Het is twintig voor acht en vanuit de omliggende straten zakken de fans - grootvaders, vaders, zonen - naar het Lisp af. Aan de loketten staan kort voor de aftrap nog lange rijen, vooral jonge mensen. Twaalf euro kost een niet-overdekte staanplaats op den berg, van oudsher de volksplaatsen waar de sfeer de barometer is die aangeeft wat er op Lierse in de lucht hangt.
...

Het is twintig voor acht en vanuit de omliggende straten zakken de fans - grootvaders, vaders, zonen - naar het Lisp af. Aan de loketten staan kort voor de aftrap nog lange rijen, vooral jonge mensen. Twaalf euro kost een niet-overdekte staanplaats op den berg, van oudsher de volksplaatsen waar de sfeer de barometer is die aangeeft wat er op Lierse in de lucht hangt. Er zit vanavond tegen Oostende 6000 man in het stadion. Het laagste cijfer van dit seizoen. Vorig jaar speelde Lierse gemiddeld voor 7098 man, een jaar eerder nog voor 8180 kijkers. Momenteel ligt het gemiddelde tien procent lager dan een jaar geleden. In het eerste jaar Jupiler Pro League bevolkten nog gemiddeld 9700 kijkers de tribunes. Drie jaar degradatievoetbal eiste zijn tol. Ondanks een gevoelige prijsverlaging verkocht Lierse iets minder abonnementen dan vorig jaar. Directeur communicatie Walter Grootaers vindt het nog meevallen, na de mindere jaren op sportief vlak en de sfeer van wantrouwen vorig seizoen: "Ik had gevreesd dat we de helft minder abonnementen zouden verkopen." Bij de kijkers zitten nog aardig wat bekende lokale gezichten, in weerwil van het feit dat Lierse sinds 2007 na de overname door Maged Samy een Egyptische club is. Vandaag zit Jan Ceulemans niet in zijn hoekje van de hoofdtribune, maar tegen Mons was hij er wel. Om vijf voor acht stapt een ander monument uit de Lierse geschiedenis de eretribune op. Tussen 1979 en 2006 liet voormalig jeugdcoördinator Marcel Vets liefst 81 spelers uit de eigen jeugdopleiding doorstromen naar het A-elftal, gaande van Marc Mertens en Dany Verlinden tot Jochem Tanghe en Jérôme Van der Zijl. Dat zijn er gemiddeld 2,3 per seizoen. Van die 81 schopten 11 het zelfs tot Rode Duivel. Vorig jaar morde het volk omdat er in het eerste elftal nog amper jong Belgisch talent van eigen bodem te zien was. In januari volgde zelfs een echte Egyptische spelersinvasie. Vandaag is dat gemor verstomd, met nog amper drie Egyptische spelers in de kern. Een jaar geleden stonden alleen de eigen producten Matz Sels en Thomas Wils op het veld. In het elftal dat tegen Oostende aantreedt, staan met doelman Nathan Goris, linksbuiten Julien Vercauteren en Thomas Wilsdrie spelers die in eigen huis zijn opgeleid. In de loop van de match komt daar nog oudgediende Carl Hoefkens bij. Een week later zal zelfs Frédéric Frans, tot dan wegterend bij de beloften, opgevist worden. Dat zijn er al vijf. In de voorbereiding kreeg doelman Matz Sels, vorig seizoen een van de schaarse lichtpunten in een kwakkelend team, nog een kans, maar omdat hij zijn aflopend contract niet wil verlengen, moet hij met de beloften meetrainen. Omdat met Goris een ander jeugdproduct het als keeper goed doet, wordt daar verder in de tribunes niet over gezeurd. Om kwart voor acht stappen de Yellow-Black Ladies het veld op. De zes (drie blond, drie donkerharig: elke Liersefan tevreden) vormen een kleine erehaag wanneer de spelers het veld op stappen, terwijl het refrein van het aloude Lierse clublied uit de luidsprekers klinkt. Dat gaat van: 'Geel en zwart, dat zijn onze kleuren. Lierse, zo is onze naam. Niemand zal onze vlag besmeuren. Want te groot is onze faam. ' Tot: 'En we zijn weer kampioen, en daar is niets aan te doen! Sportkring, Sportkring, Sportkri-i-ing! Sportkring, Sportkring, Sportkring!' Kampioen wordt Lierse dit seizoen alvast niet. De laatste titel dateert alweer van 1997. De foto van het toenmalige kampioensteam hangt nog in de perszaal, zij het een beetje scheef. Van de 22 kernspelers van toen kwamen er liefst 12 uit de eigen opleiding. Ook van de ploeg die twee jaar later de beker won, was de helft in eigen huis opgeleid. Van die kampioensploeg komt er vanavond warempel nog één op het veld: Carl Hoefkens, nog altijd maar 35. Langs de lijn staan twee ex-kampioenen: