Een opvallende verschijning in de Engelse competitie is Gabriel Agbonlahor. De 21-jarige aanvaller van Aston Villa is net als de hele ploeg bezig aan een prima seizoen en staat graag in de schijnwerpers. Dat Arsenal al interesse toonde voor deze Engelse jeugdinternational en zoon van een Nigeriaanse vader en een Schotse moeder, flatteerde hem bijzonder.
...

Een opvallende verschijning in de Engelse competitie is Gabriel Agbonlahor. De 21-jarige aanvaller van Aston Villa is net als de hele ploeg bezig aan een prima seizoen en staat graag in de schijnwerpers. Dat Arsenal al interesse toonde voor deze Engelse jeugdinternational en zoon van een Nigeriaanse vader en een Schotse moeder, flatteerde hem bijzonder. Maar van een tussentijdse overgang is nog lang geen sprake. Want Agbonlahor is een echt jeugdproduct van de Villa-academie en werd geboren in Birmingham. Hij is een perfect uithangbord en clubambassadeur. Als tiener werd de spits gescout bij Great Barr Falcons. Hij verkoos op dat moment het voetbal boven zijn andere grote passie, de atletiek. In de jeugdreeksen en bij de invallers maakte de razendsnelle aanvaller indruk. Om de nodige ervaring op te doen en hem fysiek niet te overbelasten, werd hij in het seizoen 2005/06 uitgeleend aan Watford en Sheffield Wednesday. Op 18 maart 2006 debuteerde (en scoorde) Agbonlahor in de Premier League tegen Everton (4-1-nederlaag). Het is markant dat de rechtsvoetige spits in de competitie scoorde tegen de topclubs Arsenal, Chelsea, Manchester United en Liverpool. Dit seizoen komt hij daardoor aan zeven treffers in 21 duels. De interesse van Arsenal doet hij graag af als een gerucht. "Volledig gebaseerd op speculaties. Ik wil hier eerst verder groeien. Het gaat momenteel heel goed. Ik ben een jongen van Birmingham die voor de club uit zijn stad speelt. Om nu te vertrekken zie ik geen enkele reden." Agbonlahor behoorde vorige zomer ook tot de Engelse selectie die in Nederland aan het EK voor beloften deelnam. Maar de aanvaller, die ook als rechtermiddenvelder kan worden gebruikt, werd in allerlaatste instantie vervangen nadat hij te laat was gekomen voor een trainingskamp in Spanje. Die misstap werd hem vergeven, waardoor een loopbaan als international in het verschiet ligt. Voor het Engelse voetbal is dat goed nieuws. Zeker offensief zit bondscoach Fabio Capello niet ruim in zijn opties. Een definitieve doorbraak van een talent als Agbonalhor kan Engeland misschien weer uit de crisis helpen. Ondertussen hoopt ook Aston Villa dat het kind van de stad oude tijden kan doen herleven bij de trots van Birmingham. Middenvelder Tamir Cohen (23), een Israëlische international van Maccabi Netanya, tekende voor twee en een half seizoen bij Bolton Wanderers. In de derde ronde van de FA Cup waren er enkele verrassingen te noteren. Everton verloor met 0-1 van het bescheiden Oldham Athletic uit de Third Division. Huddersfield Town won met 2-1 van Birmingham. Blackburn Rovers ging met de billen bloot tegen Coventry (1-4). Bolton Wanderers, dat veel basisspelers rust gaf, moest het met 0-1 afleggen tegen Sheffield United. Sunderland haalde het niet van Wigan (0-3), Aston Villa ging met 0-2 de boot in tegen Manchester United. West Bromwich Albion, met Carl Hoefkens, speelt thuis een replay tegen Charlton. Ook Manchester City, zonder Emile Mpenza, moet thuis opnieuw aan de bak tegen West Ham. Sunderland huurde Jonny Evans (20, ex-Antwerp), een Noord-Ierse verdediger, tot het einde van het seizoen. Gary Neville (Manchester United) geeft toe dat het heroveren van een basisplaats verre van eenvoudig is. De rechterverdediger, normaal gezien aanvoerder, speelde sinds maart vorig jaar geen match meer na een enkelbreuk. Wes Brown krijgt de voorkeur. Joey Barton (25), de gecontesteerde middenvelder van Newcastle, belandde in de gevangenis op verdenking van mishandeling. Vorige week donderdag werd de Engelse international op borgtocht vrijgelaten. Sherjill McDonald (23, ex-Anderlecht) versierde een definitief contract bij West Bromwich Albion. De Nederlandse aanvaller, die werd gehuurd van AGOVV, kreeg een contract voor de komende 2,5 jaar met een optie voor nog een seizoen. AGOVV ontving 250.000 euro voor de spits. Roy Hodgson (60), tot november Fins bondscoach, is de nieuwe manager van Fulham. Hij moet de ploeg behoeden voor degradatie. FRéDéRIC VANHEULE