praten.
...

Ruim een uur heeft Romelu Lukaku (27) voor dit interview uitgetrokken, via Zoom, vanuit zijn appartement in Milaan. Geen enkele keer kijkt hij op zijn uurwerk en voor elk antwoord neemt hij zijn tijd. Op de andere schermen kijken zijn persoonlijke persattaché, iemand van Roc Nation en de persverantwoordelijke van Inter mee. Hij is er achteraf zelf tevreden mee, geeft zich 8 op 10: 'Omdat ik tot in de details ben gegaan.' Wij geven het gesprek een 9 op 10. Met Romelu Lukaku kun je uren over voetbal praten. Waaraan denkt Romelu Lukaku wanneer hij aan de aftrap staat? Aan scoren, winnen, of zich gewoon amuseren? Romelu Lukaku: 'Aan winnen! In Italië gaat dat voor alles. Er is een enorm verschil met de voetbalbenadering in Engeland, dus concentreer ik me op wat me hier gevraagd wordt. Tactisch, waar ik moet lopen en waar ik moet staan, mag ik me niet vergissen. Nooit.' Wordt alles zo tot in de details uitgewerkt? Lukaku: 'Elke beweging is voorgeprogrammeerd. Bij elke aanval weet elke speler van Inter wat hij precies moet doen. Als je dus een fractie van een seconde te laat reageert of iets verkeerd doet, breng je het hele plan in gevaar. Als ik een bal verkeerd terugleg op een van onze middenvelders, ligt het veld open voor de tegenstander.' Observeer je soms de tegenstander? Lukaku: 'Ik let op wat ze verkeerd doen bij balverlies. Om te weten of ik moet afhaken om ruimte te maken voor Lautaro Martínez of Alexis Sánchez dan wel of ik zelf de ruimte moet induiken. Meestal heb ik al een idee van hoe ik moet spelen voor de match begint.' Dankzij welke beelden? Lukaku: 'Inter heeft een Wyscoutabonnement voor mij besteld. Wanneer we tegen een ploeg spelen die niet van trainer veranderd is sinds vorig jaar, zie ik de basisprincipes terugkomen. Daarnaast hebben we twee collectieve videomomenten voor elke wedstrijd.' Welke wedstrijden verkies je: als pivot met de rug naar doel, of degene waarin je de ruimtes in kunt duiken? Lukaku: 'Vroeger hield ik van verticaal voetbal. Ik vond mezelf het gevaarlijkst wanneer ik met mijn gezicht naar doel gericht stond. Ik ben snel, kan mijn directe tegenstander uitschakelen met een dribbel, of naar links maar ook naar rechts uitwijken. Dat was mijn spel vroeger, ook omdat ik vaak in ploegen zat die inzetten op de tegenaanval. Maar de nationale ploeg heeft me verplicht mijn speelstijl aan te passen.' In welke zin? Lukaku: 'Met de Rode Duivels waren we al snel de ploeg met het meeste balbezit die het minste ruimte kreeg. Roberto Martínez heeft er alles aan gedaan om me meer op mijn gemak te laten voelen met de rug naar doel, zowel met de nationale ploeg als bij Everton destijds. Op mijn 20e moest ik nog veel leren, maar ik had al snel door dat, als ik op dat aspect zou trainen, ik in een wedstrijd kon doen wat ik wilde.'In zijn zoektocht naar een centraal aanspeelpunt voorin wilde Antonio Conte specifiek jou aantrekken voor zijn favoriete 3-5-2. Lukaku: ' Conte zei me: 'Als je ook nog sterk wordt met de rug naar doel, kan niemand je nog afstoppen.' Daar had hij het al met mij over tijdens het WK 2014, net voor hij wegging bij Juventus, en later nog een keer toen hij bij Chelsea zat. Eden Hazard fungeerde toen als tussenpersoon bij die gesprekken. Hij gaf mijn nummer aan de sportief directeur van Chelsea en zo belde Michael Emenalo me op een dag: 'Romelu, de manager die we gaan binnenhalen wil jou en jou alleen.' Hij maakte een afspraak in Londen, ik had geen idee wie zou opdagen, en zag Conte. Ik had moeten weten dat het niemand anders kon zijn.' Uiteindelijk duurde het nog drie jaar voor jullie konden samenwerken? Lukaku: 'Ik wist dat het er op een dag van zou komen. Toen Italië ons klopte op het EK 2016 in Frankrijk, zag ik goed hoe hij zijn ploeg zette en voelde ik dat zoiets mij perfect zou liggen. 