assistent-trainer Eric Van Meir en hoofdtrainer (en ex-doelman) Stanley Menzo.In de tribune zit vaak nog beloftetrainer Nico Van Kerckhoven. En als Ives Serneels niet van trainer van de Lierse vrouwen was gepromoveerd tot Belgisch damesbondscoach, waren er zelfs vijf ex-kampioenen geweest die naar de oude stal teruggekeerd zijn. Dat vonden de fans na een woelig seizoen een belangrijk én geruststellend signaal. Twee scouts van een bescheiden Nederlandse Eredivisieclub stappen bij de rust al op. De spelers die ze volgden, vallen dik tegen, het algemene niveau ook. Ze schudden het hoofd. Goed dat ze vórig jaar niet naar het Lisp afzakten. Iedereen is het erover eens dat Lierse beter voetbal brengt dan vorig jaar. Maar tegen Oostende krijgt Stanley Menzo zijn team niet aan het voetballen. Hij geeft dat ook eerlijk toe. "Ploegen als Oostende, die teren op karakter en kracht, daar hebben we het moeilijk mee", zegt Van Meir over dat soort wedstrijden. Walter Grootaers: "Voetballend kun je hier niet altijd doen wat in Nederland wel kan. Alle ploegen onder de top vijf vechten voor het behoud. Vrij de bal rondtikken ligt moeilijk in België." Ook Van Meir vindt Lierse dit seizoen een stuk beter voetballen. Na Lokeren-Lierse klampte Lokerendoelman Copa hem aan: "Hij zei: 'Amai, wat hebben jullie een goeie ploeg!' Behalve op Genk en Standard voetbalden we altijd goed mee. Alleen vertaalt dat betere voetbal zich niet in betere statistieken. We spelen dikwijls open en geven zelf veel ruimte weg. Het gebrek aan efficiëntie is ons probleem. Met een Depoitre, Pollet of Coulibaly zouden we nu vijf punten meer hebben." Soms heeft het publiek het moeilijk met de nieuwe speelstijl: "Verzorgd voetbal gaat soms traag vooruit. Maar Stanley eist dat er gevoetbald wordt. Dat gaan de jongens uit de Academie straks ook doen. Daarom past hij op dit moment ook goed bij deze club." Van Meir vindt Menzo veel rustiger dan hij verwacht had. Hij vreesde dat de nieuwe trainer het moeilijker zou hebben met vaak verliezen. "Want het verschil tussen België en Nederland wordt kleiner, maar het is er nog wel. Lierse is Vitesse niet." Tijdens de wedstrijden staat de nieuwe hoofdtrainer niet passief langs de kant. Iedereen schrok toen hij in een van de eerste oefenwedstrijden, tegen Borussia Mönchengladbach, al in de eerste helft Wanderson van het veld haalde toen die zijn opdrachten niet uitvoerde. Ook al speelde Lierse op dat moment na een rode kaart met tien, was er nog een uur te gaan en stond Wandersons vader, Wamberto,langs de lijn. De speler mocht als straf nog een uur rondjes lopen, maar 's anderendaags was hij wél een van de beteren op het veld, en na enkele matchen kwam hij in de basis. De laatste weken is Wanderson een van de lichtpunten. Ook tijdens de week op training is Menzo nadrukkelijk aanwezig, heel verbaal ook. Menzo is als een vader die eerst slaat en dan zalft, klinkt het. Niemand durft buiten de lijntjes te kleuren. Van Meir: "Stanley is to the point. Hij legt het spel dikwijls stil en vraagt dan: waarom loop je daar of zo? Hij is tactisch enorm sterk, werkt veel met de bal en met pass- en trapvormen." Woordvoerder Ben Bruynseels: "Je ziet meteen dat er een idee zit achter wat hij vraagt. Hij weet wat hij wil brengen en werkt heel veel met de jonge spelers - en dat zijn er hier nogal wat. Ook na de training gaat hij met hen aan de slag. Hij heeft Menga en Watt al eens weggestuurd, maar hij vist ze nadien wél weer op in het team. In de tribunes wordt, ondanks de nederlaag tegen Oostende, niet gemord. Het is, net op tijd voor de kerstperiode, weer vredig op het Lisp. Heel anders ging het er nog geen jaar geleden aan toe. Toen vocht eigenaar/voorzitter Maged Samy op de sociale media een kleine oorlog uit met een aantal fans. Op vraag van de fans gingen club en supportersfederatie op 18 maart voor het eerst samenzitten om de verzuurde relatie tussen beide partijen aan te pakken. Na een lang gesprek werd de spons geveegd over het verleden en legde men de eerste hand aan een nieuw supporterscharter dat een maand geleden werd gepresenteerd. Een en ander betekent dat Maged Samy zelfs weer praat met de supporter die hij ooit op Facebook omschreef als 