Vorig seizoen wonnen de twee rijders van het Italiaanse F1-team geen enkele grand prix. Sebastian Vettel strandde drie keer als tweede, telkens na de ongrijpbare Silberpfeile van Lewis Hamilton en de latere wereldkampioen Nico Rosberg. Kimi Räikkönen reed twee keer naar een tweede plaats, na Rosberg en Max Verstappen, de jonge Nederlander van Red Bull die in Spanje zijn eerste grand prix won en in de WK-stand vijfde werd, op amper acht puntjes van viervoudig wereldkampioen Vettel.
...

Vorig seizoen wonnen de twee rijders van het Italiaanse F1-team geen enkele grand prix. Sebastian Vettel strandde drie keer als tweede, telkens na de ongrijpbare Silberpfeile van Lewis Hamilton en de latere wereldkampioen Nico Rosberg. Kimi Räikkönen reed twee keer naar een tweede plaats, na Rosberg en Max Verstappen, de jonge Nederlander van Red Bull die in Spanje zijn eerste grand prix won en in de WK-stand vijfde werd, op amper acht puntjes van viervoudig wereldkampioen Vettel. Dit seizoen liggen de kaarten anders, beseft ook de Nederlander na vier races. 'Het gat met Mercedes en Ferrari is voorlopig te groot', zei Verstappen, die de voorbije weken herhaaldelijk werd gelinkt aan Ferrari, waar hij de opvolger van Vettel zou worden. De Duitser, einde contract op Maranello, lonkt naar een zitje bij Mercedes - een gedachte waar Hamilton nu al van gruwelt. 'Onzin', weerlegde Mercedesbaas Toto Wolff. 'Waarom zou hij naar ons komen? Ferrari heeft dit seizoen de beste auto van alle renstallen, dus zie ik hem niet meteen vertrekken.' Vettel hult zich in stilzwijgen over zijn toekomstplannen, maar is vooral verheugd dat hij na twee zeges opnieuw voor de WK-titel kan strijden. 'In 2015 wonnen we drie GP's, vorig jaar geen enkele en toch hebben we in die moeilijke periode de basis gelegd voor een succesvolle seizoenstart.' De testdagen in Spanje waren goed, na winst in de openingsrace in Australië kreeg het team een boost. 'Als je zag dat alle teamleden voor het podium het volkslied zongen, dan weet je dat het goed zit. Heel de fabriek is tot leven gekomen', aldus nog Vettel, die ook in Bahrein de snelste was en in China en Rusland als tweede eindigde. In Sotsji verbaasde Ferrari door de eerste twee plaatsen op de startgrid in te nemen, wat al van 2008 was geleden. 'Ferrari heeft een snellere wagen', gaf Mercedesadviseur Niki Lauda toe. 'Dat is de verdienste van Mattia Binotto (vorige zomer als Technical Officer aangesteld, nvdr). De voorbije jaren rekende Ferrari te veel op Italiaanse ingenieurs die lukraak zaken uitprobeerden. Binotto, geboren in Zwitserland, werkt gestructureerd, maar geeft zijn ingenieurs toch een bepaalde vrijheid om ideeën uit te testen. Ik heb ook de indruk dat de Ferrari sneller is in warme weersomstandigheden, terwijl wij beter waren als het iets kouder was', zei Lauda na Sotsji, waar Valtteri Bottas (Mercedes) zijn eerste GP won. Dat heeft volgens analisten ook te maken met de bredere en robuustere banden, die voor 25 procent meer grip zorgen. Een voordeel voor Mercedes tijdens de korte kwalificatieritten, waarin het al drie keer de snelste was, maar de krachtige Mercedesmotor zorgt tegelijk voor een grotere belasting én slijtage van de banden tijdens de races, waardoor Hamilton en Bottas in warme omstandigheden en op circuits met scherpere bochten sneller voor een bandenwissel moeten kiezen. Werk aan de winkel voor de ingenieurs. CHRIS TETAERT