'De eerste drie maanden bij Inter deed hij niets anders dan me met de rug naar doel te laten trainen. Bij elke training plantte hij Andrea Ranocchia ( 1,95 meter en 82 kg, nvdr) in mijn rug en vroeg hem om er hard in te vliegen. Telkens wanneer ik de bal verloor, moesten we de oefening herbeginnen.' Kan een ontmoeting met een trainer een speler veranderen? Lukaku: 'Heel erg. Telkens ik aan iets werk, leer ik snel bij. Toen ik met Thierry Henry trainde bij de nationale ploeg, bijvoorbeeld, oefenden we vaak op het vrij lopen en initiatief nemen. Daar was hij erg sterk in geweest dus wilde hij me leren hoe ik zelf doelkansen kan creëren.' Hoe is hij daarin geslaagd? Lukaku: 'Tot dan scoorde ik vooral wanneer men mij de bal toespeelde, op voorzetten of op diepe ballen. Thierry zei me: 'Het verschil tussen jou en de echte top ligt in de mogelijkheid om zelf doelkansen te scheppen en ze om te zetten in goals. Je moet leren je eigen doelpunten te maken. Als je drie spelers moet dribbelen om de weg naar doel open te leggen, doe je dat.' Plots snapte ik het. Ik ben toen mijn wedstrijden opnieuw gaan analyseren en begreep wat hij bedoelde. Een paar weken later paste ik wat hij me had geleerd toe met Everton tegen Manchester City ( op 15 oktober 2016, nvdr). Ik scoorde en Thierry stuurde me na de match een berichtje: 'Zie je wel?' Ik haal nu dat ene detail aan, maar zo gaat het met elke trainer.' Ook met José Mourinho? Lukaku: ' Mourinho leerde me beter te werken met het collectief, zowel wat pressing betreft als me beter te positioneren op het veld. Kijk maar met wat hij nu doet met Harry Kane. ' Je hebt ook veel respect voor Robert Lewandosvki. Waar situeer je jezelf vandaag tussen de beste aanvallers ter wereld? In de top vijf? Lukaku: 'Nu? In de afgelopen vijf maanden wel, ja. ( denkt na) Ik wil die top niet rangschikken van één tot vijf, maar ik maak er wel deel van uit.' Laat ons eens focussen op de tegenaanval. Wat heb je nodig om die zo goed mogelijk uit te voeren? Lukaku: 'Zoveel mogelijk informatie vooraf vergaren. Veel spelers kijken naar de bal wanneer ze versnellen. Ik duw de bal zo ver mogelijk vooruit om te kunnen zien wat er rondom mij gebeurt. De wedstrijden tegen Brazilië en Japan op het WK illustreren zo'n situatie het best. Tegen Brazilië gaf ik de bal aan Kevin De Bruyne, die de 2-0 maakte , omdat ik zag dat Marcelo terugzakte en even uit evenwicht was. Ik wist dat hij kapot was op dat moment en niet kon reageren. Tegen Japan gebeurde hetzelfde zonder bal. Ik voelde dat ik ruimte moest maken voor Thomas Meunier en Nacer Chadli, die uiteindelijk scoorde. Alles hangt ervan af of je in één moment de juiste scan kunt maken van het veld.' Heeft het niet wat lang geduurd eer je erkenning kreeg voor wat je kon? Velen vonden je lange tijd gewoon groot, snel en sterk. Lukaku: 'Soms moet je gewoon hard en nederig werken voor de ploeg, zonder daar direct zelf van te profiteren, vooral wanneer je voelt dat het niet jouw dag is bij de afwerking. Tegenwoordig erkent bijna iedereen mijn spelinzicht. Dat is een fijn gevoel.' Wat geeft de meeste voldoening: een doelpunt perfect voorbereiden maar niet zelf afronden, of de bal gewoon op het einde van een actie zelf binnen tikken? Lukaku: 'Ik ben een spits, dus komt zelf scoren op plaats één. Ik denk niet dat een ander gevoel daarbij in de buurt komt. Maar dat de mensen beseffen dat ik nadenk terwijl ik speel, dat ik probeer mijn spel af te stemmen op dat van mijn ploegmaats, vind ik cool. Ik moet ook mijn ploegmaats bedanken omdat zij willen begrijpen wat voor een speler ik ben.' Heb je er ooit aan getwijfeld dat je die erkenning zou krijgen? Lukaku: 'Hoewel ik er vroeg bij was en al debuteerde op mijn zestiende, heeft het een tijd geduurd voor de meeste positieve zaken