Op twee speeldagen van het einde is Stoke City, na Notts County de tweede oudste voetbalploeg van Engeland, gered. De ex-ploeg van Carl Hoefkens (nu vooral bankzitter bij West Bromwich Albion), dit seizoen voor het eerst sinds 1985 weer in eerste klasse, won vorige zaterdag een cruciaal duel bij Hull City, de revelatie van de heenronde, maar nu al weken op de sukkel. De ploeg van Phil Brown won de voorbije 21 wedstrijden maar één keer en lijkt op de weg terug naar de Premiership. Dat dachten velen in september ook van Stoke, maar Tony Pulis speelde het klaar om zijn team te redden. Tot groot jolijt van Jan Boskamp, die nog steeds contacten met de ploeg houdt en...

Op twee speeldagen van het einde is Stoke City, na Notts County de tweede oudste voetbalploeg van Engeland, gered. De ex-ploeg van Carl Hoefkens (nu vooral bankzitter bij West Bromwich Albion), dit seizoen voor het eerst sinds 1985 weer in eerste klasse, won vorige zaterdag een cruciaal duel bij Hull City, de revelatie van de heenronde, maar nu al weken op de sukkel. De ploeg van Phil Brown won de voorbije 21 wedstrijden maar één keer en lijkt op de weg terug naar de Premiership. Dat dachten velen in september ook van Stoke, maar Tony Pulis speelde het klaar om zijn team te redden. Tot groot jolijt van Jan Boskamp, die nog steeds contacten met de ploeg houdt en er een jaar het team managede. Pulis is zijn opvolger. Het geheim van het succes: work ethic, zoals ze dat in Engeland noemen. Hard werk en er voortdurend in blijven geloven, ook in momenten dat het tegen zit. De start was goed. Althans, op de openingsspeeldag op 23 augustus won Stoke City thuis van Aston Villa. Zege twee in de competitie kwam er ... op 19 oktober. In de bekers (FA Cup en Ligabeker) leek het nergens op. Maar nu en dan was er tegen de toppers toch een uitschieter. Zo kon Liverpool dit seizoen twee keer niet winnen van Stoke City (twee keer 0-0) en verloor Arsenal met 2-1 in het Britannia Stadium. De basis van de redding werd thuis gelegd: Stoke City won in eigen huis tot dusver negen van zijn achttien wedstrijden. Slechts zes ploegen doen beter. Uit werd maar twee keer gewonnen: bij Hull City en bij West Bromwich Albion, twee rechtstreekse tegenstanders in de degradatiestrijd. Uitblinkers waren uiteraard de manager, Ricardo Fuller (tot nu toe goed voor negen goals) en op een gegeven moment James Beattie (31), in januari overgenomen van Sheffield United. De routinier scoorde zes keer en op een gegeven moment allemaal beslissende goals in thuiswedstrijden. Ook de vijf Senegalezen in de ploeg hebben hun aandeel in de redding. De derby tegen Man. City zondag was voor Man. United de 63e wedstrijd van het seizoen. Vandaag/woensdag staat een inhaalwedstrijd tegen Milwall geprogrammeerd. Volgens de Schotse manager Alex Ferguson komen er deze zomer weinig nieuwe transfers. De kranten speculeren over de komst van Franck Ribéry (Bayern München) en het vertrek van Cristiano Ronaldo en Carlos Tévez. Bij de UEFA willen de Mancunians de schorsing van Darren Fletcher aanvechten. Die kreeg rood tegen Arsenal en mist de finale in Rome. Sir Alex Ferguson is niet de enige in de familie die het sportief goed doet. Zijn zoon Darren is manager van Peterborough United en die ploeg steeg voor het tweede jaar op rij. Peterborough zit nu in de tweede klasse. Eigenaar van het team is de multimiljonair Darragh MacAnthony, die fortuin maakte in immobiliën (aanvankelijk als verkoper van time shares in Zuid-Spanje). In 2006 was Peterborough nog het kneusje van het Engelse voetbal. Ron Atkinson leidde toen de ploeg en liet zich verleiden tot het draaien van een documentaire achter de scène. Wat de kijkers zagen, was ontluisterend: ruzie en een ontslag live, plus spelers die vochten in de kleedkamer. Een paar maanden later nam de pas 30-jarige Dubliner MacAnthony de ploeg over. Toen hij een jaar later Darren Ferguson aanstelde, bleek dat het begin van een succesverhaal. Theo Walcott (20) verlengde bij Arsenal. Zoals altijd geven de Gunners geen einddatum, maar de pers speculeert op 2013. West Ham weet nog niet zeker of het Europees mag spelen. De club heeft financiële moeilijkheden en moet op 26 mei zijn dossier voor een Europese licentie verdedigen. De persoonlijke schuld van eigenaar Björgólfur Gudmundsson bedraagt ruim 350 miljoen euro en zijn schuldeisers zouden de club overnemen. PETER T'KINT