Nog precies 566.622 uur, 58 minuten en 50 seconden zijn er te gaan tot de start van het WK 2006, geeft de aftelklok aan in het RheinEnergiestadion wanneer FC Keulen aftrapt tegen Erzgebirge Aue. Iets meer dan twee uur is er nodig om vanuit Brussel over 220 kilometer het grondig vernieuwde stadion te bereiken. Gebrek aan parkeerplaats is er anderhalf uur voor de aftrap niet, dankzij de 7200 parkeerplaatsen in de groene zone rond de één miljoen inwoners tellende stad.
...

Nog precies 566.622 uur, 58 minuten en 50 seconden zijn er te gaan tot de start van het WK 2006, geeft de aftelklok aan in het RheinEnergiestadion wanneer FC Keulen aftrapt tegen Erzgebirge Aue. Iets meer dan twee uur is er nodig om vanuit Brussel over 220 kilometer het grondig vernieuwde stadion te bereiken. Gebrek aan parkeerplaats is er anderhalf uur voor de aftrap niet, dankzij de 7200 parkeerplaatsen in de groene zone rond de één miljoen inwoners tellende stad. Aan het stadion is sinds 20 december 2001 - toen de oude Südkurve, waar de fanatieke thuisaanhang traditioneel postvat, neergehaald werd - tot het voorjaar gewerkt. De heropening vond officieel plaats met de vriendschappelijke interland Duitsland-België op 1 april. Keulen is, samen met Dortmund, Frankfurt, Gelsenkirchen, Hamburg, Hannover, Kaiserslautern, Leipzig, München, Nürnberg en Stuttgart, een van de elf steden die straks het WK 2006 ontvangt. Met 46.120 beschikbare plaatsen is het RheinEnergiestadion wel het op drie (Hannover, Kaiserslautern, Leipzig) na kleinste WK-stadion. Tickets voor de vijf in Keulen te spelen WK-wedstrijden zijn pas vanaf februari 2005 te koop. De eerste van de 40 loges is al verkocht. Geïnteresseerden moeten tussen 130.000 euro (voor een kleine loge) en 312.000 euro neertellen. Tickets voor de tweedeklassewedstrijden van FC Keulen zijn minder duur, maar niet echt goedkoop. Zitplaatsen kosten 15, 18, 21, 30 of 40 euro. In het bezoekersvak en de Südkurve zijn nog staanplaatsen te verkrijgen tegen 9 euro. Dat houdt de aanhangers niet thuis. De wedstrijd tegen Aue, pas twee jaar in tweede klasse en voorheen vier keer Oost-Duits kampioen, trekt 34.100 kijkers. Een paar weken eerder daagden 38.000 toeschouwers op tegen Energie Cottbus. Nu al staat vast dat Keulen in tweede klasse (waar Aken en Nürnberg vorig jaar het best scoorden met een gemiddelde van 14.000 aanhangers) recordhouder wordt qua publieke opkomst. Ook slechte resultaten schrikken de fans niet af. Vorig jaar eindigde Keulen in de Bundesliga als laatste, maar toch waren tien van de zeventien thuiswedstrijden uitverkocht. Slechts zes andere eersteklassers deden beter dan het gemiddelde van 37.000 toeschouwers in Keulen. "Als ondanks de degradatie 50.000 kijkers opdagen voor de laatste thuiswedstrijd, weet je : hier wordt voetbal beleefd en geliefd", rechtvaardigde Huub Stevens zijn trainerskeuze voor FC Keulen, een tweedeklasser, maar in alles nog steeds een eersteklasser. Dit jaar telt de club 17.500 abonnees en 841 supportersclubs met in totaal 15.000 leden : een absoluut record in de clubgeschiedenis. Vijftien supportersclubs in het buitenland zijn er : in Japan, Costa Rica en Canada, maar ook twee in ons land, beide in het Duitstalige stadje Amel. Ter gelegenheid van de wedstrijd tegen Aue hangt ook een grote Belgische vlag in de Südkurve. Twee uur voor de aftrap gaat het stadion open. Dat is niet te vroeg. Al gauw verdringen de fans zich rond de kraampjes met behoorlijk grote varkenssteaks (5 euro) en Kölner Bratwursten (2,5 euro) op houtskool. Het stadion is een pareltje en behoorlijk gebruiksvriendelijk. Langs elke tribune staan standjes met eten en