me overkwamen. Ik had geleerd me op mijn vak te concentreren, zonder te proberen anderen te overtuigen van mijn kwaliteiten. Mijn doel was om zo snel mogelijk de best mogelijke ploegmaat te worden. Vandaag weet men dat ik hard ga werken.' Hoe vind je het evenwicht tussen hard werken voor je ploeg en fris blijven voor het moment waarop je moet toeslaan en een wedstrijd beslissen? Lukaku: 'Zie ik er fysiek niet sterk genoeg uit om die twee te kunnen combineren? ( lacht) Als ik goed voorbereid ben, is er geen probleem. Het heeft ook te maken met je mentale ingesteldheid. Zo had ik afgelopen zomer maar acht dagen vakantie, maar op geen enkel moment liet ik mezelf toe te denken: dat is niet genoeg. Want als ik zo ga denken, komen de blessures vanzelf. Ik denk omgekeerd: ik ga me goed voorbereiden en iedereen tonen hoe sterk ik wel ben. Tijdens een wedstrijd denk ik op dezelfde manier. Je moet blij zijn dat je mag spelen, de zware inspanningen en de opeenvolgende wedstrijden mag afwerken.' Dat zeg je alleen maar omdat je een geheim hebt om de vermoeidheid te bannen. Lukaku: 'Heb je het nu over mijn tentje? ( lacht) Zal ik het je even tonen? ( draait zijn computer en toont een beeld van de tent) Ik zag dat LeBron James dat gebruikte tijdens de play-offs van de NBA, dus kocht ik er ook een. Bovendien zijn de trainingen sinds ik hier ben zo zwaar dat ik geen andere keuze had.' Helpt zo'n tent echt? Lukaku: 'Absoluut. Ik recupereer twee keer sneller dan anders en ik verlies minder energie op het veld. Op voorwaarde dat ik de planning die met zo'n systeem samenhangt, goed opvolg en niet nonchalant ga doen. Je moet bepaalde cycli respecteren waarin je twee uur per dag in die tent moet doorbrengen, je masker opzetten, oordopjes insteken en rusten. Dat geeft hetzelfde effect als een korte hoogtestage.' Wat doe je nog allemaal van werk dat wij niet zien? Lukaku: 'Onlangs bestelde ik een draagbaar koud bad, ik heb ook een kine die aan huis komt. In het voetbal zijn er geen geheimen. Je krijgt niets voor niets. Waarom zou je dan niet alles doen om je maximale potentieel te bereiken? De bedoeling is op het einde van je loopbaan in de spiegel te kunnen kijken en te zeggen: ik heb er echt alles uitgehaald.' Wat doe je nog aan onzichtbaar werk óp het veld? Lukaku: 'Jaar na jaar voeg ik meer details toe. Dat is mijn drug. Ik wil me niet vergelijken met Cristiano Ronaldo, Lionel Messi of Robert Lewandowski maar als zij de hele tijd hun limieten verleggen op alle vlakken, waarom zou ik dat dan niet doen?' Wat wij evenmin zien of horen, zijn je gesprekken met Didier Drogba of Thierry Henry. Lukaku: 'Ik babbel geregeld met hen. Met Thierry soms twee uur per week, we zijn allebei voetbalgek. We kunnen eindeloos doorgaan over een match in de Bundesliga tussen FC Augsburg en om het even welke andere ploeg. Met Didier gaat het anders, hij zoekt altijd iets om me te prikkelen. Je had ons moeten bezig zien tijdens de specifieke trainingen bij Chelsea. Als je challenges doet met Didier, Nicolas Anelka, Daniel Sturridge, Fernando Torres, Salomon Kalou en Florent Malouda word je vanzelf een competitiebeest. Henry en Drogba zetten dat op je over. Die trainingen van toen, met die extra uitdagingen, mis ik soms.' Bij Inter vorm je samen met Lautaro het spitsenkoppel LuLa. Lukaku: 'Voor ik hier aankwam, heb ik wat wedstrijden van Inter bekeken en zag ik Lautaro soms alleen voorin. Ik voelde meteen dat het zou kunnen klikken als ze ons samen in de spits zetten. Soms is het zijn dag, een andere keer de mijne. Als je dat aanvaardt, komt alles goed.' Hoe blijf je rustig en geduldig als het niet loopt zoals het moet, zoals de afgelopen weken? Lukaku: 'Ik ben me bewust van de verantwoordelijkheid die ik draag, dus heb ik niet het recht om de armen te laten zakken. Als