Bij Union weten ze hoe ze het verrassingseffect kunnen aanwakkeren. De sterke mannen van Union zijn bereid om de geheimen van hun succesverhaal prijs te geven, maar daarvoor moet ondergetekende zich naar het hart van de provincie Antwerpen begeven op zo'n vijftig kilometer van het legendarische Dudenpark. Langs de N14, die Mechelen met Lier verbindt, ligt het oefencomplex van een club die sportief aan het boomen is. Vanuit de kleine parkeerruimte moet de bezoeker zich een weg banen tussen de tennisvelden in gemalen baksteen en een paar overboekte padelterreinen om het hoofdkwartier van de voetbalunit te bereiken. Achter de bescheiden voordeur wordt de omvang van het project pas echt zichtbaar. 'Ik moet eerlijk zijn: als je 6,5 seizoenen op het hoogste niveau hebt gewerkt en een aanbieding krijgt om trainer te worden in 1B, dan bereid je je op het ergste voor', vertelt Felice Mazzu vanuit een zithoek op de eerste verdieping met zicht op de indrukwekkende inkomhal. Terwijl de voormalige mentor van de Zebra's de aroma's van de geurstokjes tot zich neemt, haalt hij herinneringen op over zijn eerste kennismaking met de trainingsfaciliteiten in Lier. 'Ik kreeg een rondleiding op het complex, zoals dat altijd gedaan wordt met nieuwe spelers, en ik besefte meteen dat we maar één grote verandering zouden moeten doorvoeren. We moesten de letter B vervangen door de letter A. Want wat ik zag, was op maat gemaakt van eerste klasse.'
...

Bij Union weten ze hoe ze het verrassingseffect kunnen aanwakkeren. De sterke mannen van Union zijn bereid om de geheimen van hun succesverhaal prijs te geven, maar daarvoor moet ondergetekende zich naar het hart van de provincie Antwerpen begeven op zo'n vijftig kilometer van het legendarische Dudenpark. Langs de N14, die Mechelen met Lier verbindt, ligt het oefencomplex van een club die sportief aan het boomen is. Vanuit de kleine parkeerruimte moet de bezoeker zich een weg banen tussen de tennisvelden in gemalen baksteen en een paar overboekte padelterreinen om het hoofdkwartier van de voetbalunit te bereiken. Achter de bescheiden voordeur wordt de omvang van het project pas echt zichtbaar. 'Ik moet eerlijk zijn: als je 6,5 seizoenen op het hoogste niveau hebt gewerkt en een aanbieding krijgt om trainer te worden in 1B, dan bereid je je op het ergste voor', vertelt Felice Mazzu vanuit een zithoek op de eerste verdieping met zicht op de indrukwekkende inkomhal. Terwijl de voormalige mentor van de Zebra's de aroma's van de geurstokjes tot zich neemt, haalt hij herinneringen op over zijn eerste kennismaking met de trainingsfaciliteiten in Lier. 'Ik kreeg een rondleiding op het complex, zoals dat altijd gedaan wordt met nieuwe spelers, en ik besefte meteen dat we maar één grote verandering zouden moeten doorvoeren. We moesten de letter B vervangen door de letter A. Want wat ik zag, was op maat gemaakt van eerste klasse.' Spelers en staf komen inderdaad niets tekort. Er is een zaal die enkel gebruikt wordt voor videoanalyses, er zijn bureaus die de volledige staf kunnen herbergen, er is een overweldigende fitnesszaal en de spelers beschikken zelfs over slaapkamers. 'Een blik op het trainingscomplex is voldoende om te weten dat deze club macht uitstraalt', zegt Guillaume François, die in de zomer van 2020 naar Union kwam in het zog van zijn voormalige trainer bij Charleroi. Dat Union een vliegende start nam bij zijn terugkeer in de eliteklasse heeft veel mensen verbaasd, maar de verrassing was minder groot bij de helden van het Marienstadion die aan een boeiende missie begonnen zijn waarvan het einde nog lang niet in zicht is. François: 'De club heeft vorig seizoen overduidelijk zijn ambities getoond met de aanstelling van Mazzu terwijl we nog 1B zaten. 'De buitenwereld plakte een andere status op Union sinds de aanwerving van Mazzu, die in 2017 tot Trainer van het Jaar werd uitgeroepen. Voor Philippe Bormans, CEO van Union sinds drie jaar, veranderde er niet veel. 'Niet vergeten dat we in ons eerste seizoen de halve finale van de beker haalden door Anderlecht en Genk te kloppen', vertelt de voormalige CEO van STVV - wegens zijn overvolle agenda - via de telefoon. 'Het seizoen daarop speelden we onze drie aanvallers kwijt en heel laat in de voorbereiding vertrok de trainer. Het is pas het eerste seizoen dat alles goed in elkaar past.' Het commando wordt nu gevoerd door een coach die een bewezen staat van dienst heeft op het hoogste niveau. 