Parijs, de hoofdstad van Frankrijk, gevuld met bruggen, pleinen, parken en winkels. De stad van de liefde, met één van 's wereld grootste musea en bekendste triomfbogen, doorsneden door de Seine, met aan de linkeroever de Eiffeltoren. De lichtstad, exact 300 kilometer verwijderd van Brugge, met meer dan 2 miljoen inwoners, Lionel Messi, Kylian Mbappé en Neymar da Silva Santos Júnior. De bus rijdt leeg over de périphérique richting België, terwijl de sterren van PSG plaatsnemen in het vliegtuig van Qatar Airways. Het is tijd voor Champions League. Het kampioenenbal waar de UEFA de logge buik van het spaarvarken (2,032 miljard euro) doorheen het tornooi geleidelijk aan leegt, te beginnen met startpremies van 15,64 miljo...

Parijs, de hoofdstad van Frankrijk, gevuld met bruggen, pleinen, parken en winkels. De stad van de liefde, met één van 's wereld grootste musea en bekendste triomfbogen, doorsneden door de Seine, met aan de linkeroever de Eiffeltoren. De lichtstad, exact 300 kilometer verwijderd van Brugge, met meer dan 2 miljoen inwoners, Lionel Messi, Kylian Mbappé en Neymar da Silva Santos Júnior. De bus rijdt leeg over de périphérique richting België, terwijl de sterren van PSG plaatsnemen in het vliegtuig van Qatar Airways. Het is tijd voor Champions League. Het kampioenenbal waar de UEFA de logge buik van het spaarvarken (2,032 miljard euro) doorheen het tornooi geleidelijk aan leegt, te beginnen met startpremies van 15,64 miljoen euro... en meer. Terwijl Oostkamp de lakens van Lionel strak trekt na een woelige nacht, schrapt Philippe Clement zijn kapitein uit de basisploeg. Een tactisch slimme beslissing, mentale waanzin of een gok? De geschreven en gesproken pers suggereert voorzichtig, zacht, maar zal pas luid en bevestigend klinken wanneer het eindsignaal nadert. 28.000 fans, thuisblijvers en 85 landen zien hoe de eerste MNM-editie (Messi-Neymar-Mbappé) van start gaat op het gras van Jan Breydel, maar vooral ook hoe de nonchalante maar gracieuze Lang en de getalenteerde De Ketelaere te goed zijn voor de Belgische competitie. Mata bedwingt Neymar, Noa en Charles houden zo goed als de hele PSG-defensie aan de praat, terwijl Mbappé nog voor het uur om vervanging vraagt en Messi met zorgelijke blik staat te voetballen. Zorgen over dwaalgevaar van vrouwlief in de banlieues of toch eerder het gemis van zijn Camp Nou? Van de ene hoofdstad naar de andere, naar Centraal-Europa, het land dat grenst aan Zwitserland, Liechtenstein, Duitsland, Tsjechië, Slovakije, Hongarije, Italië en Slovenië: Oostenrijk en zijn Wenen. Die Grün-Weißen maken zich op voor de eerste speeldag van de Europa League, het kleine doch opgesmukte broertje van het kampioenenbal. Geen Oostenrijkse harmonie noch Belgische hoogstandjes in de eerste helft, eerder Eine kleine Nachtmusik voor het slapen gaan, met pas een eerste kans in minuut 62. Het slotakkoord was voor Genk. Het geslonken Europa Leaguevarken geeft alvast een miljoen of 3 startgeld en 630.000 euro winstpremie mee aan John en zijn kompanen. De spelers van Antwerp vliegen over Oostenrijk heen en dalen neder in Piraeus, de grootste passagiershaven in Europa en samen met Athene gelegen op het Griekse schiereiland Attica. De Erythrolefki van Olympiacos tegen het Antwerps rood-wit, met hartstochtelijke supporters, twee doelpunten voor de thuisploeg en één voor de uitploeg. Een Grieks drama voor Antwerp dat meer verdiende. Over naar Estland, de pionier van de vlaktaks, het land dat ingebed tussen Rusland en Letland ligt en uitkijkt op de Finse Golf en Oostzee. Helemaal in het noorden ontvangt Flora Tallinn de Buffalo's uit Gent. Lang leve de Conference League, het opvangnet voor een net-nietseizoen in eigen competitie of voor falende landen in de Europa League, maar evenzeer de Europese droom voor kleine voetballanden. Een gloednieuw derde varken met een buik van 235 miljoen euro staat klaar om 32 deelnemende landen te voorzien met alvast 2,94 miljoen startgeld. Gent is het net-nietverhaal, ook nu zoekende naar voetballende consistentie, maar kan rekenen op hun nieuwe boomlange spits Lemajic. Drie punten voor de Buffalo's, blijvende zorgen voor Hein, een half miljoen winstpremie. De eerste Europese speeldag zit erop, iedereen vliegt huiswaarts, het geld is verdeeld. Estland was koud, Griekenland fanatiek, Wenen gematigd, maar Brugge... Brugge was ontzagwekkend.