Precies vijftien jaar geleden zocht dit blad in Londen drie van de vier Belgen op die in Engeland de Belgische eer hoog hielden. Verdediger Daniel Van Buyten speelde af en toe met Manchester City dat hem een half jaar leende van Marseille. Doelman Yves Ma-Kalambay keepte met de reserven van Chelsea. Een andere doelman, Nico Vaesen, was voordien titularis in de Premier League met Birmingham City maar werd na een zware blessure aan de kruisbanden in 2003-2004 uitgeleend aan Gill...

Precies vijftien jaar geleden zocht dit blad in Londen drie van de vier Belgen op die in Engeland de Belgische eer hoog hielden. Verdediger Daniel Van Buyten speelde af en toe met Manchester City dat hem een half jaar leende van Marseille. Doelman Yves Ma-Kalambay keepte met de reserven van Chelsea. Een andere doelman, Nico Vaesen, was voordien titularis in de Premier League met Birmingham City maar werd na een zware blessure aan de kruisbanden in 2003-2004 uitgeleend aan Gillingham, Bradford en Crystal Palace. De vierde Belg, Bob Peeters, voetbalde bij de Londense tweedeklasser Millwall en ontving zijn Belgisch bezoek op krukken. Het was nog de oude Engelse voetbalcultuur, herinnert Vaesen zich, ook al zei Bob Peeters dat hij nog nooit zo op zijn eten had moeten letten als daar. Engelse ploegmaats kwamen bezorgd bij Vaesen informeren of hij de trainingsdag wel door zou komen met zijn fruitontbijtje, terwijl zij nog eens aanschoven aan het buffet voor een full english breakfast, met alles erop en eraan. De eerste buitenlandse trainers zoals Arsène Wenger probeerden wat nieuwe gewoontes in te voeren, maar bij de meeste clubs was het nog gewoon ouderwets trainen, met weinig tactiek. Vooral 's morgens lopen, 's middags krachttraining en de volgende dag omgekeerd, herinnert Vaesen zich. 'Lopen tot je moest overgeven, dat was een goeie training.' In mei 2004 dwong hij met Crystal Palace de promotie naar de Premier League af, maar hij keerde terug bij Birmingham, de stad waar zijn gezin graag woonde. Met die club was hij eerder al gepromoveerd, maar na zijn terugkeer werd hij tweede doelman. Daniel van Buyten tekende in de zomer voor HSV en werd bij City vervangen door een andere Belg, Geert De Vlieger die er na een zware blessure in de voorbereiding nooit een competitiematch speelde. In 2006 ruilden Vaesen en Peeters samen Engeland voor Lierse. Vandaag is Bob Peeters trainer van Westerlo in 1B en teert Nico Vaesen als spelersmakelaar op zijn Engels netwerk dat hij in die acht jaar over het Kanaal opbouwde. Yves Ma-Kalambay keept nog bij de Engelse derdeklasser Wycombe Wanderers. De Belgische invasie op het hoogste niveau zou pas ingezet worden toen Emile Mpenza in 2007 bij Manchester City belandde, en echt op gang komen met de komst van Vincent Kompany in 2008. Bij de start van dit seizoen waren er 23 Belgen actief in de Engelse Premier League tegenover 20 Nederlanders.