'We hebben Felice niet in dienst genomen voor zijn naam, maar voor zijn persoonlijkheid', vertelt Bormans. Die uitspraak wordt bevestigd door Chris O'Loughlin, die ook een verleden heeft bij STVV en al een tijdje de rol van sportief directeur vertolkt bij de Brusselaars. Vanuit zijn kantoor, waar talloze shirts worden uitgestald als jachttrofeeën, denkt de Noord-Ier terug aan de tijd dat hij in zijn dug-out duels uitvocht met Mazzu. 'Ik heb Felice een paar keer bekampt en ik weet uit ervaring dat hij op het veld een goede organisatie kan neerzetten. Maar als ik er een kwaliteit moet uithalen die mij erg aanstaat bij hem, dan is het zijn gave om een teamgeest te vormen. Hij heeft spelers onder handen genomen met bepaalde wensen, verwachtingen en totaal verschillende achtergronden en toch krijgt hij iedereen zo ver dat ze voor elkaar willen vechten. Het is iemand met een goede inborst en dat is in mijn ogen heel belangrijk. Ik herhaal het vaak: with good people, you do good things. ' Wat volgt is een vuursalvo aan powerpointpresentaties die duidelijk moeten maken hoe de club zijn normen en waarden aan de man heeft gebracht. De werf was enorm en er kwam wellicht een interieurarchitect aan te pas om elke binnenmuur van het complex, waar het clubembleem overvloedig en met veel glans geshowd wordt, een welbepaalde functie te geven. De vijf pijlers - integriteit, engagement, moed, passie en bescheidenheid - kregen een plaats op de slides en in de gangen en moeten de basis vormen voor de opbouw van de volgende lagen. 'Ons doel is om een uitgesproken bedrijfscultuur te installeren', zegt O'Loughlin. 'Alle grote sportentiteiten ter wereld hebben er een en die van de All Blacks spreekt mij het meeste aan. Ze dragen een cultuur en bepaalde waarden uit. Wij hebben ervoor gekozen om onze waarden prominent op de muren te laten aanbrengen. Niet alleen om er selfies mee te nemen, maar we gaan er ook echt mee aan de slag. We organiseren workshops rond die waarden om de spelers er bewust van te maken dat het een van de sleutels is om mensen met een andere afkomst en een andere cultuur samen te brengen.' De samenstelling van de kern, die zowel enkele routiniers uit 1A en jonge buitenlandse talenten omvat, is een oefening die Union blijkbaar tot in de puntjes beheerst. Met dank aan de datasoftware van Tony Bloom, voorzitter van Brighton en eigenaar van Union, die op een doelmatige manier honderden profielen analyseert in de zoektocht naar de zogenaamde witte raaf. Sinds iets minder dan een jaar heeft de computer van O'Loughlin de infofiche van meer dan 1100 spelers gecompileerd, aangevuld met sportieve parameters en gegevens uit de privésfeer. Daarnaast wordt ook het gebruik van sociale media en het gedrag tijdens interviews gemonitord. De meeste namen zijn uiteraard onbekend bij het grote publiek. 'We moeten creatief zijn en verder gaan zoeken dan de andere clubs', weet Bormans, die de laatste schakel is in het rekruteringsproces. 'We bekijken competities die minder gevolgd worden door onze concurrenten en we gebruiken data om een eerste schifting te maken binnen de gekozen profielen. Op die manier zijn we uitgekomen bij Deniz Undav. ' De revelatie van het seizoensbegin scoorde vorig seizoen achttien keer in 1B, maar de Duitser was voor zijn transfer naar de Belgische hoofdstad nooit verder geraakt dan de 3. Liga in eigen land. Mazzu, die het gewoon is te werken met spelers die zich nog moeten bewijzen, kan zich vinden in de transferpolitiek van de club. 'De beste manier om een club uit te bouwen is spelers halen die een enorme honger hebben en die aan iedereen willen bewijzen dat ze het niveau hebben om hogerop te gaan.' Het is dus geen toeval dat Union bliksemsnel uit de startblokken schoot met een elftal dat bijna een kopie is van de kampioenenploeg van 1B. Sinds zijn passage in het zwarte land staat Mazzu er namelijk om bekend zijn nieuwe rekruten geleidelijk aan te integreren in zijn ploeg. 