'die idiote vader met zijn drie zonen'. Twee van die drie zonen zitten nu in de werkgroep van het nieuwe supporterscomité. Woordvoerder Bruynseels: "Maged heeft zich geëxcuseerd, en andersom. De sfeergroep waarmee er soms spanningen waren, kreeg toestemming om den berg te herschilderen en toen Maged Samy onlangs een interview gaf voor Trends, koos hij die locatie om te poseren voor de foto." De laatste tijd passeert Maged Samy ook niet meer langs de gang naar de kleedkamers, waar traditioneel de journalisten samentroepen tijdens de rust en na de match, op jacht naar quotes. Sluiten ze hem tegenwoordig in een klein kamertje op, ver van de pers? Walter Grootaersmoet daar flink om lachen. "Ik heb Maged duidelijk gemaakt dat hij niet de man is die de quotes moet geven aan de journalisten." Toen de eerste vier spelers van de Academie een paar weken geleden een profcontract tekenden, vroegen de ouders of Maged er niet was. "Neen", zei Tomasz Radzinski. "Ik vertegenwoordig hem." Maged vertoont zich niet meer wanneer het niet nodig is, hij heeft volop vertrouwen in Radzinski, Menzo en Grootaers.Een jaar geleden was die laatste bezig aan zijn afscheidstournee met De Kreuners, sinds de lente is hij aan de slag op het Lisp. Hij heeft geen spijt van die keuze, kan ook goed met Maged om. "Ik heb 25 jaar met de meest extreme persoonlijkheden samengewerkt. Je moet alleen begrijpen dat die man uit een heel andere cultuur komt, waar alles veel directer gaat. Daar verwens je elkaar de ene dag en 's anderendaags ga je samen een pint pakken, bij wijze van spreken. Het vertrouwen van Maged in de mensen die nu voor Lierse werken én in de supporters, is hersteld. Vorig jaar was dat vertrouwen beschadigd. We hebben op een open manier met de supporters gepraat over die problemen van toen, de misverstanden zijn uit de weg geruimd. Facebook, dat is een groot café. Maged heeft nu een andere account geopend, waar alleen zijn echte vrienden op zitten." Tot vorig jaar gold op het Lisp maar één ordewoord: besparen. Dat de beste spelers jaarcontracten van bijna één miljoen euro bruto kregen, is alweer een paar jaar geleden. Sinds twee jaar komen tijdens de transferperiode alleen nog spelers die einde contract zijn en die geen euro kosten. Soms pakt dat goed uit, zoals met Rachid Bourabia, soms is het een handicap. Bijvoorbeeld als je op zoek moet naar een goeie spits, zoals dit jaar. Ook blijven de inkomsten aan de lage kant. Het commerciële blijft een werkpunt, geeft Grootaers toe, en dat zal niet veranderen zolang Lierse tegen de degradatie knokt. Bedrijven zijn niet van plan om te investeren in een club die er elk seizoen uit kan gaan. "Om extra commerciële inkomsten aan te kunnen boren, moet je al boven de middenmoot uitkomen." Van de stad Lier moet weinig extra's worden verwacht. Uiteindelijk is Lier met zijn 34.000 inwoners de kleinste voetbalagglomeratie uit eerste klasse. Dat hoeft geen nadeel te zijn, want de vijver waar Lierse uit vist, is groter dan de stad, weet Grootaers: "Lierse is een regioploeg, is dat ook altijd geweest. Slechts 22 procent van de stadionbezoekers komt uit Lier. De rest komt uit de Kempen, van Ekeren in het noorden tot Turnhout en Herentals in het oosten. Onze vijver is dus groot genoeg, maar met zo weinig volk uit de eigen stad is het een nadeel wanneer de club iets aan de stad moet vragen." "Er komen erg boeiende tijden aan voor Lierse", meent Grootaers. De afbetaling van de lening voor de verbouwing van het stadion, die een decennium als een molensteen om Lierses hals hing, loopt nog tot 2015. Vanaf 2015 komt daardoor geld vrij dat besteed kan worden aan de sportieve en dagelijkse werking. "Je voelt dat die jongens van de Academie eraan komen. Laten we dit seizoen proberen als achtste of tiende te eindigen. Dan kun je vanaf februari al eens een paar jongens van de Academie laten proeven van het echte werk. We moeten ons de komende jaren proberen te handhaven in eerste door zo weinig mogelijk geld uit te geven tot die jongens inzetbaar zijn. Daarna kan het budget een stuk omlaag." DOOR GEERT FOUTRÉ - BEELDEN: IMAGEGLOBELierse is een regioploeg. Slechts 22 procent van de stadionbezoekers komt uit de stad Lier zelf.