D'Ambrosio zette zijn voetafdruk in de F1.

DOOR jo bossuyt
...

DOOR jo bossuytNeen, we laten ons niet bekruipen door enig chauvinisme. Maar je moet het maar doen: de formule 1-paddock om je vinger winden zoals Jérôme D'Ambrosio het voorbije weekend deed. De 25-jarige Belg, die de komende vier grand prixs de vrijdagtraining mag rijden bij Virgin Racing, draaide in Singapore amper zestien rondjes tijdens die vrije training. Omdat het had geregend en Virgin niet te veel regenbanden mocht opgebruiken. Maar in zijn laatste reeks rondjes verscherpte D'Ambrosio gestaag zijn tijden tot hij uiteindelijk een snelste rondje liet optekenen dat amper twee tienden van een seconde trager was dan de beste tijd van Timo Glock, ervaren eerste rijder bij Virgin. Dat zoiets best een indrukwekkende prestatie was, bleek toen Luca di Grassi (de nummer 2 bij Virgin) tijdens de tweede vrije training overnam en op 1,3 seconden van Glocks beste tijd strandde. Kortom, sterk nummertje van de jonge Belg, die op een nat, voor hem nieuw en bovendien moeilijk circuit zijn eerste rondjes in de formule 1 reed, met een auto die hij niet kende. Immers: de eerste indruk is nergens belangrijker dan in formule 1. De internationale pers was dan ook vol lof voor D'Ambrosio: "Wie hem nog niet kende, zal dat binnenkort wel doen", schreven de jongens van het gezaghebbende magazine Autosport op hun site. Ex-rijder Jacques Laffite, de Fransman die nu in de paddock aanwezig is als consultant voor televisiezender TF1, zei na afloop: "Ik volg jullie landgenoot al een paar jaar. Het verbaast me niets dat hij hier goed presteerde. Jérôme is niet alleen snel, ook heel intelligent. Hij belichaamt de volgende generatie F1-coureurs en bewees vandaag dat hij zijn plaats in de F1 verdient." Bas Leinders, die in 2004 bij Minardi testrijder was en in die hoedanigheid ook de vrijdagtrainingen reed, was het daarmee eens: "Jérôme heeft het uitstekend gedaan. En ongetwijfeld gescoord bij zijn ingenieurs en teambaas." Ook in de rest van de paddock scoorde D'Ambrosio trouwens. Hij kreeg niet alleen veel aandacht van de media, maar speelde ook met overtuiging zijn rol in het societygebeuren: zaterdagavond dartelde hij over de catwalk van de modeshow die de mensen van Amber Lounge (het officieuze "partycircuit" van de F1) ieder jaar in Singapore organiseren. Ook dat resulteerde alweer in meer naambekendheid. Of hoe je in amper drie dagen formule 1 indruk maakt op een exclusief biotoopje. De geldschieters achter D'Ambrosio, de jongens van het Luxemburgse Gravity die met een ander bedrijf van hen ook de lakens uitdelen in het Renaultteam, waren dan ook heel tevreden. Plots kent iedereen de naam van de jonge Belg, die ze drie jaar geleden onder de vleugels namen om hem naar de formule 1 te begeleiden. De stevige voetafdruk die D'Ambrosio in de paddock zette, zal immers helpen als straks met Virgin wordt onderhandeld om de Belg volgend jaar een racezitje in het team te bezorgen.