Al ruim anderhalf uur voor de aftrap tegen Mouscron-Péruwelz stromen de Malinwasupporters door de hoofdingang van het AFAS Stadion, in de volksmond nog steeds gekend als Achter de Kazerne. Hun eerste stop is dit keer niet de bar, maar de open hoek tussen hoofdtribune en zijtribune, die een blik gunt op het speelveld en het bouwwerk aan de overkant: de nieuwe staantribune (3999 plaatsen). Het dak staat er nog niet op en de zittribune op het tweede verdiep blijft voorlopig dicht omdat ze nog niet helemaal in regel is met de veiligheidsvereisten, maar toch is het een aangenaam geroezemoes van toekomstperspectieven en grote verwachtingen.
...

Al ruim anderhalf uur voor de aftrap tegen Mouscron-Péruwelz stromen de Malinwasupporters door de hoofdingang van het AFAS Stadion, in de volksmond nog steeds gekend als Achter de Kazerne. Hun eerste stop is dit keer niet de bar, maar de open hoek tussen hoofdtribune en zijtribune, die een blik gunt op het speelveld en het bouwwerk aan de overkant: de nieuwe staantribune (3999 plaatsen). Het dak staat er nog niet op en de zittribune op het tweede verdiep blijft voorlopig dicht omdat ze nog niet helemaal in regel is met de veiligheidsvereisten, maar toch is het een aangenaam geroezemoes van toekomstperspectieven en grote verwachtingen. Dat het de komende weken en maanden nog improviseren zal zijn - zowel qua ticketing als qua accommodatie - deert de Kakker niet. 'Hier wachten we al 25 jaar op, het zal dus niet aankomen op die paar maanden extra', vertelt een abonnee terwijl een brede glimlach om zijn mondhoeken krult. 'Wij zijn vooral heel blij dat de staantribune in de breedte van het veld behouden bleef en zelfs uitgebreid werd, het maakt ons uniek in Europa.' In amper negen weken tijd werd de befaamde tribune H-I-J, het sfeervak dat de Mechelse supporters de reputatie bezorgde van Belgium's finest, gesloopt en werd er een nieuwe betonnen constructie uit de grond gestampt. Als straks alle verbouwingswerken achter de rug zijn, moet het stadion een capaciteit van 18.477 plaatsen hebben. Kostprijs: 9,1 miljoen euro. Waarvan bijna de helft uit obligatieleningen komt die de supporters konden kopen voor een minimumbedrag van 1000 euro per stuk. Een renovatie die voor de helft gefinancierd werd door de eigen supporters, kan je dus stellen. Ook dát is KV Mechelen, dat in 2002, bij de vereffening en degradatie naar derde klasse, al eens zijn vel gered zag door de inzet van zijn enthousiaste achterban. De nieuwe zittribune gaat pas open bij de volgende thuiswedstrijd, tegen Oud-Heverlee Leuven. Voor de gelegenheid mogen de mensen die al een abonnement kochten voor die zittribunes in vak H, plaatsnemen in de tribunes achter het doel. Of in de staantribune als ze dat willen. En ja, dat willen ze... Afgeladen vol staat het nieuwe vak I. Al van dik een uur voor de aftrap. De fanfare speelt haar gekende deuntjes, You'll Never Walk Alone wordt uit volle borst meegebruld. Een steward haalt opgelucht adem: 'Dit is uitzonderlijk. Het is voor iedereen nog wat zoeken, maar alles verloopt rustig. Gelukkig, want we waren toch wat nerveus: het was de voorbije week chaos, drie dagen geleden was het draaiboek zelfs nog niet bekend.' Improvisatie is ook een kunst. De komende maanden zal ook de Telenettribune achter het doel vernieuwd worden en komen er een fitnessruimte, skyboxen, een kinderopvang, een kantine en een fanshop bij. Voorlopig is het echter behelpen met mobiele drankstanden en eetkraampjes. De doorgang tussen staantribune en Telenettribune is een grote zandbak, enkel voorzien van plaspalen. 'Precies een beachparty,' lacht de uitbater van een frietkraam. Zodra de wedstrijd begint, valt er weinig verschil te merken met de sfeergezangen van weleer. Ook nu nog is 'al wie niet springt is Racinger' en is 'die in het groen (doelend op scheidsrechter Johan Verbist) een paljas'. De 3999 staande supporters stuwen hun ploeg naar een eerste overwinning in dit kampioenschap. Mechelen speelt niet flitsend, wel efficiënt. De eerste punten zijn binnen, de kop is eraf. Ook wat de nieuwe tribune betreft. De bevindingen zijn unaniem lovend. De broers Steven en Luk Decoene, al abonnee sinds de vereffening, staan een uur na het laatste fluitsignaal - samen met nog honderden anderen - na te genieten op hun nieuwe vaste stek. 'Wij stonden al om kwart over zes, nog voor de deuren opengingen, aan te schuiven. Ik moet zeggen dat de eerste kennismaking een aangename verrassing is: afgaande op de maquette leek de staantribune nogal klein uit te vallen, maar in realiteit is er net meer ruimte. De meesten gaan ongeveer op dezelfde plek staan als voorheen, maar je merkt dat het toch nog wat zoeken is tussen fans die willen zingen en fans die willen kijken. Dat komt wel goed. We zijn vooral heel trots dat deze tribune er zo snel staat en we hebben alle begrip voor de tijdelijke ongemakken. Het gaat hier niet om een stalen bak zoals Lokeren neerzette achter zijn doel, dit is een serieus project', zegt Luk. Zijn broer Steven vult aan: 'Ik ben blij dat we dicht op het veld staan. Zo hoor je voetbal te beleven.' Ook bij de spelers van KV Mechelen is de opluchting zichtbaar en hoorbaar. Niet enkel vanwege de eerste zege, maar evenzeer om de steun van de supporters. 'Het was belangrijk dat we hier de drie punten pakten en de supporters een goed gevoel gaven. De manier waarop was minder belangrijk', aldus aanvoerder Seth De Witte, die meteen al vooruitblikt. 'Zodra het dak erop staat en de zittribune vol zit, zal dat hier zeer indrukwekkend zijn. De spelers zijn daarmee bezig, wij zagen de maquettes ook. Maar het is niet omdat de tribunes nieuw zijn, dat de sfeer zal veranderen. Die blijft sowieso fantastisch.' DOOR MATTHIAS STOCKMANS - FOTO BELGAIMAGE'Het is niet omdat de tribunes nieuw zijn, dat de sfeer zal veranderen. Die blijft sowieso fantastisch.' SETH DE WITTE