Blikvanger Irvin Cardona wou aanvankelijk niet naar Cercle Brugge komen. 'Ik kende het parcours dat ze hier vorig seizoen aflegden, vechten tegen de degradatie, en daarom was het niet mijn eerste keus', zegt hij. 'Ik wist ook dat er voor mij in Frankrijk twee à drie mogelijkheden waren om een jaar uitgeleend te worden, onder meer bij Nîmes Olympique in de Ligue 2. Daar ging mijn voorkeur naar uit.' Hij kon uiteindelijk overtuigd worden en kreeg er voor zijn komst naar Brugge ook nog een contractverlenging van twee jaar tot 2021 bovenop. 'Coach Leonardo Jardim en vicevoorzitter Vadim Vasiljev over...

Blikvanger Irvin Cardona wou aanvankelijk niet naar Cercle Brugge komen. 'Ik kende het parcours dat ze hier vorig seizoen aflegden, vechten tegen de degradatie, en daarom was het niet mijn eerste keus', zegt hij. 'Ik wist ook dat er voor mij in Frankrijk twee à drie mogelijkheden waren om een jaar uitgeleend te worden, onder meer bij Nîmes Olympique in de Ligue 2. Daar ging mijn voorkeur naar uit.' Hij kon uiteindelijk overtuigd worden en kreeg er voor zijn komst naar Brugge ook nog een contractverlenging van twee jaar tot 2021 bovenop. 'Coach Leonardo Jardim en vicevoorzitter Vadim Vasiljev overtuigden mij. Intussen weet ik: dit is een goed project en een betere optie. Er is een competitief elftal met de ambitie om te promoveren en de speeltijd die ik hier krijg, zal mij toelaten om progressie te maken en mij binnen een jaar te integreren in de A-kern van AS Monaco. Momenteel ben ik heel tevreden. Er is een goeie kern en we komen goed overeen.' En hij scoorde al, één van de twintig goals die hij voor Cercle wil maken. Scoren deed hij altijd al, vertelt hij. 'Bij de U19 24 keer en vorig seizoen tot Nieuwjaar 16 in de CFA met de tweede ploeg van Monaco.' En: hij maakte er ook zes in de Youth League, waaronder een hattrick op Tottenham. 'Vanaf december ben ik met de A-kern van Monaco beginnen te trainen, in februari mocht ik debuteren tegen Chambly in de beker en tegen Metz in de competitie. Ik ben erbij gebleven tot het einde van het seizoen.' Bij AS Monaco en bij de Franse nationale jeugdploegen was hij ploegmaat en vriend van Kylian Mbappé, de achttienjarige aanvaller die vorig seizoen explodeerde en voor wie PSG bereid is 200 miljoen euro te betalen. In zijn iPhone naast hem op tafel in het spelershome zit het nummer van de nieuwe vedette van het Franse voetbal. Ze bellen nog geregeld met elkaar. 'Kylian is een jaar jonger dan ik, maar werd doorgeschoven. Hij werd uiteindelijk een jaar vroeger prof dan ik. Maar zowel bij Monaco als bij de nationale jeugdploegen speelden we heel veel samen: ik in de spits en hij meer vanaf de flank.' Irvin Cardona, deze maand twintig geworden, voetbalde tot zijn vijftiende bij de amateurclub US Le Pontet alvorens naar de gereputeerde jeugdacademie van ASM in La Turbie te trekken. 'Vroeger kon niet, omdat Monaco geen préformation heeft.' In Brugge zal hij alleen wonen, ook omdat zijn vriendin nog studeert, maar dat deert hem niet. 'Eigenlijk woon ik al van mijn vijftiende niet meer thuis. Eerst verbleef ik op de academie en de laatste twee jaar op een appartement in Monaco.' Hij gaat door voor een topprof. 'Ook dankzij de begeleiding van mijn ouders', zegt hij. 'Als je jong en nog niet matuur bent, denk je niet als een volwassene en maak je niet altijd de juiste keuzes en doe je weleens een stommiteit, maar dan waren zij er om mij weer op de juiste weg te zetten.' Hij komt uit een voetbalfamilie. 'Mijn jongere broer speelt bij Nîmes. Mijn vader Pascal voetbalde er ooit samen met Laurent Blanc. Net als ik was hij een spits. Hij is mijn voorbeeld.'