Wie op YouTube zijn naam intikt, krijgt videocompilaties te zien van waarlijk heerlijke acties en goals: korte en lange dribbels afgerond met schoten met links of met rechts van binnen of van buiten het strafschopgebied. Thomas Meunier is zo te zien een klasrijke voetballer die bij momenten indrukwekkend kan zijn.
...

Wie op YouTube zijn naam intikt, krijgt videocompilaties te zien van waarlijk heerlijke acties en goals: korte en lange dribbels afgerond met schoten met links of met rechts van binnen of van buiten het strafschopgebied. Thomas Meunier is zo te zien een klasrijke voetballer die bij momenten indrukwekkend kan zijn. Vorige week vroeg Het Belang van Limburg aan de verdedigers Tom Weerts (KSK Hasselt) en Erwin Hensen (Bocholt VV) of de schaduwspits van reeksgenoot RE Virton (leider in 3B) al klaar is voor de Jupiler Pro League. Zij schetsten het beeld van een technisch heel onderlegde speler die voorin zowat overal opduikt, op elk moment een gevaarlijke individuele actie kan ondernemen en met zijn afstandsschot ook vanuit de tweede linie voor dreiging zorgt. Hun conclusie luidde: wie op de leeftijd van negentien jaar al zo beslissend kan zijn in derde wacht een mooie toekomst, kan uitgroeien tot een eersteklasser, maar moet opletten dat hij niet te veel stappen ineens zet. In de thuiswedstrijd tegen Bocholt zagen we zaterdagavond in de hoofdstad van de Gaume (in het uiterste zuiden van ons land) een speler aan het werk die min of meer beantwoordt aan dat beeld: een vaardige hangende spits/offensieve middenvelder met een grote actieradius die in alle richtingen de ruimte zoekt en zelfs in de extra tijd nog een bal recupereert tegen de eigen doellijn; een jonge voetballer met loopvermogen, snelheid en spelinzicht die vooral nog aan fysieke kracht en stabiliteit in de duels zal moet winnen. "Je moet Thomas beoordelen op de vooruitgang die hij kan maken", zegt Virtontrainer Michel Renquin. "Om in eerste te slagen, zal hij zich nog enorm moeten verbeteren. Maar hij beschikt over een progressiemarge die hem toelaat ervan te dromen en erin te geloven. Zijn natuurlijke klasse is groot, maar soms is dat niet voldoende. Intrinsiek heeft hij alles, nu is het aan hem om hard te werken." Thomas Meunier is geboren op 12 september 1991 en woont in Lavacherie, een deelgemeente van Sainte-Ode in de provincie Luxemburg. Als jeugdspeler voetbalde hij achtereenvolgens bij RUS Sainte-Ode, RUS Givry en Standard Luik alvorens hij vijf jaar geleden naar RE Virton verhuisde. Tot voor zijn doorbraak stond hij in Bastenaken en omstreken vooral bekend als een uitstekende zaalvoetballer. Sinds 2008/09 maakt hij deel uit van de A-kern van Virton. In de terugronde viel hij enkele keren in bij het eerste elftal van de toenmalige tweedeklasser. De eerste helft van vorig seizoen miste hij wegens blessures. Daarom wou de club hem een jaar geleden laten vertrekken naar vierdeklasser Givry. Maar toen werd Michel Renquin hoofdtrainer en hij stelde zijn veto. Meunier werd basisspeler, scoorde nog vijf keer en tekende een vijfjarig contract. De opvallende prestaties die hij nu (bij het ondertussen naar derde gedegradeerde Virton) levert, dankt hij volgens zijn trainer aan de uitstekende fysieke voorbereiding die hij vorige zomer kende. Zeven doelpunten maakte hij inmiddels en al dan niet op uitnodiging van belanghebbenden kwamen scouts van Belgische, Franse en Nederlandse eersteklassers hem al bekijken. Meunier mandateerde Franco Iovino (StarFactory van Didier Frenay) om transfergesprekken te voeren en sprak de voorbije maanden met STVV, Club Brugge, Anderlecht, Zulte Waregem en KV Kortrijk. Standard kwam niet in aanmerking. Omdat de Rouches gebrouilleerd zijn met StarFactory mandateerden ze een andere makelaar om met de speler te onderhandelen, maar tevergeefs. De club die hem vijf jaar geleden met een onvoldoende uitrangeerde, is voor Meunier geen optie. In interviews in Het Laatste Nieuws en Het Nieuwsblad noemde hij zich veelbetekenend een fan van Anderlecht. Toen Zone-Rouche.be hem op 18 december opbelde met de vraag voor wie hij zou kiezen, mocht hij de keuze moeten maken tussen Anderlecht en Standard, was zijn antwoord duidelijk. " Et bien, je dirai Anderlecht, mais je n'opterai pour le moment pour aucun des deux. Je préfère signer dans une plus petite équipe et jouer, me montrer. " Dat zelfs de drie grootste clubs van het land interesse tonen in een negentienjarige Belg van een derdeklasser is niet onlogisch. De nood aan in België gevormde spelers wordt groter. In de Jupiler Pro League moeten er (volgens artikel 1422 van het bondsreglement) ondertussen minstens zes op het scheidsrechtersblad staan en internationaal moeten dat er op een spelerslijst van vijfentwintig namen al minimaal acht zijn. Onder impuls van voorzitter Sepp Blatter streeft de FIFA er zelfs naar om stapsgewijs naar een 6+5-regel (maximaal nog slechts vijf buitenlanders aan de aftrap) te kunnen evolueren. Sinds de EU de specificiteit van de sport erkende (artikel 165 van het Verdrag van Lissabon) is bij de wereldvoetbalbond de overtuiging toegenomen dat daar in Europa een juridische opening voor gecreëerd kan worden. Het vereist andere accenten in de transferpolitiek. Bovendien dwingt de economische crisis ook voetbalbedrijven tot scherpte en verdieping op alle vlakken. Als een topclub toppotentieel ziet in een negentienjarige spits van een derdeklasser kunnen ze hem beter nu aanwerven en hem eventueel nog wat laten rijpen bij een andere eersteklasser, want als ze hem een paar jaar later van een andere eersteklasser moeten kopen, kost hij misschien een fortuin. Wat betaalde Club Brugge in 2007 aan Germinal Beerschot voor François Sterchele, die in 2005 nog voor tweedeklasser OH Leuven speelde? Wat betaalde Anderlecht voor Tom De Sutter, twee en een half jaar en een zware knieoperatie nadat Cercle Brugge hem bij derdeklasser KM Torhout weghaalde? Telkens ging het om transferbedragen die de kaap van 2,5 miljoen euro overschreden. Dat zijn al grote happen uit het budget. Het gebeurt steeds vaker dat topclubs zelf opgeleide of aangeworven talenten een tijd laten rijpen bij kleinere clubs. Maar voor Thomas Meunier is dat geen optie. Ook omdat trainer Guido Brepoels (op sportief vlak) en voorzitter Roland Duchâtelet (op financieel vlak) zo hard op zijn komst aandrongen, leek Sint-Truiden voor de Ardennees de logische keuze te zullen worden, maar vorige week woensdag verstreek het ultimatum van STVV zonder dat er een beslissing viel. Ook Club Brugge, dat in tegenstelling tot Anderlecht volgend seizoen wel al doorgroeimogelijkheden voor hem ziet, bleef hard aandringen. Maandagnamiddag, bij het ter perse gaan van dit magazine, was nog niet bekend voor wie Thomas Meunier in 2011/12 zal voetballen. DOOR CHRISTIAN VANDENABEELE