In het seizoen 2005/06 debuteerde Zulte Waregem in de Jupiler Pro League. Met een spelerskern waarvan bijna de helft uit amateurs bestond en met een coach, Francky Dury, die overdag bij de federale politie dievenbendes opspoorde. Tien jaar later is het budget verviervoudigd (van 3 naar 12 miljoen euro), wordt het Regenboogstadion volop verbouwd, is onlangs een nieuw oefencomplex geopend en boogt de fusieclub met de Soccer School van Thomas Caers op een revolutionaire jeugdopleiding (zie kader) die op middellange termijn veel euro's kan/zal opbrengen. Bovendien lijkt Essevee na een slecht seizoen weer op weg naar PO1, sinds de competitiehervorming mogelijk al de vierde deelname in zeven jaar.
...

In het seizoen 2005/06 debuteerde Zulte Waregem in de Jupiler Pro League. Met een spelerskern waarvan bijna de helft uit amateurs bestond en met een coach, Francky Dury, die overdag bij de federale politie dievenbendes opspoorde. Tien jaar later is het budget verviervoudigd (van 3 naar 12 miljoen euro), wordt het Regenboogstadion volop verbouwd, is onlangs een nieuw oefencomplex geopend en boogt de fusieclub met de Soccer School van Thomas Caers op een revolutionaire jeugdopleiding (zie kader) die op middellange termijn veel euro's kan/zal opbrengen. Bovendien lijkt Essevee na een slecht seizoen weer op weg naar PO1, sinds de competitiehervorming mogelijk al de vierde deelname in zeven jaar. Het pad liep echter niet altijd even effen. De intrede in 2011 van CEO Patrick Decuyper leidde tot een sportief hoogtepunt (net geen kampioen in 2013), maar ook tot roekeloze financiële avonturen. Eddy Cordier, de nieuwe algemeen manager na Decuypers ontslag in augustus 2013, moest de diepe putten dempen met bijna 12 miljoen euro aan uitgaande transfers (Malanda, Conte, Kums, Sylla, Bongonda...). Omdat bouwen geld kost (de club leent ruim 5 miljoen voor de bouw van de twee nieuwe koptribunes) en ook de inkomende transfers van vorig seizoen flopten, is de financiële slagkracht van Zulte Waregem nog altijd beperkt. Budgettair zit Essevee daarenboven zogoed als aan zijn plafond. Een gróte stap voorwaarts kan het pas zetten als het stadion, met meer vipplaatsen en skyboxen, helemaal vernieuwd is. In het beste geval zal dat in de loop van 2018 zijn. Om dat groeiproces in goede banen te leiden, traden vier nieuwe leden toe tot de raad van bestuur: advocaat Frank De Langhe (mei 2014), ondernemers Tony Beeuwsaert en Philippe Huyzentruyt (maart 2015) en onlangs Jos Donvil, de alom geprezen topman van BASE Company. Een flinke scheut juridische en zakelijke knowhow, verbonden aan een uitgebreid commercieel netwerk. Van een zwaarder en professioneler kaliber bovendien dan de mensen die al jaren in het bestuur zetelen: CEO Willy Naessens, voorzitter Carl Ballière, Mieke De Clercq en Ronny Schelfhout. Huyzentruyt (53) is zaakvoerder van zijn gelijknamige bouwonderneming (omzet 82 miljoen euro), Beeuwsaert (45) is met zijn financieel-industriële groep Accoform (hoofd)aandeelhouder van verschillende binnen-/buitenlandse bedrijven (onder meer Euronyl Plastics en Air Service Liège) en gedelegeerd bestuurder van verlichtingsbedrijf Technical Architectural Lighting. Beiden waren/zijn ook shirtsponsors bij Zulte Waregem: Huyzentruyt van 2006 tot 2010, Beeuwsaert (met TAL) sinds vorig seizoen. Ook BASE is al vijf jaar partner, vandaar de link met CEO Donvil (56). Die nieuwe, kapitaalkrachtigere bestuurders - er zou nog een vijfde in de pijplijn zitten - hebben al hun stempel gedrukt en zullen dat nog veel meer doen. Willy Naessens (66) bolt al langer uit en wil zijn aandelen van de cvba Grensverleggend (50,5 procent) te gelde maken. Dat was ook de opzet toen Patrick Decuyper in 2011 6 miljoen euro voor alle aandelen zou betalen. Alleen heeft hij dat geld nooit neergeteld. Op 10 procent na, al verkocht Decuyper die aandelen na zijn vertrek opnieuw aan Naessens en co. Nu rest hem nog een put-calloptie op 10 procent van drie minderheidsaandeelhouders. Die optie loopt af op 31 december 2015, maar hij zal ze niet lichten. Met het oog op die deadline zei Naessens in juli aan Sport/Voetbalmagazine dat de nieuwe bestuurders 'een stuk van het aandelenpakket zouden verwerven, volgens een nog te bepalen verdeelsleutel'. Dat stuk blijkt een hele hap te zijn: volgens het plan dat nu op tafel ligt, zou Naessens zijn 50,5 procent, of een groot deel daarvan, verkopen, net als Schelfhout (9,5 procent) en De Clercq (7,5 procent). Alleen Ballière twijfelt nog over zijn 13,5 procent. Die aandelenverkoop moet binnen de twee jaar leiden tot een grote machtsverschuiving, waarbij Philippe Huyzentruyt de nieuwe voorzitter wordt, in de plaats van Ballière. Iets waar Francky Dury al langer voor ijvert: hij en Huyzentruyt zijn goede vrienden sinds ze eind jaren tachtig coach en speler waren bij provincialer Beveren-Leie. Naessens zou op zijn beurt aftreden als CEO en erevoorzitter worden. BASE-topman Donvil (ook voorzitter van derdeprovincialer KFC Wambeek) zou zijn functie overnemen. Weliswaar in een actievere rol dan Naessens en pas over een jaar, want Donvil kan bij de telecomoperator, die verkocht wordt aan Telenet, niet meteen weg. Wellicht zal huidig algemeen manager Eddy Cordier dan alleen nog op het sportieve beleid moeten focussen. Al is de vraag of dat in een verdere toekomst nog verenigbaar is met een eventuele aangepaste functie voor Dury, als sportief directeur boven coach/veldtrainer Thomas Caers. (zie kader) Met Huyzentruyt als voorzitter zal Dury sowieso een prominente rol blijven spelen. Zijn langdurig contract (tot 30 juni 2018, plus een optie op nog eens vijf jaar) en een naar Belgische normen topsalaris zal hij ook niet zomaar opgeven voor een andere club. Met de cultuuromslag binnen een meer businessgericht bestuur stijgt bovendien de kans dat zijn droom ooit uitkomt: Europees spelen in het vernieuwde Regenboogstadion. Of wie weet zelfs meer. DOOR JONAS CRETEUR & JAN HAUSPIE - FOTO'S BELGAIMAGEZulte Waregem kan een grote stap voorwaarts zetten als het stadion helemaal vernieuwd is.