Wie durft nu nog beweren dat basketbal een kleine sport is in België ? Het voorbije weekend opende basketbalclub Telindus Oostende de Sea'rena, een gloednieuwe sportzaal die plaats biedt aan zo'n vijfduizend fans. Daarmee is Oostende na Bree, Luik, Charleroi, Leuven en Bergen de zesde eersteklasser in vijf jaar tijd die zijn thuisbasis uitbreidt naar een capaciteit van boven de drieduizend toeschouwers. De meeste zalen, op Leuven na, zitten ook elke thuiswedstrijd goed vol. Daarmee scoort een gemiddelde basketbalwedstrijd beter dan pakweg SK Beveren, FC Brussels of Cercle Brugge in de eerste klasse van het voetbal.
...

Wie durft nu nog beweren dat basketbal een kleine sport is in België ? Het voorbije weekend opende basketbalclub Telindus Oostende de Sea'rena, een gloednieuwe sportzaal die plaats biedt aan zo'n vijfduizend fans. Daarmee is Oostende na Bree, Luik, Charleroi, Leuven en Bergen de zesde eersteklasser in vijf jaar tijd die zijn thuisbasis uitbreidt naar een capaciteit van boven de drieduizend toeschouwers. De meeste zalen, op Leuven na, zitten ook elke thuiswedstrijd goed vol. Daarmee scoort een gemiddelde basketbalwedstrijd beter dan pakweg SK Beveren, FC Brussels of Cercle Brugge in de eerste klasse van het voetbal. "Het is een trend die we alleen maar kunnen toejuichen," zegt Rik Monnens, voorzitter van landskampioen Bree, dat vijf jaar geleden de Expodroom neerplantte in Limburg. "Het is noodzakelijk voor een profclub om een goede accommodatie te bezitten om businessmensen en sponsors te ontvangen, anders ga je financieel achteruit. Met alle respect voor Vilvoorde, maar in zo'n kader kan je geen volk ontvangen." Vijf jaar na de bouw van de Expodroom werd Bree kampioen van België, is er een oorzakelijk verband ? Rik Monnens : "De nieuwe zaal in Bree heeft zeker een gunstig effect gehad, maar in feite plukken we daar nu pas de vruchten van. Je mag niet denken : een nieuwe zaal, dus meer volk. Neen, je moet actief op zoek naar een nieuw publiek. En dat vergt tijd. In het begin was het in de Expodroom weinig sfeervol, pas na enkele jaren vonden 'nieuwe' fans de weg naar Bree. De openingswedstrijd zal in Oostende wel vol zitten, maar wat daarna ? Oostende heeft alvast één grote troef in handen in vergelijking met ons : ze mogen de zaal in eigen beheer uitbaten. Wij zitten met het probleem dat de belangen van Etienne Tilmans ( de bouwheer van de Expodroom, nvdr) helemaal niet overeenkomen met de belangen van onze club." Het is een voordeel waar ze zich bij Oostende goed van bewust zijn. "In de Mister V Arena moest de club opdraaien voor alle kosten, plus de huur van de zaal. Want die zaal was ook niet van ons," zegt de sterke man van de kustploeg, Johan Vande Lanotte. "Voor de Sea'rena bestaat er een samenwerking met de stad Oostende, die als voorwaarde voor een nieuwe zaal de oprichting van een NV Sea'rena eiste. In die NV zetelen ook mensen uit de club. De stad stimuleerde de plannen omdat de terreinen aan de Northlaan toch niet gebruikt werden. Met de opbrengst van enkele winkels en appartementen die men daar wil bouwen, zal de NV de kosten van de zaal betalen. De totaalkost van de Sea'rena bedraagt 7,2 miljoen euro. Van Europa kreeg de NV een subsidie van 711.000 euro omdat het ook een toeristische functie heeft en van de provincie West-Vlaanderen kregen we een subsidie van 225.000 euro. Daarenboven ging de NV een lening aan van 213.000 euro, een doorgeeflening aan de stad. De club krijgt de Sea'rena 27 jaar in gebruik, daarna komt ze terug aan de stad toe. De ticketing en de catering zijn in onze handen. Door meer tickets te verkopen en meer vips te kunnen ontvangen, hopen we op termijn ons budget omhoog te krijgen. De energiekosten die de Sea'rena met zich zal meebrengen, worden gerecupereerd uit de verschillende ( een twintigtal, nvdr) evenementen die er zullen worden georganiseerd." Betekent dit alles dat sportief manager Philip Debaere naar volgend seizoen toe een groter budget ter beschikking krijgt om nieuwe spelers aan te werven ? Vande Lanotte, de man die geld binnen brengt op de club en er bovendien de budgetten beheert, blijft nuchter : "We zullen geen zotte dingen doen met ons budget. Eerst moeten we maar bewijzen dat we die nieuwe zaal vol krijgen, want dat zal niet vanzelf gaan. Ik schat dat we voor volgend seizoen misschien een 110.000 euro meer zullen overhouden dan vorig seizoen." Philip Debaere, sinds dit seizoen de eerste sportief manager die Oostende ooit had, beaamt : "Naar het sportieve toe zal deze zaal weinig veranderen. Ze brengt wel meer druk met zich mee, want met zo'n zaal kan je het je niet veroorloven om niet Europees te spelen. Onze eerste opdracht bestaat er uit om dit seizoen Europees basketbal af te dwingen. Spijtig genoeg betekent een nieuwe zaal niet automatisch betere resultaten. De spelers zullen moeten wennen aan de hardere ringen, de gladdere vloer en een ander ruimtelijk effect. Het thuisvoordeel valt weg. De Mister V Arena stond altijd te boek als een onneembare vesting. Het kort opzittende publiek was een enorme troef voor ons. Maar dat allemaal mag niet als excuus gelden de komende maanden, ook niet voor de coach. Oostende betekent nog altijd iets in België, elke ploeg wil hier komen winnen. En een palmares als het onze wis je niet zomaar uit."Voor de eerste officiële wedstrijd in de Sea'rena hoefde Oostende-coach Michailo Uvalin alvast geen excuses te zoeken, BCO won met ruime 87-59 cijfers van rode lantaarn Scarlet Vilvoorde. MATTHIAS STOCKMANS