Komende zaterdag kan VfB Stuttgart scherprechter spelen in de Duitse titelstrijd, want dan ontvangen de Schwaben het verrassend sterke VfL Wolfsburg. De twee teams verkeren in topvorm, want beide vallen tijdens de terugronde op door hun sterke resultaten. Door de 2-0-zege tegen Frankfurt zit het team van Markus Babbel, die op 23 november 2008 overnam van de doorgestuurde Armin Veh, aan vijf opeenvolgende overwinningen, waardoor ze nog altijd een (water)kans behouden op het kampioenschap. De balans van de oud-international, die niet over een geldig trainersdiploma beschikt en daarom op de invallersbank wordt geassisteerd door Rainer Widmayer, oogt indrukwekkend: 36 punten in 15 ...

Komende zaterdag kan VfB Stuttgart scherprechter spelen in de Duitse titelstrijd, want dan ontvangen de Schwaben het verrassend sterke VfL Wolfsburg. De twee teams verkeren in topvorm, want beide vallen tijdens de terugronde op door hun sterke resultaten. Door de 2-0-zege tegen Frankfurt zit het team van Markus Babbel, die op 23 november 2008 overnam van de doorgestuurde Armin Veh, aan vijf opeenvolgende overwinningen, waardoor ze nog altijd een (water)kans behouden op het kampioenschap. De balans van de oud-international, die niet over een geldig trainersdiploma beschikt en daarom op de invallersbank wordt geassisteerd door Rainer Widmayer, oogt indrukwekkend: 36 punten in 15 duels. Behalve de geblesseerde spelmaker Yildiray Bastürk kan VfB Stuttgart beschikken over een volledig fitte spelerskern. Een bijkomend voordeel van de huidige hoogconjuctuur is dat, door de moordende concurrentiestrijd, de invallersbank momenteel rijk gestoffeerd is. De Nederlandse international Khalid Boulahrouz verbijt daar immers zijn ongeduld, aan de zijde van gevestigde namen als Ricardo Osorio, Ciprian Marica, Sami Khedira en Jan Simak. Het is duidelijk dat Babbel niet naar namen kijkt en louter kiest voor de mannen in vorm. Wat zijn de troeven? Allereerst een goed ingespeeld elftal, want maar liefst acht van de elf basisspelers werden kampioen in 2007, aangevuld met de ervaring van routinier Jens Lehmann (39). Bovendien verkeert topschutter Mario Gomez (23) opnieuw in topvorm. De laatste weken scoort hij met de ogen dicht, getuige daarvan zijn drie goals tegen FC Keulen en een treffer tegen Frankfurt. Momenteel totaliseert de international al negentien doelpunten. De flitsende opgang die VfB Stuttgart nu maakt, doet terugdenken aan twee jaar geleden. Toen werd een fenomenale eindspurt (acht opeenvolgende zeges, waardoor Schalke 04 geen kampioen werd) bekroond met een prijs. Babbel bant echter alle euforie en denkt alleen maar aan het veiligstellen van een Europees ticket. Halve finales DFB-Pokal: Bayer Leverkusen - FSV Mainz 05 (II) 4-1; Hamburger SV - Werder Bremen 1-1 (1-3 n.p.). Finale op 30 mei in Berlijn. Voor het eerst sinds het seizoen 2001/02 plaatst Leverkusen zich voor de eindstrijd, die het toen met 2-4 verloor van Schalke 04. De laatste bekertriomf dateert ondertussen al van 1993. Nelson Valdez (25), de Paraguayaanse aanvaller van Borussia Dortmund, ging akkoord met een contractverlenging tot 2012. Bondscoach Joachim Löw (49) sluit een terugkeer van doelman Jens Lehmann (39, VfB Stuttgart) niet uit. Op 26 mei vertrekt hij immers, door de bekerfinale, met een veredelde B-selectie naar Azië, voor een lucratieve trip doorheen China en Japan. Löw kan ook geen beroep doen op jonge beloften, door het EK onder 21 in Zweden. Felix Magath (55), sinds juli 2007 trainer, manager en technisch directeur bij VfL Wolfsburg, verlengde zijn overeenkomst tot 2012. Na amper tien maanden kwam er al een einde aan de samenwerking tussen Bayern en oud-bondscoach Jürgen Klinsmann (44). De 0-1-nederlaag tegen Schalke 04 werd de ex-spits fataal. Hij wordt opgevolgd door Jupp Heynckes (63), die alsnog de Duitse titel moet trachten te halen. Hertha BSC gaat nog tot 2011 in zee met de Duitse spoorwegen als hoofdsponsor. In plaats van 7 miljoen euro zal de club jaarlijks 5,5 miljoen euro incasseren. Ralf Rangnick, de trainer van TSG Hoffenheim, vroeg aan de clubleiding voor volgend seizoen een budget voor zes tot zeven nieuwkomers. Op die manier wil hij een vrije val zoals nu (na de winterstop slechts één overwinning in twaalf duels) vermijden. Middenvelder David Jarolim (29), de Tsjechische aanvoerder van HSV, liet zijn verbintenis openbreken tot 2012.FRéDéRIC VANHEULE