'Ik weet dat mijn methode veel mensen overvalt. Een ding mag je niet vergeten: er wordt weliswaar denigrerend gedaan over het niveau in 1B, maar wij hebben een uitstekend seizoen gedraaid waarin we getoond hebben dat we met onze kwaliteiten de reeks overstegen. Bovenal hebben we ook bewezen dat je in een langetermijnproject niet om de zes maanden de zaken moet afbreken die je hebt klaargezet. Je moet dezelfde fundamenten gebruiken om vooruit te gaan.' Het onvoorwaardelijke vertrouwen van de coach in de ploeg die in maart de titel pakte zorgt voor een extra stimulans in de kleedkamer. 'Het is een beetje een trend geworden om elk seizoen een spelerskern overhoop te gooien', aldus François. 'Wij hebben een collectief dat goed draait. De transfers hebben de concurrentiestrijd verhoogd en we voelen dat we op training niet even stoom kunnen afblazen. Iedereen is alert en onze ploeg is het levende bewijs dat de club op een redelijke en doordachte manier de zaken aanpakt. Het wil eerst solide fundamenten gieten en het heeft geen last van grootheidswaanzin. Je ziet aan alles dat dit project een stevige basis heeft.' Het titelfeest dat in het water viel door de naschokken veroorzaakt door covid-19 noch de lange wachttijd van vier maanden tussen het behalen van het kampioenschap en de eerste match in 1A, hebben het enthousiaste voetbal van de bende van Mazzu kunnen uitdoven. Na een maand vakantie, een beloning die zelden voorkomt in een milieu waarin wedstrijden steeds sneller op elkaar volgen, trakteerde de trainer zijn spelers op een voorbereiding van zeven weken. Ook dat was een luxe in een seizoen waarin internationale competities elke beschikbare dag opvreet. Het is nu uitkijken of het langverwachte huwelijk tussen Union en de Jupiler Pro League de huwelijksreis zal overleven. 'Beerschot en OH Leuven zijn vorig seizoen ook sterk gestart, waarna ze even op hun adem hebben getrapt', zo waarschuwt François. In alle geledingen van de club willen ze na een eerste wenmoment, waarin de nodige voorzichtigheid in acht genomen zal worden, de toekomstige ambities in hoofdletters bijschrijven in hun succesboek. Zonder het glorieuze verleden van Union te verwaarlozen dat met een tijdlijn geïllustreerd wordt aan de hoofdingang van het oefencomplex. 'Wanneer een speler bij Union aankomt, moet hij ons verleden kennen. Daarom kun je beneden een tijdlijn aflezen', vertelt O'Loughlin vanachter zijn bureau. 'Het is uniek om deel uit te maken van een club die tegen Juventus heeft gespeeld, waarvan internationals het shirt hebben gedragen en waar Denemarken en Spanje hun allereerste interland hebben afgewerkt. We moeten trots zijn op ons verleden, maar tegelijkertijd moeten we ons blijven ontwikkelen. Eigenlijk moeten we de positieve elementen uit het verleden gebruiken om de toekomst voor te bereiden.' Intussen heeft Bormans geen tijd meer om in zijn achteruitkijkspiegel te kijken. Hij heeft het druk met de werkzaamheden rond het nieuwe stadion, die de club moet toelaten om tegemoet te komen aan de stijgende vraag naar tickets en de inkomsten te verhogen, en de herlocatie van het trainingscentrum naar de Brusselse regio. 'We zijn net gepromoveerd, maar we mogen ambitieus zijn. Nu pas begint het echte werk.' 'Toen ik hier neerstreek en over Brighton begon, werd ik meteen op de vingers getikt', lacht Felice Mazzu. De coach had zijn huiswerk gemaakt over het roemrijke verleden van de club, maar de details over de eigenaarsstructuur ontgingen hem toen nog. Nu is hij perfect in staat om uit te leggen dat Tony Bloom, de voorzitter van Brighton, samen met zijn vennoot Alex Muzio geld geïnvesteerd heeft in Union. Mazzu weet ook dat Bloom het beheer van de club heeft overgelaten aan Muzio die ook tot voorzitter werd benoemd. Union is dus geen eigendom of een filiaal van Brighton. 'Er is geen enkele administratieve link tussen de twee clubs, maar er is wel band tussen hen', aldus Mazzu. Percy Tau was de eerste speler die met succes gehuurd werd van Brighton en met de talentvolle Japanner Kaoru Mitoma wil Union op die ingeslagen weg verdergaan. 'We mogen altijd naar Brighton bellen, maar per seizoen huren we slechts een speler van hen. Wat op zich niet veel is', zegt Philippe Bormans. 'Voor ons is het uiterst belangrijk om ons eigen aparte project voort te zetten, waarin we geen spelers voortbrengen voor een andere club. Dat zou niet overeenkomen met de identiteit van Union. We hebben namelijk onze eigen geschiedenis.' Met het rijkgevulde palmares dat Union bij elkaar heeft gevoetbald zou het zonde zijn om louter als B-ploeg van een andere club te fungeren.