drank, het sanitair is (voor mannen én vrouwen) overal aanwezig en (voor de aftrap) brandschoon. De fanshop aan de Osttribüne is ook tijdens de week elke dag open. Die Osttribüne bevat ook de clubkantoren, waar meer dan 40 werknemers door de week aan de slag zijn. Daar is nu geld voor. Na jarenlang financieel geknoei is FC Keulen dankzij een herstructurering in maart 2002 financieel gezond. Ondanks de degradatie hield het aan vorig seizoen een positief saldo over. Met 34,9 miljoen euro werd de tweede grootste omzet uit de clubgeschiedenis gedraaid. Met 24 miljoen euro hanteert Keulen ook het grootste budget van alle tweedeklassers. In België doet alleen Anderlecht (25 miljoen euro) beter. In het bestuur heeft de club sinds dit jaar niet alleen financiële, maar ook voetbalknowhow. Na jarenlang aandringen haalde het de nu 61-jarige zakenman Wolfgang Overath over om eindelijk de plaats van voorzitter in te nemen. Overath is zo'n beetje de Paul Van Himst van Keulen. Toen rood-wit in 1964 kampioen werd, was hij een jonge opkomende speler van internationaal niveau. In 1974 werd hij met Duitsland wereldkampioen. Liefst 409 wedstrijden speelde hij tussen 1963 en 1977. Met Overath in de voorzittersstoel wil Keulen helemaal komaf maken met de reputatie van carnavalsvereniging die het tot voor een paar jaar meesleepte. Maar eerst moet het maar eens voor langere tijd terug naar de Bundesliga, niet voor één jaar, zoals vorig seizoen. In de eeuwige ranglijst van 41 jaar Bundesliga staat FC Keulen vijfde. Pas in 1998 degradeerde het voor het eerst, waardoor HSV uit Hamburg de enige Bundesligaclub is die nooit zakte. Intussen is het aan zijn derde degradatie in zes jaar toe. Dat is vooral leuk voor de andere clubs in tweede klasse, voor wie het bezoek van en aan Keulen een attractie is. Iedereen wil wel eens een avondje Keulen beleven. Ook voor de thuisaanhang is een wedstrijd in het RheinEnergiestadion, zoals het stadion contractueel nog minstens tot 2009 heet, een evenement. Werkelijk aan alles is gedacht. De pers krijgt voor de wedstrijd een warm buffet aangeboden met kippenboutjes en als nagerecht Apfelstrudel met vanillesaus. Er is zelfs echte cappuccino en espresso te verkrijgen in de immense perszaal ! Een avondje FC Keulen is, zo blijkt, een leuk avondje uit. Fans kunnen hun kinderen die niet in voetbal geïnteresseerd zijn, voor de hele avond kwijt in FC Kinderland onder de Osttribüne. Dann geht's richtig los ! Kort voor de aftrap komen de lokale helden van de tien jaar oude Duitse rockband Strossefäjer met hun nieuwe hit de sfeer losmaken. Keulen ist Geil, zingt de Südkurve al bij de tweede strofe mee. Net voor de aftrap zingt het hele stadion met wuivende sjaals het clublied, dat eveneens in een moderne rockversie is gestopt. Kippenvel ! Voor de aftrap komt Wilhelm Schäfer met mascotte Hennes VII op de mat. Ooit kreeg FC Keulen van een carnavalsgroep een bok, die ook in het clublogo prijkt. Met Hennes VII is men al aan de zevende generatie toe. In het jaarboek is bij de lijst van spelersbiografieën ook de biografie van de tienjarige Hennes vermeld. Zijn positie op het veld ? Geluksbrenger. Burgerlijke toestand : single. Het is hem, vlak voor de aftrap, aan te zien : Hennes VII is er helemaal klaar voor. De Geissböcke van FC Keulen ook ! Na een mislukte seizoenstart heeft het team van Huub Stevens het goede ritme te pakken. Weg is het heimwee naar gerenommeerde tegenstanders als Bayern, Hamburg en Dortmund. Spontaan stropen de spelers de mouwen op. Voor de derde keer in zes jaar verzoenen de fans zich met het werkvoetbal van Aue, Ahlen en Burghausen. Er zitten naast Keulen nog een paar