ik de armen laat zakken, heeft dat meteen een negatieve impact op de groep. Je hebt op het veld leiders nodig als ik, als Arturo Vidal, Nicolo Barella of Alexis Sánchez. Alleen met zo'n ingesteldheid kun je als team mentaal een knop omdraaien en een match doen kantelen.' Wat ook een match kan doen kantelen, zijn stilstaande fases. Niet meteen iets waar we jou vaak mee bezig zien. Is dat nog een van de punten waarop je nog een progressiemarge hebt? Lukaku: 'Absoluut. Bij een corner, bijvoorbeeld, zet ik me voor de doelman of aan de eerste paal. Niet meteen de plekken waar je makkelijk in scoringspositie komt. Daar ga ik aan werken, want ik heb wel een goed kopspel en een goeie detente.' Wat kan verder nog beter bij jou? Lukaku: 'Alles. Als je niet hard werkt aan je sterke punten, verlies je je mogelijkheden. Het enige waar ik nog specifiek wil aan schaven zijn de balcontacten.' In welke zin? Lukaku: 'Als ik in één tijd kan spelen, moet ik dat doen. Soms controleer ik de bal, dribbel en schiet. Waarom zou ik de tegenspeler al niet meteen kunnen uitschakelen met mijn controle? Zo versnel je het spel.' Hoe zit het met je spel met de rug naar doel? Zoals veel ploegen tegenwoordig pressing spelen, worden de ballen die je zo krijgt steeds belangrijker. Lukaku: 'Nog meer in Italië. Hier zetten de meeste ploegen individueel druk en heeft elke speler op het veld een referentiepunt, een tegenstander die je in één-tegen-éénsituaties moet uitspelen. Dus moet ik ervoor zorgen dat, wanneer ik de bal krijg, we zo snel mogelijk een situatie creëren die in ons voordeel is.' Hoe weet je wanneer je de bal moet terugleggen dan wel om je tegenstander moet heen draaien en een actie maken? Lukaku: 'Dat hangt ervan af wie op dat moment rond mij staat. Krijg ik de bal van de flank, dan moet ik hem even bijhouden. Komt hij centraal, moet ik hem snel kaatsen zodat een derde speler de ruimte kan induiken. Belangrijk is dat je zo'n situatie heel snel leert inschatten om geen tijd te verliezen.' Wat opvalt op beslissende momenten wanneer het erop aankomt een match te beslissen, is dat jij dan een bepaalde cool hebt. Lukaku: 'Dat heeft te maken met concentratie. In een match ben ik voor 99 procent geconcentreerd, maar op die beslissende momenten kom ik in een mentale zone waarin ik me focus op die fase en verder niets meer toelaat in mijn hoofd. Ik weet ook dat, wanneer ik mijn werk goed gedaan heb, mijn tegenspeler op het einde stikkapot zit. Wanneer ik hem steeds dieper hoor hijgen, weet ik dat ik niet veel meer moet doen om hem te verrassen. Dan is het geconcentreerd wachten op die ene bal.' Wanhoop je nooit? Lukaku: 'Soms, maar altijd moet je er tot op het einde in blijven geloven. Onlangs stonden we tegen Torino met 2-0 achter. Dat lijkt comfortabel voor hen, maar als wij een goal maken, keert alles om en worden zij door twijfel bevangen. Je lichaam volgt je hoofd, dus als je mentaal overtuigd blijft tot het einde, kun je zo je tegenstander kapotmaken.' In zijn eerste seizoen bij Inter maakte de Braziliaan Ronaldo 34 goals. Jij deed vorig jaar al beter. Lukaku: 'Ik sta niet stil bij cijfers. Mijn voordeel is dat ik op jonge leeftijd prof geworden ben. Ondanks mijn moeilijke eerste jaren bij de Rode Duivels wist ik zeker dat ik daardoor op een dag topschutter aller tijden zou worden, ook omdat ik al jaren omringd ben door topspelers. Niet de records zijn mijn motor. Als je elf jaar als prof op het veld staat, is het logisch dat je een paar records breekt.' Waar jaag je dan wel op? Op prijzen? Lukaku: 'In Milaan had iedereen het over dat doelpuntenrecord van Ronaldo. Ik vind het fijn dat ik dat ook bereikt heb, maar hij won wel de Europabeker en ik bleef steken in de finale. Dus is wat me nu drijft, is heel simpel: prijzen pakken.'Door THYMOTÉ PINON