aantrekkelijke teams in de reeks : mededegradanten Eintracht Frankfurt en 1860 München zijn evenals Keulen Traditionsvereine met een enorme aanhang. Er zijn ook de streekderby's tegen Alemannia Aken, MSV Duisburg, Rot-Weiss Essen en Rot-Weiss Oberhausen. Tegen Aue speelt Keulen zijn eerste wedstrijd als competitieleider, maar op het veld is het verschil tussen beide teams niet groot. Het tempo is langs beide kanten verschroeiend, van dode momenten is geen sprake. Tijd om de wegtikkende seconden en minuten tot het komende WK op de klok te volgen is er niet. Ook in de tweede Bundesliga moeten spelers negentig minuten Dampf machen. Trainer Stevens verzorgt langs de lijn de show, gaat in discussie met scheidsrechter en lijnrechter, heft de handen ten hemel en gaat pas zitten na de openingsgoal, acht minuten voor tijd op penalty. Dankzij twee fantastische reddingen van de thuisgoalie blijft het 1-0. Keulen wint voor de vijfde opeenvolgende keer en blijft aan de leiding, dankzij een uitstekende organisatie en een sterke defensie. Voorin miste Keulen de geblesseerde Lukas Podolski. De 19-jarige spits scoorde al negen keer in acht wedstrijden. Eén jaar geleden voetbalde de in Polen geboren Duitser nog bij de amateurs van Keulen. Pas maakte hij zijn Bundesligadebuut of bondscoach Rudi Völler riep hem al op voor de nationale ploeg. Met slechts 19 Bundesligamatchen in de benen mocht Podolski al mee naar het EK in Portugal, maar toch bleef hij bij zijn gedegradeerde club. Een jaar tweede klasse met Keulen zou geen verloren jaar zijn, op voorwaarde dat het er maar één is. Promoveert Keulen na dit seizoen niet, dan wil hij weg. Want Podolski wil niet als toeschouwer, maar als speler naar het WK. Ook Michael Lejan komt niet op het veld. Lejan is, na Roger Van Gool die van 1976 tot 1980 de rood-witte clubkleuren verdedigde, de tweede Belg bij Keulen. Opgegroeid in Duitsland voetbalt Lejan, die voorheen bij Sportfreunde Siegen zat, al sinds 1994 voor Keulen. Vorig jaar mocht de nu 21-jarige al een paar keer meedoen in de Bundesliga, maar sinds hij de voorbije zomer in de profkern werd opgenomen, speelde hij nog niet. Het gebrek aan technisch vernuft is geen item bij de toeschouwers, die na de wedstrijd tevreden naar huis gaan. Zij hebben zich weer geamuseerd. Behalve beroepscynici en voetbalpuristen verzoent een avondje FC Keulen iedereen weer even met het voetbal. Trouwens : Keulen gaat dit jaar niet voor een schoonheidsprijs, benadrukt Huub Stevens. Of het ontbreken van een creatieve middenvelder de eerste plaats niet in gevaar brengt ? "Ach," zegt Stevens, "het gaat niet om de eerste plaats. Op het eind van de rit willen we promoveren. Of we eerste, dan wel tweede of derde zijn, telt niet." IJverig wordt elk woord genoteerd door de lokale boulevardpers. Succes én tegenslag verkopen goed in de Domstad. Als het straks tegenvalt, komen vast de oude clichés weer boven. Toen in barre tijden de club vergeleken werd met een carnavalsvereniging, kwam daar wel eens protest op. Sommige carnavalsverenigingen voelden zich erdoor beledigd. Overigens komt carnaval, samen met het voetbal het geliefkoosde gespreksonderwerp in de Domstad, weer dichtbij. Tot 20 december nog kunnen geïnteresseerden zich inschrijven voor de grote carnavalsparty van de club, die plaatsvindt op 31 januari 2005. Daar is haast bij geboden. De zaal is bijna vol, want als er gevierd kan worden, geeft Keulen nog altijd graag present. Dit verhaal kadert in een reeks bezoeken aan buitenlandse stadions binnen een straal van 250 km rond Brussel. door Geert FoutréCarnaval en voetbal zijn het geliefkoosde gespreksonderwerp in de Domstad.